Nicholas Biddle, stolzer Amerikaner

Porträt von Nicholas Biddle von William Inman, 1830er Jahre

Nicholas Biddle, ein Freund von Joseph Bonaparte, war ein prominenter Anwalt, Politiker, Literat, Gentleman Farmer und Präsident der Second Bank of the United States in Philadelphia. Als junger Mann begegnete er Napoleon persönlich. Biddles Zeit in Europa überzeugte ihn von der Überlegenheit seines eigenen Landes. Biddle kam im Bankenkrieg der 1830er Jahre mit Präsident Andrew Jackson in den Ruin.

Ein junges Genie

Nicholas Biddle wurde am 8. Januar 1786 in Philadelphia in einer Familie geboren, deren Vorfahren mit William Penn nach Amerika gekommen waren. Biddles Vater Charles war ein wohlhabender Kaufmann und Vizepräsident des Obersten Exekutivrates von Pennsylvania. Der junge Nicholas war extrem hell, so sehr, dass er im Alter von 10 Jahren die University of Pennsylvania betrat. Als ihm – nach Abschluss seiner Studienarbeit – ein Abschluss verweigert wurde, weil er so jung war, ging er nach Princeton, wo er mit 15 Jahren seinen Abschluss machte. Anschließend studierte er Jura.Im Jahr 1804 erhielt Biddle eine Position als unbezahlter Sekretär von General John Armstrong, einem Freund der Familie, der zum Minister der Vereinigten Staaten (Botschafter) in Frankreich ernannt worden war. Ankunft in Paris im November, Biddle traf James Monroe, Wer war dort als Kommissar, der den Louisiana Purchase verhandelte, sowie der Marquis de Lafayette, mit wem Biddle eine dauerhafte Freundschaft schloss.

Ansichten von Napoleon

Nicholas Biddle war begeistert, Napoleon bei einer militärischen Überprüfung zu sehen. Er schrieb am 18.November 1804 in sein Tagebuch:

Was für ein Anblick!! Keine fünfzehn Meter von mir entfernt sah ich „den Mann, vor dem die Welt gezittert hatte“, den Helden, dessen Name in jedem Viertel des Globus erklang &, der mit allem konkurrierte, wenn nicht sogar übertraf, was die Antike an robuster Tapferkeit und erfolgreichem Unternehmen hervorbringen kann…. Auf dem majestätischsten, elegantesten weißen Pferd, das ich je gesehen habe, das, als er die Reihen entlangging, eher zu fliegen als zu gehen schien, & der, wie er jetzt stand, die Szene vor ihm mit ruhiger Freude zu betrachten schien Auf einem reich ausgestatteten Sattel saß der Kaiser. In seiner Kleidung scheint er sich durch Einfachheit auszeichnen zu wollen. Er hatte ein Paar weiße Pantalons an, lange Stiefel, die über die Knie gingen, einen schlichten blauen Mantel, mit Rot gefüttert, zwei Schulterklappen, und ein schlichter blauer gespannter Hut. Er hatte eine kleine Reitpeitsche in der Hand. Sein Haar ist schwarz & sehr kurz geschnitten, er trägt keine Schnurrhaare. Sein Gesicht ist etwas lang von einem dunklen olivfarbenen Teint, sein Auge hohl, aber voller Ausdrucksfeuer des Genies, seine Nase lang & seine Nasenlöcher etwas erweitert & schwarz mit dem reichlichen Gebrauch von Schnupftabak. Er ist jetzt dicker als seit einiger Zeit….

Er schien der Zeremonie etwas müde zu sein. Zwei- oder dreimal hob er seine Nase sehr unhöflich mit den Fingern, er klaffte, & streichelte sein Gesicht. Sobald die letzte Linie an ihm vorbeiging, sprang er von seinem Pferd und kam in den Palast …. Es gab auch ein diplomatisches Publikum…. Der Kaiser sprach einmal mit leiser Stimme. Seine Stimme ist weich und mild. Zweimal Genl. Mortier lachte Bonaparte gelegentlich zu, aber der Kaiser lächelte nicht. (1)

Biddle nahm auch an Napoleons Krönung am 2. Dezember teil.

