James Lind y el Escorbuto: El Primer Ensayo Clínico de la Historia?

James Lind generalmente recibe crédito por ser el autor del primer ensayo clínico en la historia, un experimento controlado que evaluó la efectividad de los cítricos contra el escorbuto. Pero ¿es realmente así?

Hasta hace un par de siglos, todos los que se embarcaban en un largo viaje por mar sabían que estaría expuesto a una dolencia fatal que pudriría las encías, causaría llagas abiertas en la piel y lo dejaría postrado, antes de llevarlo a la muerte. Y no había forma de evitarlo ya que, según el pensamiento de la época, se debía a las condiciones de los cruces, como la mala alimentación, el agua sucia, el trabajo duro y las viviendas insalubres.

«El escorbuto era conocido desde la era hipocrática», dice Emmanouil Magiorkinis, especialista en historia de la medicina de la Universidad de Atenas (Grecia), para OpenMind. Esta enfermedad era un enemigo temible de las flotas navales de todo el mundo. Algunas fuentes afirman que mató a millones de marineros durante la edad de oro de la exploración marítima, aunque según Magiorkinis, «no podemos tener una estimación precisa de las muertes.»

El gran enemigo de la exploración marítima

Para el escritor Stephen R. Bown, autor de Scorby: How a Surgeon, a Mariner and a Gentleman Resolved the Greatest Medical Mystery of the Age of Sail (St.Martin’s Griffin, 2005), «la mayoría probablemente no se han reportado», aunque «hay muchos, muchos registros que detallan epidemias horrendas de escorbuto a bordo de los barcos», le dice a OpenMind. En las historias de la era de la vela, «el escorbuto siempre se menciona y siempre empequeñece a otras causas de muerte», dice Bown.

Reconstrucción del barco de Su Majestad Salisbury. Crédito: Journal of the Royal society of Medicine

En el siglo XVIII, Gran Bretaña se vio envuelta en la Guerra de Sucesión Austriaca contra Francia y España, y fue entonces cuando un cirujano escocés llamado James Lind (4 de octubre de 1716 – 13 de julio de 1794) comenzó a desentrañar los secretos del escorbuto. Nacido en Edimburgo, Lind entró en la Marina como aprendiz de médico, aunque sin calificaciones. En marzo de 1747, fue nombrado cirujano del HMS Salisbury, un barco de 50 cañones a cargo de patrullar el Canal de la Mancha.

El remedio: naranjas y limones

Después de ocho semanas en el mar, y cuando el escorbuto comenzó a pasar factura a la tripulación, Lind decidió probar su idea de que la putrefacción del cuerpo causada por la enfermedad se podía prevenir con ácidos. El 20 de mayo, dividió a los 12 marineros enfermos en seis parejas, y proporcionó a cada uno de ellos un suplemento diferente en su dieta: sidra, elixir vitriólico (ácido sulfúrico diluido), vinagre, agua de mar, dos naranjas y un limón, o una mezcla purgante.

Como resultado de lo que algunos han considerado el primer ensayo clínico en la historia, solo los dos marineros que tomaron la fruta mejoraron, a pesar de que las naranjas y los limones se agotaron después de seis días. «Los efectos buenos más repentinos y visibles se percibían del uso de naranjas y limones», escribió Lind en 1753 en su obra histórica Tratado del escorbuto. «Uno de los que los había llevado estaba al final de seis días apto para el servicio The El otro era el mejor recuperado de todos en su condición; y ahora se le consideraba bastante bien, y fue nombrado enfermero para el resto de los enfermos.»

Retrato de James Lind. Crédito: RCPE Heritage

Con tales observaciones, parece obvio que Lind debería haber establecido una conexión clara entre los cítricos y el escorbuto, y que la Marina debería haber tomado medidas inmediatas. Pero ninguna de estas cosas sucedió. En cuanto al primero, aunque Lind concluyó que los cítricos tenían una «ventaja peculiar», continuó afirmando que el escorbuto era el producto de múltiples causas: «dieta inadecuada, aire y confinamiento.»Según Bown, quizás Lind dudó de su propia experiencia cuando más tarde trató de concentrar jugo de cítricos cocinándolo para facilitar su transporte y almacenamiento. Pero esto destruyó la vitamina C, el ingrediente activo entonces desconocido, y el producto hervido no funcionó.

