art in Costa Rica

Mimian Hsu, Retrato familiar en Helvética (Family Portrait in Helvetica), 2014, adhesive vinyl. Installation view, TEOR/éTica, San José, Costa Rica. Photo: Daniela Morales Lisac.
Mimian Hsu, Retrato familiar en Helvética (Family Portrait in Helvetica), 2014, adhesive vinyl. Installation view, TEOR/éTica, San José, Costa Rica. Photo: Daniela Morales Lisac.

A PESAR de LAS FRONTERAS EN CONSTANTE EXPANSIÓN del mundo del arte, Centroamérica rara vez aparece en los itinerarios de sus jet set. Sus siete países han sido despedidos durante mucho tiempo a través de los clichés de la república bananera, plagada de guerra civil, crímenes violentos y tráfico de drogas. Sin embargo, problemas similares que aquejan a México, Brasil y Colombia no han impedido una importante financiación institucional para el arte contemporáneo allí. La diferencia—algo irónico para un istmo que une dos continentes-parece ser una de conectividad. La falta histórica de una red adecuada en Centroamérica para curadores y artistas resultó en invisibilidad, no simplemente a nivel internacional, sino también mucho más cerca de casa. A lo largo del siglo XX, los países de la región estaban tan aislados que la información sobre una exposición local a menudo solo llegaba a un país vecino a través de noticias de Europa o los Estados Unidos.

Esta compartimentación comenzó a romperse gradualmente en el país más estable y económicamente avanzado de Centroamérica, Costa Rica, con la apertura, en 1999, del pequeño pero muy influyente centro de arte TEOR/éTica en la ciudad capital de San José. Establecida en la casa del centro de la abuela de Virginia Pérez-Ratton, curadora fundadora, TEOR / éTica es igualmente un centro comunitario, residencia de artistas, espacio de exposición, biblioteca, archivo y centro neurálgico cultural. Desde el principio, Pérez-Ratton apuntó a activar al público local como fuente y público para la creatividad; esta ambición se literaliza en una de las paredes exteriores de TEOR/éTica, que se usa regularmente como una extensión de las galerías de exposición, con murales coloridos que se derraman en la calle. Mientras que el brazo de archivo de la institución busca investigar eventos históricos y documentar prácticas actuales que de otro modo estarían bajo el radar en San José y las provincias, el espacio, en el proceso, ha ganado seguidores internacionales. Después de su visita en 2000, nada menos que el luminario del mundo del arte Harald Szeemann invitó a seis artistas de la región a participar en su Bienal de Venecia de 2001, una primicia para todos ellos.

Pero quizás la piedra de toque más significativa para el desarrollo de San José como una próspera capital del arte iberoamericano fue la exposición a gran escala «Travesía por un estrecho dudoso», 2006-2007, organizada por Pérez-Ratton y la curadora y crítica Tamara Díaz y montada en varios lugares y espacios públicos a lo largo del valle central de Costa Rica. El título de la muestra se refiere al término de los conquistadores españoles para la tierra encontrada en su búsqueda de un canal hacia el Pacífico; los curadores utilizaron esta ambigüedad en su propia exploración de las prácticas culturales panamericanas y europeas que se entrecruzan. «Estrecho dudoso» reunió a más de setenta artistas internacionales y locales, una escala sin precedentes para la región; la muestra estableció una red artística localizada.

Este evento revitalizó a otras instituciones de San José y alentó una profusión de programación artística: En el Museo de Arte y Diseño Contemporáneo, fundado en 1994, una serie enfocada de exposiciones y programas públicos organizados por la curadora María José Chavarría introduce constantemente a figuras prominentes del mundo del arte internacional a la ciudad donde presentan su trabajo y participan en residencias y simposios. Otro conducto importante es el espacio alternativo Des Pacio, creado por el artista Federico Herrero en 2008, que ha establecido fuertes colaboraciones con espacios relacionados dirigidos por artistas, incluidos Proyectos Ultravioleta en Guatemala y Diablo Rosso en Panamá. En los últimos siete años, Des Pacio ha presentado más de cuarenta exposiciones, a menudo acompañadas de actuaciones, residencias de artistas, talleres y charlas con curadores de todo el mundo. Los participantes recientes incluyen a Lucía Madriz, cuya instalación de 2014 combinó la secuenciación matemática con imágenes biológicas, y Óscar Figueroa, cuyos materiales minimalistas contrastan con el enfoque de su proyecto en la complicada historia de la presencia de United Fruit Company en América Central.

Junto y dentro de estos espacios, los artistas han asumido el desafío de la escasez de estructuras institucionales, convirtiéndose en curadores, organizadores, maestros y administradores, agentes clave en el desarrollo y mantenimiento de la escena artística de la región. Su versátil adaptabilidad ayudó a fomentar una nueva conectividad, impulsada en parte por esa otra red, Internet. Esta energía palpable es demostrada por los diversos esfuerzos de figuras como Emiliano Valdés, arquitecto, curador y editor afincado en Guatemala, Colombia y el extranjero, y el pintor Joaquín Rodríguez del Paso, quien durante muchos años organizó una escuela de arte alternativo fuera de su casa en San José.

A medida que sus artistas presionan para ampliar el alcance artístico de Centroamérica, también están profundizando sus raíces existentes en una práctica vernácula. Al hablar con artistas y curadores de la región hoy en día, uno se da cuenta rápidamente de que la actitud prevaleciente de hace solo una década—un poderoso deseo de reconocimiento de y en los Estados Unidos y Europa—ya no es una prioridad. Este es el caso incluso cuando los esfuerzos curatoriales han logrado avances notables en la obtención de apoyo institucional a escala global, entre ellos «Una Crónica de Intervención», para la cual TEOR/éTica trabajó con Tate Modern en una exposición simultánea en Londres y San José en 2014. De hecho, tales colaboraciones enfatizan las formas en que las ideas y la influencia ahora corren en múltiples direcciones latitudinales y longitudinales. El interés internacional por el arte centroamericano, al parecer, crecerá en los propios términos de la región.

Jens Hoffmann es subdirector del Museo Judío de Nueva York y autor, más recientemente, de Theater of Exhibitions (Sternberg, 2015).

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