Ich wurde gegen 7 Uhr vom Diener geweckt, und als ich die Stunde erfuhr, war ich verzweifelt, denn mir wurde gesagt, ich müsse um sechs Uhr in der Kirche sein. Ich machte alle mögliche Eile für einen Wagen geschickt, keiner war zu finden, zu Fuß für Notre Dame ab. An der Tür angekommen stand ich zwischen Schulterklappen & stellte mich ohne Schwert oder steifen Kragen & nach etwa einer Stunde Stehen, stieg ein…. Ich… sah den Kaiser, bevor er gekrönt wurde, in einer sehr nachdenklichen Position sitzend, nackt, & umgeben von den Prinzen & große Offiziere. Die Zeremonie der Krönung der Kaiser ging zum anderen Ende der Kirche, wo der Thron war & er nahm den Eid. Dann kehrte er zum Papst zurück, um ihm das goldene Brot zu überreichen, und kehrte wieder auf den Thron zurück …. Was für ein Anblick war das für einen Philosophen. Ein kleiner Leutnant schwang jetzt das Bourbon-Zepter, eine Frau nahm jetzt den Platz von Antoinette ein. (2)

1805 tourte Biddle durch Ostfrankreich, die Schweiz und Italien. 1806 ging er nach Griechenland, wo er sich so sehr in klassische Literatur und Architektur verliebte, dass er später von seinen amerikanischen Mitbürgern als „Nick der Grieche“ bekannt wurde. Biddle reiste dann entlang des Rheins und durch Holland, bevor er im März 1807 in England ankam. Dort diente er als zeitweiliger Sekretär von James Monroe, der damals US-Minister in Großbritannien war.Biddles Zeit in Europa überzeugte ihn von Amerikas Überlegenheit, sowohl in Bezug auf seine körperliche Schönheit (etwas, von dem er Napoleon in Napoleon in Amerika zu überzeugen versucht) als auch in politischer Hinsicht.

Kein Amerikaner kann die Institutionen seines Landes mit denen Europas vergleichen, ohne dankbar für sein Glück zu sein, ohne sich über sein Schicksal zu freuen, ohne seine Freiheit zu verehren. (3)

Niemand bewundert sein Land mehr als ich. Der einzige Fehler, den ich an seinen Institutionen entdecken kann, ist der Rest des Puritanismus, der unsere Sonntage so traurig und fast nutzlos macht. Es ist eigentümlich für England und Amerika … Wenn ich das einzige große Wesen wäre, würde ich meine Geschöpfe gerne schwul und glücklich sehen…. Ich hoffe, dass eines Tages diese abgerieben zu sehen. (4)

Selbst Biddles frühe Bewunderung für Napoleon ließ später nach. Als Biddle 1835 über Napoleons Krönung nachdachte, sagte er:

Es schien, als hätte das Glück alle ihre Geschenke gesammelt, nur um sie zu zerstreuen…. Dieser ehrwürdige Papst, das Oberhaupt der katholischen Religion, der aus Rom gekommen war, um ihm die Krone Karls des Großen zu verleihen, wurde jetzt seines eigenen Königreichs beraubt und von ihm eingesperrt, — diese Frau, die Teilhaberin seines bescheideneren Vermögens, und heute der Partner seines Thrones, wurde von ihm geschieden, und ihr Platz wurde von einem Fremden besetzt – seine Verwandten wurden alle entthront und verbannt oder hingerichtet – die Soldaten, die Treue geschworen hatten, verrieten und verließen ihn – und er, der erhabenste und stolzeste von allen, zweimal entthront, zweimal verbannt, starb allein auf einer elenden Insel, sechstausend meilen vom Schauplatz seiner Herrschaft und Herrlichkeit entfernt. Das ist die große moralische Lehre unserer Zeit. (5)

