Esponjas: Las Criaturas Multicelulares más simples del Mundo

Otras especies de esponjas, como una variedad de esponjas de tubo, jarrón, tazón, barril, dedo y cuerda, tienen formas más consistentes y fácilmente identificables que las observadas en esponjas incrustantes. Las esponjas de barril y las esponjas de tubo se destacan de manera prominente en muchos arrecifes caribeños, mientras que las esponjas de cuerda adornan muchas paredes. Una variedad de especies de esponjas de barril se encuentran entre las más grandes de todas las esponjas. Comúnmente alcanzan alturas de 5 pies (2 m) o más altas. Los especímenes más grandes se encuentran típicamente en aguas más profundas y tranquilas a lo largo de la pendiente delantera de un sistema de arrecifes, y se cree que muchos especímenes viven hasta varios cientos de años.

Los nombres comunes que se dan a las esponjas generalmente hacen algún tipo de referencia a su forma o color, o alguna combinación de ambos. Como ejemplos, algunas especies caribeñas más prominentes son comúnmente conocidas por los buceadores deportivos como esponja de cuerda roja, esponja de cuerda verde, esponja de copa roja, esponja de dedo verde, esponja de tubo amarillo, esponja de florero púrpura, esponja de canasta, esponja de copa y esponja de oreja de elefante. En las aguas templadas de California, las esponjas comúnmente encontradas se conocen como esponjas de urna, esponjas lunares, esponjas de miga de pan, esponjas de hojaldre anaranjadas y esponjas de hojaldre grises.

Una palabra para el sabio y el práctico: Esperar hacer una identificación positiva de varias especies, especialmente de esponjas incrustantes, buscando formas y colores específicos puede resultar complicado o imposible. Esto se debe a que muchas especies tienden a adoptar diferentes formas dependiendo de la forma de cualquier estructura a la que se adhieran y la naturaleza de los organismos cercanos con los que compiten por el espacio en el arrecife.

Además, la coloración puede variar drásticamente según la profundidad. Como regla general, el uso de nombres comunes permite una conversación informal entre buceadores sin malentendidos significativos, pero no apuestes demasiado cuando intentes hacer identificaciones positivas. Tanto el color como la forma pueden variar considerablemente entre diferentes especímenes que demuestran ser de la misma especie cuando se examinan bajo un microscopio.

Sin el uso de una luz de buceo durante el día o una luz estroboscópica al crear fotografías, los colores de muchas esponjas pasan desapercibidos en profundidad. Pero un toque de luz de una fuente de luz artificial puede agregar colores llamativos a sus inmersiones e imágenes submarinas.

Curiosamente, muchos especímenes de la hermosa y relativamente común especie caribeña conocida como esponjas tubulares amarillas parecen ser una excepción a este comentario sobre la falta de color en profundidad, ya que esta especie a menudo retiene algún grado de coloración brillante debido a la pigmentación fluorescente en las células. Los pigmentos alteran la longitud de onda de la luz solar que los golpea, y como resultado, estas esponjas a menudo se ven amarillas, incluso a profundidades cuando un gran porcentaje de la parte amarilla del espectro ha sido filtrada por el agua de mar. Las esponjas tubulares amarillas ocurren comúnmente a profundidades medias, a lo largo de la parte superior de las paredes y a lo largo de algunas caídas en algunas aguas del Caribe.

El papel de las esponjas en los Ecosistemas de arrecifes

Las esponjas cumplen una variedad de funciones vitales en los ecosistemas de arrecifes. Con la excepción de especies depredadoras recientemente descubiertas, las esponjas se alimentan filtrando diatomeas, bacterias, protozoos y otros organismos microscópicamente pequeños de la columna de agua. Los estudios han demostrado que muchas esponjas pueden filtrar fácilmente de 50 a 100 galones de agua de mar en un solo día. Al filtrar el agua, las esponjas aumentan la claridad del agua, especialmente en áreas donde las esponjas son prolíficas.

Los estudios también han demostrado que un alto porcentaje de los alimentos consumidos por muchas esponjas es tan pequeño que solo se puede ver con la ayuda de un microscopio, y que solo un pequeño porcentaje de las fuentes de alimentos de las esponjas es presa de otros organismos. La conclusión aquí es que las esponjas parecen haber descubierto un nicho ambiental en el que tienen muy poca competencia por los alimentos. La naturaleza no competitiva de este nicho es de gran valor para las esponjas, porque no pueden moverse en busca de alimentos.

