Galvani, Luigi

b. Bolonia, italia,.9 de septiembre de 1737; m. Bolonia. 4 de diciembre de 1798)

anatomía, fisiología, física.

Galvani, que es famoso por su trabajo relacionado con el descubrimiento de la electricidad de corriente, recibió su formación profesional en medicina. Estudió en Bolonia con varios profesores de medicina de su tiempo, incluyendo a Jacopo Bartolomeo Beccari y Domenico Galeazzi. Después de recibir su título en medicina y filosofía el 15 de julio de 1759, Galvani dividió los primeros años de su carrera profesional, entre la práctica médica y quirúrgica, la investigación anatómica y la docencia en medicina. Después de pasar varios años como profesor honorario, el 22 de junio de 1768 se convirtió en profesor remunerado en el colegio al que había asistido, y el 12 de diciembre de 1775 se convirtió en adjunto de anatomía de Galeazzi en la Universidad de Bolonia. El Senado de Bolonia había instalado a Galvani como curador y demostrador del museo anatómico en marzo de 1766, y el 26 de febrero de 1782 lo eligió profesor de artes obstétricas en el Istituto delle Scienze. Durante los últimos años de su vida Galvani sufrió varias desgracias personales. En 1790 su amada esposa, Lucía Galeazzi, hija de su preceptor anatómico, murió; y unos años más tarde fue privado de sus cargos en la universidad y el Istituto delle Scienze debido a su negativa a jurar lealtad a la República Cisalpina de Napoleón. Murió en la pobreza y el dolor.

Galvani dedicó la mayor parte de sus primeros esfuerzos científicos a temas anatómicos importantes pero bastante sencillos. Su primera publicación, en 1762, fue una disertación sobre la estructura, función y patología de los huesos. Describió los elementos químicos y anatómicos a partir de los cuales se construyen los huesos, su patrón de crecimiento y varias enfermedades a las que están sujetos. En 1767 publicó un ensayo sobre los riñones de las aves, en el que describía, entre otras cosas, la pared ureteral de tres capas y su movimiento peristáltico y antiperistáltico tras la irritación. Galvani también dedicó varios artículos a la anatomía de la oreja en las aves, justo antes de que Antonio Scarpa publicara sobre este tema. Relató con particular precisión la anatomía comparativa del canal auditivo en varias especies de aves, dedicando cierta atención a la distribución de vasos sanguíneos, músculos y nervios en el oído medio e interno.

Galvani dirigió sus investigaciones más importantes y mejor recordadas a los problemas de la electricidad animal. Durante la década de 1770, sus intereses de investigación cambiaron en gran medida de estudios en gran parte anatómicos a estudios más estrictamente fisiológicos, específicamente en nervios y músculos. En 1772 Galvani leyó un artículo sobre la irritabilidad halleriana en el Istituto delle Scienze, y en 1773 discutió el movimiento muscular de las ranas ante el mismo cuerpo. En 1774 leyó un artículo sobre el efecto de los opiáceos en los nervios de las ranas. Estas investigaciones se fusionaron en su mente con estudios ligeramente anteriores del siglo XVIII, varios de ellos por italianos, sobre la estimulación eléctrica de nervios y músculos. Retomando donde Beccaria, Leopoldo Caldani, Felice Fontana y Tommaso Laghi lo habían dejado recientemente, Galvani comenzó a finales de 1780 una extensa y meticulosa serie de investigaciones sobre las respuestas irritables provocadas por la electricidad estática en ranas preparadas adecuadamente.

Las preparaciones de rana de Galvani consistieron en la médula espinal, los nervios crurales y las extremidades inferiores diseccionadas como una unidad. Usando estas preparaciones, al principio tocó el conductor de una máquina eléctrica estática directamente a la médula espinal (mantenida en un panel de vidrio) y observó las contracciones convulsivas de los músculos de las extremidades inferiores, que descansaban en un llamado «cuadrado magin», un condensador de placa plana hecho al unir una lámina de metal a ambos lados de un solo panel de vidrio. Galvani aparentemente estaba tratando de llegar a leyes generales que relacionaban la fuerza de la contracción muscular directamente con la cantidad de fluido eléctrico aplicado e inversamente con la distancia del nervio y el músculo del conductor. Después de muchas repeticiones y, a veces, variaciones complejas de este procedimiento básico, Galvani se enfrentó a un resultado bastante inesperado: las extremidades inferiores se contrajeron incluso cuando la rana estaba completamente aislada de la máquina y se alejó de ella a cierta distancia. Mientras los nervios crurales fueran tocados por un conductor conectado a tierra, los músculos se contraían cada vez que se extraía una chispa de una máquina eléctrica, a pesar de que la chispa no golpeaba directamente la preparación de la rana.

