Sind die Sterne, die du am Himmel siehst, schon tot?

Wenn Sie nachts nach draußen gehen und den Himmel betrachten, scheint er ewig und unveränderlich zu sein.

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Aber das ist unsere eigene menschliche Begrenzung, die unseren Geist färbt. Wir leben auf einer viel kürzeren Zeitskala als die Sterne. Aber wir haben sie studiert, über sie gelernt und haben jetzt ein großes Verständnis von ihnen. Sterne sind uns in der Tat sehr ähnlich: Sie werden geboren, sie leben eine gewisse Zeit und sie sterben. Einige verblassen, andere explodieren, aber am Ende sind sie wie wir sterblich.

Das ist eine moderne Erkenntnis. Und es hat auch eine moderne Fabel hervorgebracht, die ich hier und da gesehen habe, normalerweise über soziale Medien verbreitet. Als Moralgeschichte erzählt, um uns einen Sinn für Perspektive zu geben, heißt es:

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Wenn Sie Sterne betrachten, schauen Sie tatsächlich in die Vergangenheit. Viele der Sterne, die wir nachts sehen, sind bereits gestorben.

Ich habe dies zuletzt im Twitter-Feed von ÜberFacts gesehen, der anscheinend manchmal falsche (und häufig nicht bezogene) „Fakten“ veröffentlicht.“ Dies ist einer von ihnen.

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Es ist eigentlich nicht allzu schwer zu verstehen. Die erste Aussage ist tatsächlich richtig; Wenn Sie die Sterne betrachten, sehen Sie sie so, wie sie einmal waren. Licht bewegt sich schnell – soweit wir wissen, ist es das Schnellste im Universum – aber es ist nicht unendlich schnell. Bei 300.000 Kilometern pro Sekunde (186.000 Meilen pro Sekunde) braucht Licht mehr als acht Minuten, um vom nächsten Stern zur Erde zu gelangen. Der der Sonne am nächsten gelegene bekannte Stern ist das Alpha Centauri-Dreisternsystem, und Licht braucht mehr als vier Jahre, um von dort nach hier zu gelangen.

Eta Carinae von Hubble
Die Uhr von Eta Carinae tickt.

Foto von NASA und J. Morse (University of Colorado)

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Es gibt ungefähr 6.000 Sterne, die mit bloßem Auge sichtbar sind, und die überwiegende Mehrheit von ihnen befindet sich innerhalb von etwa 1.000 Lichtjahren von der Sonne entfernt. Sterne verdunkeln sich schnell mit der Entfernung; Selbst aus 60 Lichtjahren Entfernung würde die Sonne unsichtbar werden. Nur die leuchtendsten Sterne sind aus größerer Entfernung zu sehen, Sterne wie Deneb (wahrscheinlich 1.500-2.500 Lichtjahre entfernt), Eta Carinae (7.500 Lichtjahre) und Rho Cassiopeiae (8.000-12.000 Lichtjahre). Etwa ein paar Dutzend insgesamt machen diese Liste. Wenn Sie also in die Nacht schauen, sehen Sie selbst die entferntesten Sterne am Himmel, wie sie vor weniger als 10 Jahrtausenden waren. Die meisten sind näher dran.

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Aber Sterne leben viel, viel länger. Die Sonne wird so weitermachen, wie sie jetzt für viele Milliarden von Jahren ist. Selbst die leuchtendsten Sterne, die ihren Kernbrennstoff viel schneller verbrauchen, können 1 Million Jahre oder länger leben. Das bedeutet, dass die Wahrscheinlichkeit, dass ein Stern stirbt, während sein Licht bereits auf dem Weg zur Erde ist, sehr gering ist; in Bezug auf die Lebensdauer des Sterns sind einige tausend Jahre ein Wimpernschlag. Ein Stern müsste seinem eigenen Tod sehr, sehr nahe sein, damit dies nach einem sehr, sehr langen Leben geschieht.

Ich kann mir nur sehr wenige Ausnahmen vorstellen, obwohl Eta Carinae dazu passt. Es steht kurz vor der Explosion; In den 1840er Jahren erlebte es einen massiven Anfall, der kurz vor einem Supernova-Ereignis lag. Es kann nicht für weitere 50.000 Jahre gehen, aber es könnte heute Abend. Und in einer Entfernung von weniger als 10.000 Lichtjahren sind das keine schrecklichen Chancen, dass es in gewissem Sinne schon weg ist und wir es einfach noch nicht wissen.

Aber das ist die Ausnahme, denn die überwiegende Mehrheit der Sterne verschmilzt immer noch fröhlich und beleuchtet die Galaxie. Ich würde wetten, dass dieser Aphorismus über Sterne, die bereits tot sind, selbst mit einem anständigen Teleskop falsch ist; Die Milchstraße hat einen Durchmesser von 100.000 Lichtjahren und nur wenige Sterne darin haben eine kürzere Lebensdauer. Im Durchschnitt, sehr grob, werden pro Jahrhundert nur zwei oder drei Sterne in der Galaxie zur Supernova, so dass das Licht von einigen tausend solcher Explosionen bereits auf dem Weg hierher ist. Das mag nach viel klingen, aber die Milchstraße hat ungefähr 200 Milliarden Sterne. Also wirklich, die Zahl, die bereits tot ist, aber immer noch in unserem Himmel scheint, ist sehr klein *.

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Merkwürdige Spirale, die von ALMA um den roten Riesenstern R Sculptoris entdeckt wurde (Datenvisualisierung)
R Sculptoris ist ein sterbender roter Riese, der einen bizarren spiralförmigen Materialstrom in den Weltraum bläst.

Foto von ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/M. Maercker et al.

Außerdem explodiert nicht jeder Stern. Einige schwellen zu roten Riesen an, blasen ihre äußeren Schichten weg und verblassen dann. Dieser Prozess dauert jedoch mindestens zehn Millionen Jahre – wiederum viel länger als die Zeit, die Licht benötigt, um uns zu erreichen.

Sterne mit geringerer Masse tun dies nicht einmal. Sie verblassen im Laufe der Zeit und dauern Hunderte von Milliarden von Jahren. Die meisten dieser winzigen kühlen roten Zwerge werden noch lange da sein, lange Zeit. Aber dafür spielen sie keine Rolle: Weil sie so dunkel sind, ist mit bloßem Auge kein einziger roter Zwerg sichtbar — selbst der nächstgelegene, Proxima Centauri, ist viel zu schwach, um ohne Teleskop gesehen zu werden.

Egal wie man es betrachtet, die Vorstellung, dass alle oder sogar die meisten oder sogar viele der Sterne, die man am Himmel sehen kann, bereits tot sind, ist einfach falsch. Es klingt wahr und passt irgendwie zu Dingen, von denen Sie vielleicht denken, dass Sie Sie wissen, aber am Ende werden die Fakten gewinnen.

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Wenn Sie also in den Himmel schauen, sind Sie zuversichtlich, dass die Sterne, die Sie sehen, noch da sind und noch einige Zeit sein werden.

Dave Brosha Foto des Mondes
Der Nachthimmel ist lebendig und wundersam. Wir sollten es schätzen und es so gut wie möglich verstehen.

Dave Brosha, mit Genehmigung verwendet

*Ich werde bemerken, dass andere Galaxien Millionen oder sogar Milliarden von Lichtjahren entfernt sind, so dass die Chancen steigen, dass viele der Sterne, die wir in ihnen sehen, bereits tot sind. Aber es braucht ein leistungsfähiges Teleskop, um einzelne Sterne in einer fernen Galaxie zu sehen, also zählt das meiner Meinung nach in keiner Weise zum Aphorismus.

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