El conejo de Darwin está revelando cómo los animales se volvieron inmunes a la mixomatosis

No fue hasta mediados del siglo XX que los científicos consideraron el uso del virus como un control biológico para los conejos europeos más susceptibles que habían corrido desenfrenadamente por toda Australia.

Los conejos se introdujeron por primera vez en Australia en octubre de 1859, cuando el colono inglés Thomas Austin liberó 24 animales reproductores en su finca cerca de Melbourne. Los había presentado para que los caballeros tuvieran algo para disparar por deporte y fue elogiado inicialmente por su visión de futuro.

Pero los animales se propagaron rápidamente y se criaron en números tales que en una década millones de conejos estaban atrapados cada año, con aparentemente poco impacto en su número. Ya en 1887, el gobierno estaba buscando formas de controlar los números y limitar el daño causado a los pastizales y pastizales.

En 1950, se decidió que el virus mixoma se liberaría para controlar la plaga de conejos después de que los experimentos mostraran un 99.tasa de mortalidad del 8% en individuos infectados. En menos de tres meses, la enfermedad se extendió a miles de kilómetros, matando a cientos de millones de conejos a su paso.

La enfermedad se introdujo ilegalmente en Francia cuando en 1952 el Dr. Paul-Félix Armand-Delille la utilizó en su finca privada para erradicar a los conejos. En dos años, la mixomatosis había eliminado el 90% de la población de conejos de Francia.

Desde el continente, la enfermedad llegó al Reino Unido en 1953, donde una vez más se utilizó como agente de biocontrol, y se cree que mató al 99% de los conejos del Reino Unido.

Construyendo resistencia

Los problemas vinieron con los pocos conejos que sobrevivieron al ataque, ya que su resistencia pronto se extendió al resto de la población. Los números comenzaron a subir una vez más.

El hecho de que tres poblaciones bastante aisladas de conejos hayan desarrollado la capacidad de resistir la enfermedad en un período de tiempo tan corto ofrece una ventana interesante sobre cómo evoluciona dicha inmunidad.

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