Hace nueve millones de años, los elefantes invadieron Sudamérica

Durante gran parte de los últimos 130 millones de años, Sudamérica fue un continente insular, y en él los organismos evolucionaron en «espléndido aislamiento».»Los mamíferos, especialmente, evolucionaron en formas que no se ven en ningún otro lugar, y mientras algunos inmigrantes de mamíferos se dirigieron a América del Sur durante los últimos 30 millones de años, no fue hasta hace unos tres millones de años, con el cierre del istmo de Panamá, que grandes animales de América del Norte y del Sur comenzaron a vagar a través del nuevo puente terrestre y a mezclarse con las faunas endémicas. Esta es la razón por la que había elefantes en América del Sur y perezosos terrestres gigantes en América del Norte, pero un nuevo estudio que acaba de publicarse en el Journal of the South America Earth Sciences sugiere que el momento de este «Gran Intercambio Americano» fue un poco diferente.

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Según lo declarado por los científicos Kenneth Campbell, Donald Prothero, Lidia Romero-Pittman y Nadia Rivera, para comprender adecuadamente la historia de la Tierra, es necesario saber cuándo ocurrieron los eventos, pero durante años las edades de los depósitos geológicos recientes en la Cuenca del Amazonas han seguido siendo polémicas. Si los paleontólogos van a entender cuándo llegaron los primeros mamíferos de América del Norte a América del Sur, se deben determinar las edades de los depósitos en la Amazonia. Con este fin, investigaron la magnetoestratigrafía de un sitio a lo largo del río Madre de Dios en Perú, un sitio de particular importancia dado un controvertido fósil encontrado allí.

En 1996 Romero-Pittman describió el elefante prehistórico Amahuacatherium peruvium desde el fondo del afloramiento en el sitio del Río Madre de Dios, y estudios posteriores de la localidad lo asignaron a una edad del Mioceno Tardío (aproximadamente 9,5 millones de años). Si es correcto, esto lo situaría millones de años antes del pulso principal del Gran Intercambio Americano, y esto llevó a otras autoridades a desafiar la datación del sitio y sugerir que Amahuacatherium era realmente un espécimen del género más reciente Haplomastodon. La edad de los depósitos de los que se sacó a este animal marca la diferencia para resolver este debate.

Después de probar muestras obtenidas de casi toda la Formación Madre de Dios, los científicos encontraron que los resultados coincidían estrechamente con los reportados desde el mismo sitio hace nueve años. Los depósitos en la parte inferior de la formación datan de hace unos 9 millones de años, mientras que los de la parte superior tenían unos 3 millones de años. Esto confirmó la antigüedad de los huesos de Amahuacatherium de la Formación Ipururo subyacente, estimada en unos 9,5 millones de años. Los restos ciertamente no provienen del más reciente Haplomastodon, especialmente porque los minerales de la Formación Ipururo muestran una dirección paleomagnética diferente a la de los anteriores. Como afirman los autores, dado que la polaridad del campo magnético de la tierra ha sido normal durante los últimos 800.000 años, esta diferencia descarta la idea de que estos huesos son de un tipo más reciente de elefante fósil.

Lo que esto significa para la historia del Gran Intercambio Americano es que algunos de los animales más grandes comenzaron a abrirse camino hacia el sur mucho antes de lo que se pensaba. Claramente, los antepasados de Amahuacatherium no esperaron a que el puente terrestre de Panamá se cerrara antes de cruzar, ni lo hicieron otros mamíferos prehistóricos, como tapires y pecaríes, que también se encuentran en estos depósitos del Mioceno Tardío. Juntos pueden representar un pulso inicial de dispersión de América del Norte a América del Sur millones de años antes de que los continentes se conectaran. No se puede negar el gran intercambio que se produjo después de la formación del istmo de Panamá, pero parece que el patrón de dispersión y evolución de los mamíferos en el hemisferio occidental durante los últimos 10 millones de años fue más complicado de lo que se entendía anteriormente.

Para más información sobre fósiles controvertidos de América del Sur, vea mi post en «elephants»de Ameghino

Campbell Jr., K., Prothero, D., Romero-Pittman, L., Hertel, F., & Rivera, N. (2010). Magnetoestratigrafía amazónica: Dating the first pulse of the Great American Faunal Interchange Journal of South American Earth Sciences, 29 (3), 619-626 DOI: 10.1016/j.jsames.2009.11.007

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