Y esto a pesar del hecho de que el vínculo entre los cítricos y el escorbuto no era nada nuevo. «Los cítricos como cura para el escorbuto se conocían desde hace más de un siglo», dice Bown. De hecho, el remedio fue reconocido en 1497 por el portugués Vasco da Gama, en 1593 por el inglés Richard Hawkins, y en 1614 por su colega inglés John Woodall, quien en su manual The Surgeon’s Mate recomendó comer naranjas, limones, limas y tamarindos.

Con respecto a esto último, y probablemente debido a la falta de entusiasmo de las conclusiones de Lind en ediciones posteriores de su obra, tuvieron que pasar 42 años desde la publicación de la obra antes de que el almirantazgo británico finalmente, en 1795, hiciera obligatorios los cítricos en la dieta de los marineros. Lind había muerto el año anterior.

Control de las variables del experimento

La importancia del estudio es que Lind tuvo razón al controlar las variables del experimento para que todos los sujetos estuvieran en condiciones similares, de modo que lo similar se comparara con lo similar. Según su propio relato, el escocés eligió a pacientes con síntomas similares, los mantuvo en el mismo lugar y les proporcionó una dieta común, aparte de los suplementos, pero sin un grupo de control.

De hecho, otros antes de Lind ya habían avanzado tales propuestas, comenzando por el médico persa Al-Razi que, en el siglo IX, desangró a un grupo de pacientes y no al otro para verificar los resultados. Un siglo antes de Lind, otros como el flamenco Jan Baptist van Helmont, el inglés George Starkey o el alemán Franz Mesmer ya habían comenzado a comparar cosas similares. El diseño original de estos ensayos no evolucionó hasta el siglo XIX con la introducción del ensayo doble ciego y el siglo XX, cuando se concluyeron los placebos.

Página del diario de Henry Walsh Mahon (1841) que muestra los efectos del escorbuto. Crédito: The National Archives UK

Pero más allá de la idea de que el ensayo clínico de Lind podría no haber sido el primero, algunos incluso dudan de que se haya llevado a cabo un ensayo de este tipo. En 2003, un estudio reveló que los cuadernos de bitácora del HMS Salisbury apenas registraban casos de escorbuto hasta que el barco atracó en Plymouth en junio. Su autor, Graham Sutton, sugirió que la cultura de la Royal Navy tendía a negar las enfermedades a bordo: «Si los propios registros de la Marina se tomaban al pie de la letra, Lind nunca curó el escorbuto en el Salisbury porque no había enfermedad allí para que él la tratara», escribió Sutton. Magiorkinis enfatiza que la Marina Británica tendía a minimizar las enfermedades, » ya que consideraban que las muertes por escorbuto eran una desgracia atribuida a una mala organización.»

Esto ha llevado a la hipótesis de que tal vez el juicio nunca tuvo lugar. «No hay evidencia de que Lind haya llevado a cabo el ensayo que afirmó», escribió el gastroenterólogo Jeremy Hugh Baron, quien murió en 2015. Esto ha inspirado un revisionismo de la figura del escocés por autores como Iain Milne, Bibliotecario de Sibbald del Royal College of Physicians de Edimburgo y quizás la principal autoridad mundial sobre James Lind, para quien hoy en día,» Lind es importante porque su Tratado contiene una descripción de una ‘prueba justa’ muy temprana», le dice a OpenMind; pero sobre todo, continúa, la historia de Lind es «una herramienta de marketing útil para promover la importancia vital de pruebas justas en medicina.»

Sin embargo, según Bown, esto no disminuye su contribución: «Incluso si lo inventó, fueron otros los que lo leyeron los que hicieron el impacto en la investigación del escorbuto. El escritor también señala que el trabajo de su colega escocés Gilbert Blane, que finalmente convenció al almirantazgo de incluir el jugo de limón en la dieta de los marineros, se basó en el trabajo de Lind. «Así que lo que Lind hizo o dejó de hacer es irrelevante», concluye Bown. «Puso a otros investigadores en el camino hacia una cura práctica para el escorbuto.»

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