En el curso de la investigación de este extraño resultado, Galvani a mediados de la década de 1780 descubrió uno aún más extraño. Él y sus asociados de investigación habían comenzado a explorar los efectos de la electricidad atmosférica en las preparaciones de ranas, suponiendo que existía alguna analogía entre las convulsiones inducidas por máquinas eléctricas distantes y las inducidas a veces por descargas estáticas en la atmósfera. Se obtuvieron los resultados análogos esperados. Pero luego Galvani hizo la observación inesperada de que las contracciones musculares ocurrieron incluso sin descarga de electricidad atmosférica. Como explicó más tarde en su De viribus electrictricitatis in motu musculari commentarius (1791), Galvani en un momento sujetó algunas ranas preparadas con «ganchos de latón en su médula espinal a una barandilla de hierro que rodeaba un cierto jardín colgante de mi casa. Se dio cuenta de que estas ranas tenían contracciones no solo cuando brillaban los rayos, sino incluso en momentos en que el cielo estaba tranquilo y sereno, y pudo intensificar estos efectos presionando deliberadamente los ganchos de latón de la médula espinal contra la barandilla de hierro. Obtuvo resultados similares en interiores colocando la rana en una placa de hierro y empujando el gancho de latón contra ella. Las contracciones se producían en interiores solo cuando se usaban metales, en lugar de vidrio o resina; y estas contracciones parecían más fuertes con ciertos metales que con otros. En una serie de investigaciones de seguimiento, Galvani experimentó con arcos metálicos. Probó varios conductores de metal doblados, tocando un extremo de los ganchos de la médula espinal y el otro de los músculos de la pata de la rana. Se produjeron contracciones, su resistencia depende de los metales utilizados para el gancho y el arco. No se produjeron contracciones cuando un no conductor reemplazó el metal en el arco.

Galvani había encontrado aquí el fenómeno central del galvanismo: la producción de corriente eléctrica a partir del contacto de dos metales diferentes en un ambiente húmedo. Sin embargo, no interpretó su propio descubrimiento de esta manera. En cambio, Galvani pensó que finalmente había obtenido la confirmación de la sospecha, que se mantenía de vez en cuando durante el siglo XVIII, de que los animales poseen en sus nervios y músculos un fluido sutil bastante análogo a la electricidad ordinaria. Él mismo había coqueteado ocasionalmente con esta idea, pero nunca había hecho mucho de ella. Pero sus experimentos con los arcos metálicos parecían proporcionar una prueba clara e inconfundible de una «electricidad animal» especial, y gastó un esfuerzo considerable en especificar y elaborar su teoría.

La declaración más completa de Galvani está en la parte IV de su Comentario. Explica que el músculo se puede comparar con un pequeño frasco de Leyden cargado con una carga eléctrica doble, y el nervio al conductor del frasco. El fluido eléctrico animal se genera a partir de la sangre en el cerebro y pasa a través de los nervios hacia el núcleo de los músculos, que por lo tanto se cargan positivamente mientras que el exterior se vuelve negativo. El equilibrio eléctrico en el músculo, como en un frasco de Leyden, puede interrumpirse aplicando un arco entre el conductor y el núcleo o extrayendo una chispa de una máquina eléctrica. Cuando el músculo se descarga de cualquiera de estas maneras, sus fibras se estimulan a una contracción violenta e irritable. Tanto la anomalía original de contracción convulsiva por chispas distantes como la observación posterior de contracciones provocadas por el arco metálico se explicaron en términos de «electricidad animal» y sus vías especiales de descarga.