Las esponjas se alimentan creando una corriente de agua que fluye a través de una serie de poros y canales diminutos. La corriente se genera por el latido aparentemente frenético y constante de numerosos flagelos pequeños, en forma de pelo, que recubren las paredes de los poros y canales. A pesar de la naturaleza diminuta de los flagelos y la falta de coordinación o sincronía en sus esfuerzos, en algunas especies la corriente entrante puede ser detectada por instrumentos sensibles a una distancia de más de 3 pies (1 m) de la esponja.

La corriente entrante pasa a través de la pared exterior de la esponja a medida que se extrae el alimento (que consiste principalmente en plancton y desechos orgánicos) y el oxígeno. Una vez filtrada, el agua continúa a través de otra serie de pasadizos. En algunas especies, como las esponjas de barril, copa, tubo y jarrón, estos pasadizos eventualmente se fusionan para crear una sola abertura excurrente grande conocida como osculo, a través de la cual se elimina el agua llena de desechos. En otras especies, especialmente en muchas esponjas incrustantes, están presentes una serie de aberturas excurrentes (oscula). Los oscula son lo suficientemente grandes como para ser vistos a simple vista. En algunas especies, los oscula se distribuyen en un patrón regular, mientras que en otras son irregulares.

Algunas esponjas se benefician de la presencia de pequeñas algas simbióticas conocidas como zooxantelas. Las algas viven en los tejidos de la esponja, donde realizan la fotosíntesis, un proceso que ayuda a proporcionar oxígeno y alimento a las esponjas.

Las esponjas también están involucradas en una serie de tipos adicionales de relaciones con otros organismos en las comunidades de arrecifes. Muchas esponjas proporcionan excelentes escondites y viviendas para tunicados, una amplia variedad de invertebrados, como nudibranquios, camarones, estrellas quebradizas, cangrejos, langostas juveniles y más, así como una serie de especies de peces pequeños, como gobios y blennies.

Si disminuye la velocidad y se toma el tiempo para examinar de cerca las esponjas que encuentra, a menudo se le recompensará con una buena mirada a alguna criatura que descansa o se mueve lentamente a través de la superficie de una esponja. Algunos animales que viven en o sobre esponjas destacan de manera prominente, mientras que otros están bien camuflados. Durante el día, si observa cuidadosamente la base de una esponja o entre los lóbulos del tubo y las esponjas ramificadas, a menudo descubrirá criaturas que vagan abiertamente por la superficie de la esponja y el arrecife cercano por la noche. Una variedad de estrellas quebradizas, cangrejos ermitaños y camarones son especialmente comunes.

Algunos peces, incluyendo una variedad de peces ángel y filetes, junto con innumerables invertebrados, como babosas de mar, nudibranquios, estrellas de mar y gusanos de cerdas, se alimentan de esponjas. En la mayoría de los casos, los depredadores son específicos de la especie, lo que significa que no son generalistas que se alimentan de una amplia gama de esponjas. Sin embargo, la mayoría de los residentes de arrecifes consideran que las esponjas son repugnantes o no comestibles. Esto se debe aparentemente a que las espículas, las agujas a base de sílice o calcio en el esqueleto que ayudan a las esponjas a mantener sus formas amorfas, tienen un sabor malo para muchos organismos. El hecho de que se eviten las esponjas como fuente de alimento es una adaptación de vital importancia, ya que no tienen otros medios de defensa y no pueden huir.

Algunas especies de esponjas son parasitarias, penetrando en una variedad de corales. Esta acción debilita los corales y eventualmente puede llevar a la desaparición de grandes cabezas de coral. Otras esponjas ayudan a proteger los corales creando una barrera protectora incrustante en el borde de las cabezas de coral que evita que las esponjas aburridas entren en los corales.

En las aguas del Caribe, a menudo se puede ver una variedad de gobios y blennes nadando a lo largo de los bordes de las esponjas de tubo y barril. Desde estos puntos de vista, los peces a veces anuncian sus servicios como limpiadores a otros que necesitan deshacerse de los ectoparásitos. Cuando se asustan, los limpiadores suelen buscar seguridad rápidamente dentro de la esponja. Otros peces, como los cardinales, los grammas reales y los basslets de caparazón negro, se esconden comúnmente en esponjas de jarrón.