Ehe und Karriere

Im Herbst 1807 kehrte Nicholas Biddle in die Vereinigten Staaten zurück, wo er seine juristische Ausbildung fortsetzte. 1809 wurde er als Rechtsanwalt zugelassen. Neben seinen juristischen Interessen hatte Biddle eine Affinität für Literatur und bildende Kunst. Er trug Papiere zu mehreren Publikationen, darunter eine prominente Philadelphia literarische und politische Zeitschrift namens The Port Folio. Als der Gründer der Zeitschrift 1812 starb, übernahm Biddle die Redaktion für zwei Jahre unter dem Pseudonym Oliver Oldschool.1810 wurde Biddle in die Pennsylvania State Legislature gewählt. Auf Wunsch von William Clark begann er auch, die Notizen der Lewis– und Clark–Expedition an die Pazifikküste zu bearbeiten. Aus Angst, dass er seine gesetzgeberischen Pflichten vernachlässigte, indem er zu viel Zeit mit dem Projekt verbrachte, gab Biddle seine Rolle in der Veröffentlichung 1811 auf. So ist er nicht gutgeschrieben in der Geschichte der Expedition der Kapitäne Lewis und Clark (Philadelphia, 1814), obwohl er eine beträchtliche Menge an Arbeit an dem Manuskript.Am 3. Oktober 1811 heiratete Biddle Jane Margaret Craig (* 6. April 1793), die Tochter eines wohlhabenden Philadelphia-Reeders und Kaufmanns. Obwohl Jane eine versierte und attraktive junge Dame war, war sie äußerst schüchtern und bescheiden. Ihre Mutter schrieb über sie:

Sie hat solche Angst davor, mehr oder weniger gekleidet zu erscheinen als andere Menschen, dass fast jedes andere Mädchen in der Stadt besser gekleidet ist als sie und manchmal geht sie wirklich gemein gekleidet, während all ihre eleganten Kleider in ihren Schubladen liegen, damit niemand sie ansehen sollte. (6)

Jane liebte leidenschaftlich Musik. Sie spielte Harfe und Klavier und war angeblich eine gute Sängerin, obwohl sie selbst nicht so dachte. 1832 schrieb sie ihrem Mann über eine ihrer musikalischen Partys:

Ich habe versucht, ein Lied, aber wie üblich kläglich gesungen, Zittern die ganze Zeit. (7)

Nicholas und Jane Biddle hatten sechs Kinder: Edward (geboren 1815), Charles (1819), John Craig (1823), Margaret (bekannt als „Meta“, 1825), Adele (1828) und Jane (1830). Im Jahr 1814 kaufte Biddle das Haus seiner Frau, Andalusien, aus dem Nachlass ihres Vaters. Das Hotel liegt in Bucks County, Pennsylvania, und war über den Delaware River von Point Breeze, Joseph Bonapartes Anwesen in Bordentown, New Jersey. Joseph und die Biddles wurden Freunde. Biddle schrieb 1818 über Joseph:

e ist bei weitem der interessanteste Fremde, den ich je in diesem Land gekannt habe. Er ist frei und kommunikativ und spricht von allen großen Ereignissen und den großen Personen seiner Zeit mit einer Offenheit, die Sie seiner guten Natur sowie seiner Wahrhaftigkeit versichert. (8)

Die Häuser der Biddles (Andalusien und eine Residenz in der Chestnut Street in Philadelphia) wurden

der Ferienort des Intellekts des Landes. John Quincy Adams, Webster, und die großen Politiker der Nation wurden bei Abendessen unterhalten, wenn coruscations von Witz, und helle Sallies reich an Anekdoten und Informationen, wurden ständig auftreten, diese festlichen Versammlungen zu beleben. Sie waren die angenehmsten Symposien, die man sich vorstellen kann … Mr. Biddle war ein fähiger Konversator und besaß die große Kunst, die Informationen seiner Gäste herauszubringen. (9)