La reacción a las reflexiones publicadas de Galvani fue vigorosa aunque algo confusa. Alessandro Volta, el destacado electricista italiano, fue uno de los primeros en adoptar la nueva teoría de la electricidad animal, pero en 1792/1793 su apoyo original se volvió escéptico. En artículos publicados en la Philosophical Transactions of the Royal Society, Volta profesó creer en la teoría de Galvani, pero simultáneamente avanzó la tesis de que «los metales utilizados en los experimentos, aplicados a los cuerpos húmedos de los animales, pueden por sí solos…excitar y desalojar el fluido eléctrico de su estado de reposo; de modo que los órganos del animal actúen solo pasivamente.»A finales de 1793 Volta había descartado la electricidad animal de Galvani para su propia teoría del» contacto», según la cual los cuerpos conductores de ciertos tipos, especialmente los metales, pueden por su mero contacto excitar el fluido eléctrico, que a su vez puede estimular varias respuestas irritables. Galvani no estaba preparado para admitir la derrota, y él y su sobrino Giovanni Aldini montaron una campaña a mediados de la década de 1790 para establecer sin lugar a dudas la existencia de una electricidad animal especial. En 1794 y 1797 anunció experimentos que empleaban solo preparaciones nerviosas-musculares de rana (sin metales) y mostró que las contracciones convulsivas se podían producir simplemente tocando nervios a músculos.

Al mismo tiempo, Galvani examinó exhaustivamente las propiedades eléctricas de los torpedos marinos. Descubrió que la fuerte descarga eléctrica se genera en estos animales en estructuras análogas a los nervios y músculos ordinarios, y esto parecía proporcionar apoyo adicional para la teoría de la electricidad animal. El contraataque de Volta llevó en 1799 a su invención de la pila, una pila de elementos conductores húmedos de metal-metal que fue, de hecho, la primera batería primitiva de celda húmeda. Cuando Galvani murió, las perspectivas de supervivencia de su teoría eran muy inciertas. Sin embargo, el apoyo al concepto de electricidad animal sobrevivió hasta el siglo XIX y finalmente condujo en la década de 1840 al trabajo básico de Emil du Bois-Reymond.

BIBLIOGRAFÍA

I. Obras Originales. La obra más famosa de Galvani es De viribus electricitatis en motu musulmari commentraius (Bolonia, 1791). Se ha publicado varias veces desde entonces, reproducido en facsímil ion y publicado en varias traducciones. Un facsímil del original en latín ed., junto con un trans inglés., fue publicado por la Biblioteca Burndy (Norwalk, Conn., 1953). Fuller eds. entre los escritos de Galvani se incluyen Opere edite ed inedite (Bolonia, 1841), que contiene varios de sus primeros trabajos anatómicos y un informe sobre el MSS conocido en ese entonces; Memorie ed esperimenti inediti (Bolonia, 1937), que incluye una transcripción de las notas de Galvani para sus experimentos a principios de la década de 1780 y algunos borradores de documentos sobre electricidad animal del mismo período; y un facsímil de Taccuino (Bolonia, 1937), un cuaderno de investigaciones de Galvani sobre torpedos a mediados de la década de 1790.

II. Literatura secundaria. No hay una biografía moderna completa de Galvani, pero varios éloges más antiguos, por ejemplo, de J. L. Alibert (París, 1806), siguen siendo útiles y se complementan con algunos trabajos monográficos extremadamente útiles. Hebbel E. Hoff,» Galvani and the Pre-Galvanian Electrophysiologists», en Annals of Science, 1 (1936), 157-172, es una fuente básica, al igual que la» Introducción » de I. B. Cohen a la Biblioteca Burndy ed. del Comentarius. También es de fundamental importancia la «Introducción» de Giulio C. Pupilli al ed. del Commentarius publicado por Richard Montraville Green (Cambridge, Mass., 1953); y John F. Fulton y Harvey Cushing, «A Bibliographic Study of the Galvani and Aldini Writings on Animal Electricity,» en Annals of Science, 1 (1936). 239-268. También merece la pena consultar a Marc Sirol, Galvani et le galvanisme (París, 1939).Theodore M. Brown.

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