Pequeños animales conocidos como zoántidos, que se describen en el filo Cnidaria, se encuentran comúnmente en la superficie de algunas esponjas. Durante muchos años se pensó que los zoántidos parasitaban el tejido de las esponjas. Sin embargo, nuevos hallazgos han revelado la verdadera naturaleza de esta relación. En lugar de ser parásitos, la presencia de zoántidos en realidad podría ser beneficiosa para las esponjas al disuadir a los peces de cazarlos. Pero algunos peces, como el Caribbean rock beauty, un miembro de la familia de los peces ángel, no son repelidos por la presencia de zoántidos.

Cómo se reproducen las esponjas

Al igual que muchos invertebrados con poca o ninguna movilidad, las esponjas son capaces de reproducirse tanto asexualmente como sexualmente. La reproducción asexual se logra al brotar o romper pequeños trozos capaces de convertirse en esponjas completas. Los cogollos se separan de la esponja madre y se alejan en la corriente. El lugar exacto en el que se asientan los cogollos es una cuestión de azar, pero si las condiciones del fondo son favorables, el cogollo puede convertirse en una esponja entera y saludable.

La reproducción asexual da lugar a clones genéticos. La reproducción sexual produce un nuevo organismo a través de la recombinación genética de espermatozoides y óvulos de miembros de la misma especie. Si bien la clonación requiere menos gasto de energía, produce crías que son exactamente iguales, y un solo problema o enfermedad ambiental puede aniquilar más fácil y rápidamente a una especie entera. La recombinación genética requiere más esfuerzo, pero proporciona una mejor oportunidad de que algunos descendientes sobrevivan si las condiciones cambian.

En algunas especies de esponjas, los sexos están separados, pero muchas esponjas son hermafroditas, lo que significa que la misma esponja tiene capacidades reproductivas tanto masculinas como femeninas. Esas esponjas tienden a producir solo espermatozoides o óvulos, no ambos, durante un evento de desove dado. Las larvas de esponja, muy depredadas, son miembros de la comunidad de plancton que nadan libremente. Aquellas larvas que logran sobrevivir el tiempo suficiente finalmente se asientan en el fondo marino, donde se adhieren al sustrato sólido.

La mayoría de las esponjas se reproducen a través de un proceso definido como «fertilización interna», aunque el uso de este término puede resultar confuso. El macho no libera espermatozoides dentro de la hembra, como es el caso de la fertilización interna en tiburones, rayas, patines y mamíferos marinos, sino que se liberan densas nubes lechosas de espermatozoides en la columna de agua a través de la oscula de la esponja donante. Los buceadores comúnmente se refieren a las esponjas donantes como esponjas» humeantes » debido a las nubes ondulantes de esperma que liberan. Para que el apareamiento tenga éxito, los espermatozoides deben ser absorbidos por una esponja receptora (de ahí el término «fertilización interna»), donde se unen con los huevos.

A veces muchas esponjas desovan simultáneamente, lo que hace que la visibilidad del agua se reduzca en gran medida por la densa concentración de esperma liberado.

Una vez vi a un grupo de fotógrafos subacuáticos nadar junto a una esponja de desove sin darle un segundo vistazo. Habiendo visto un desove masivo antes, reconocí lo que estaba sucediendo y capturé el evento en una película. La lección duradera para mí fue que no todos los fenómenos marinos saltan, te agarran y te exigen que mires, por lo que cuanto más sabes sobre el entorno marino, mejor puedes reconocer y disfrutar de ciertos fenómenos cuando se presentan. Esto es tan cierto para los animales multicelulares más simples, las esponjas, como para los más complejos.

Las esponjas poseen notables Poderes Regenerativos

Mientras que los científicos nos dicen que las esponjas son animales simples, poseen algunos poderes regenerativos asombrosos. Esta capacidad regenerativa juega un papel importante en algunas especies durante la reproducción asexual, ya que algunas esponjas rompen pedazos de sí mismas para formar nuevas esponjas. Igualmente notables, los experimentos con una especie han demostrado que si un adulto se rompe en pedazos muy pequeños al ser forzado a través de un tamiz hecho de un paño de seda estirado, poco después de asentarse, las partes diminutas se reorganizarán en una casi réplica de la esponja original. Esta increíble hazaña es lograda por un animal que carece de tejidos especializados, y puede hacer que reconsidere el significado del término «animal simple».»

Mira, no toques

Aunque generalmente admiramos las esponjas y las buscamos, es importante tener en cuenta que algunas esponjas son tóxicas para los humanos. Simplemente frotar o cepillarse contra algunas especies más potentes puede resultar ser un contratiempo doloroso. La intensidad de las reacciones varía, pero las erupciones cutáneas graves, las sensaciones de ardor y la picazón son comunes.

Por Marty Snyderman

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