7 cosas que debe saber antes de comer su próxima fresa

Los productores de fresas confían en algunos de los pesticidas más riesgosos y difíciles de controlar que se usan en la agricultura.

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Una lona cubre un campo de fresas que se está fumigando con cloropicrina en el condado de Ventura, California. Los fumigantes se convierten en gases que flotan en el aire.
Crédito: Sam Hodgson para CIR

La pequeña fruta roja es nutritiva y deliciosa. También es frágil, valioso y a menudo se cultiva en bienes raíces costeros de California.

Por lo tanto, los cultivadores de fresas utilizan una clase de pesticidas conocidos como fumigantes, que pulverizan el suelo con gases antes de plantar el cultivo de cada temporada. Los fumigantes son como una póliza de seguro, eliminando posibles plagas, enfermedades y malas hierbas antes de que puedan causar problemas.

Incluso cuando se usan correctamente, los fumigantes se convierten en gases difíciles de controlar que flotan en el aire, afectando a los trabajadores y a los residentes cercanos. Se han relacionado con el cáncer, los problemas de desarrollo y el agotamiento de la capa de ozono.

Los cultivadores usan muchos pesticidas. Y a menudo los usan cerca de escuelas, hogares y negocios.

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Vastos campos de fresas corren junto a un vecindario residencial en Oxnard, California.
Crédito: Sam Hodgson para CIR

Las fresas ocupan menos del 1 por ciento de todas las tierras de cultivo en California, pero representan al menos el 8 por ciento del uso de pesticidas en el estado.

Los tres códigos POSTALES en el estado con el mayor uso de pesticidas se encuentran dentro de dos condados principales de cultivo de fresas, Ventura y Monterey.

A las fresas les gusta crecer donde a la gente le gusta vivir, en la primavera perpetua de la costa de California.

El Departamento de Salud Pública del estado clasifica los fumigantes entre los pesticidas de mayor preocupación para la salud. Ninguna escuela en el estado está tan cerca de los campos que usan cantidades tan grandes de estos pesticidas problemáticos como la Escuela Secundaria Rio Mesa en Oxnard. Está rodeado por los cuatro lados por campos de fresas.

3. Los agricultores comenzaron a usar fumigantes después de que los investigadores en Hawai experimentaran con reservas sobrantes de un arma química que los soldados llamaban «gas para vomitar».’

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Durante la Primera Guerra Mundial, se añadió cloropicrina al gas lacrimógeno para hacer que los soldados vomitaran y se quitaran sus máscaras antigás, exponiéndose a otros gases mortales.
Crédito: Museo Nacional de Salud y Medicina / Flickr.com

Después de la Primera Guerra Mundial, los Estados Unidos tenían vastas existencias de cloropicrina. El producto químico se había añadido al gas lacrimógeno para hacer que los soldados enemigos vomitaran y se quitaran las máscaras antigás, exponiéndose a otros gases nocivos.

Después de la guerra, con la industria de la piña luchando contra las plagas en el suelo, los investigadores bombearon cloropicrina al suelo. Los resultados fueron dramáticos. Un acre tratado con cloropicrina produjo 20 toneladas más de piña que el acre sin tratar.

En la década de 1950, se utilizaban fumigantes en campos de fresas. Con los avances en la cría y la tecnología, junto con los nuevos cócteles químicos, los agricultores de fresas de California habían duplicado en la década de 1970 la cantidad de bayas que un solo acre podía producir.

Los estadounidenses ahora comen cuatro veces más fresas frescas que en la década de 1970.

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Las fresas ocupan menos del 1 por ciento de las tierras agrícolas totales en California, pero representan al menos el 8 por ciento de los pesticidas utilizados en el estado.
Crédito: Sam Hodgson para CIR

La producción de fresas estaba en auge en la década de 1970, pero los productores necesitaban demanda para igualar la oferta.

Las fresas comenzaron a aparecer en la cubierta de los recipientes de látigo fríos. La asociación de cultivadores de fresas de California buscó otros productos que combinaran bien con fresas: salsas de chocolate, cáscaras de pastel y daiquiris. Pronto, las fresas estaban en cajas de Hojuelas de Maíz y Cheerios. El consumo de fresas estadounidenses pasó de 2 a 8 libras al año per cápita.