Biddle liebte es zu reden. Er war ein sehr sozialer Mensch und besaß großen Charme und gute Laune. Er war bekannt für seine Witze und amüsanten Verse. Er war auch ernst und ehrgeizig. Vincent Nolte bezog sich auf Biddles „grenzenlose Eitelkeit.Die Höhe, auf die er stieg, machte ihn schwindelig; Er glaubte, seine Popularität und sein Einfluss könnten ihn auf den Präsidentenstuhl heben.“ (10)

Nicholas Biddle und der Bankenkrieg

1814 wurde Nicholas Biddle für vier Jahre in den Senat von Pennsylvania gewählt. Jane drängte ihn, für den Kongress zu kandidieren, aber Biddle verlor. 1819 machte sein Freund James Monroe – heute Präsident der Vereinigten Staaten – Biddle zum Direktor der Second Bank of the United States. 1822 wurde Biddle Präsident der Bank.Biddle führte die Bank erfolgreich bis 1832, als Präsident Andrew Jackson ein Veto gegen die Gesetzesvorlage zur Erneuerung der Satzung der Bank einlegte. Jackson glaubte, dass die Bank – und damit Biddle – zu viel Macht hatte, obwohl andere mächtige Politiker, insbesondere Henry Clay und Daniel Webster, die Bank unterstützten. In einem Versuch, die Glaubwürdigkeit der Bank zu untergraben, zog Jackson 1833 alle staatlichen Einlagen zurück. Er setzte den „Bankenkrieg“ fort, bis Biddle schließlich 1839 sein Amt niederlegte. 1841 schloss die Bank und verschlang Biddles persönliches Vermögen. Im folgenden Jahr wurde Biddle verhaftet und wegen Betrugs angeklagt.Obwohl er von den Vorwürfen freigesprochen wurde, war Biddle zutiefst deprimiert über das Scheitern der Bank und seine öffentliche Schande. Er zog sich nach Andalusien zurück, das er in den 1830er Jahren im Stil der griechischen Wiedergeburt renoviert hatte, und widmete sich der Landwirtschaft. Biddle war Mitglied der Philadelphia Society for Promoting Agriculture, und Andalusien war lange Zeit Schauplatz seiner landwirtschaftlichen Experimente, insbesondere des Anbaus von Trauben. Biddle war auch Mitglied der American Philosophical Society, der Philadelphia Academy of Fine Arts, der Historical Society of Pennsylvania und der American Philosophical Society. Biddle spielte eine entscheidende Rolle bei der Gründung des Girard College, ein Internat für Arme, verwaiste oder vaterlose weiße Jungen, die mit Geld von Stephen Girard gegründet wurden.Nicholas Biddle starb am 27.Februar 1844 in Philadelphia an einer klinischen Depression und Bronchitis. Er war 58 Jahre alt.Jane erholte sich nie ganz von Biddles Tod. Sie verehrte ihren Mann. Als er 1832 trotz einer Choleraepidemie in Philadelphia beharrlich in der Bank blieb, schrieb sie:

Wenn ich Gott sei Dank in Ihrer Nähe sein könnte, könnte ich sicher sein, dass die Krankheit niemals diesen Ort erreichen würde, würde ich nicht zögern, bei Ihnen in der Stadt zu bleiben, denn so sehr ich meine Kinder liebe, habe ich oft das Gefühl, dass ohne Sie die Welt für mich leer wäre. (11)

Die Zuneigung wurde erwidert. Obwohl er zu dieser Zeit eines der größten Vermögen Philadelphias besaß, bestand Biddles Testament – geschrieben 1832 – nur aus diesen Worten:

Alles, was ich in der Welt besitze, vermache ich hiermit ihr, die ich in ihr am meisten liebe, meine liebe Frau, als ihr alleiniges und absolutes Eigentum. (12)

Jane starb am 11.August 1856 im Alter von 63 Jahren. Sie und Biddle sind auf dem St. Peter’s Episcopal Churchyard in Philadelphia begraben.

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