5. Los fumigantes no terminan en la fruta que comes. Pero estos pesticidas en particular plantean riesgos para los trabajadores agrícolas, los residentes cercanos y el medio ambiente.

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Valeria García camina por los campos de fresas en su camino a la Escuela Secundaria Rio Mesa en Oxnard, California.
Crédito: Sam Hodgson para CIR

El fumigante más popular de la industria de las fresas, el bromuro de metilo, fue prohibido por un tratado internacional en la década de 1990 por agotar la capa de ozono.

Hay pocos estudios sobre los efectos a largo plazo de los fumigantes en la salud. Los riesgos para la salud humana a menudo se extrapolan de estudios con animales. El año pasado, un grupo de investigadores de la Universidad de California, Berkeley, encontró una conexión entre vivir cerca de lugares donde se usa bromuro de metilo y dar a luz a bebés que eran más livianos, más bajos y con cabezas más pequeñas.

Los fumigantes a los que los productores han recurrido en lugar del bromuro de metilo conllevan sus propios riesgos para la salud. Por ejemplo, el estado considera que el 1,3-dicloropropeno, otro fumigante popular llamado 1,3-D para abreviar, es carcinógeno.

Los cultivadores de fresas de California son en gran medida los únicos que siguen utilizando bromuro de metilo.

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Los trabajadores agrícolas se preparan para fumigar un campo de fresas en el Condado de Ventura, California.
Crédito: Sam Hodgson para CIR

El Protocolo de Montreal, el tratado internacional que prohíbe el metilbromuro, pidió a los países desarrollados que dejaran de usar el producto químico para el año 2005. Desde entonces, su uso en la agricultura de California ha disminuido, disminuyendo un 60 por ciento entre 1991 y 2012. Pero no se ha ido.

Los autores del Protocolo de Montreal crearon una escotilla de escape para garantizar que el tratado no resultara en un desastre económico. Un país puede obtener exenciones demostrando que no hay alternativas viables y que la falta de metilbromuro pondría a la industria en una situación financiera difícil. Se conocen burocráticamente como «exenciones para usos críticos».»

La industria de la fresa de California obtuvo alrededor del 90 por ciento de las exenciones emitidas a nivel mundial este año.

7. A pesar de las advertencias de los científicos, el estado permitió a los productores usar cantidades significativamente más altas de 1,3-D durante más de una década a petición de Dow AgroSciences.

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Los trabajadores agrícolas aplican el fumigante 1,3-Dicloropropeno a un campo en Salinas, California.
Crédito: Sam Hodgson para CIR

Con la eliminación gradual del bromuro de metilo, los cultivadores de fresas han recurrido más al 1,3-D para reemplazarlo. De 2003 a 2012, su uso de 1,3-D aumentó en más de un 200 por ciento. Ahora es el tercer pesticida más usado en California.

Los científicos estatales calculan a qué niveles es seguro que los trabajadores y residentes estén expuestos a pesticidas como el 1,3-D. Después de un susto en la década de 1990, el estado estableció regulaciones estrictas para limitar la cantidad que se podría usar en cada comunidad. El objetivo era limitar el riesgo a un caso de cáncer adicional estimado por cada 100,000 personas.

Dow, el fabricante del pesticida, comenzó a eliminar esas regulaciones. En 2002, el estado acordó crear un vacío legal para permitir hasta el doble de uso de 1,3-D en un año. Los funcionarios estatales crearon la laguna y permitieron que persistiera durante más de una década, a pesar de las advertencias de los científicos internos de que no tenía base en la ciencia.

La decisión aumentó el riesgo de cáncer para residentes y trabajadores en más de 100 comunidades de California, muestran documentos y entrevistas.

Para la historia completa, lea nuestra investigación. ¿Quiere ver si vive cerca de áreas donde se usan estos pesticidas? Echa un vistazo a nuestra aplicación.

Esta historia fue editada por Andrew Donohue y copiada por Stephanie Rice.

Se puede contactar con Bernice Yeung en byeung @ cironline.org, y Andrew Donohue puede ser contactado en [email protected] Síguelos en Twitter: @ bmyeung y @add.

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