La historia de cómo el ganado se abrió camino hacia el sur de África

Gran parte de Sudáfrica tiene un buen pastoreo para el ganado. Y las ovejas, cabras y ganado vacuno han jugado un papel importante en la historia de las diversas culturas de la región. ¿Pero cómo llegaron estos animales aquí?

Durante mucho tiempo, los estudiosos estaban convencidos de que el primer ganado en el sur de África tenía que haber venido junto con una migración significativa de personas del norte hasta Egipto. Esta visión se hizo prevalente después de que se estableciera el primer asentamiento europeo en 1652, donde se encuentra hoy Ciudad del Cabo. La comunidad de colonos se preocupaba en gran medida de obtener ganado de los pastores Khoekhoen locales, antecedentes del pueblo Nama que todavía habla ese idioma.

Los eruditos del siglo XIX pensaron que Khoekhoen y sus rebaños habían venido originalmente de lejos hacia el norte. Más tarde, se pensó que la fuente del Khoekhoen estaba más al sur, quizás en África oriental o en la cuenca del Zambeze. Otra teoría era que el ganado se llevaba hacia el sur a lo largo de la costa atlántica a través de Angola y Namibia hasta el Cabo de Buena Esperanza y más allá. Últimamente, sin embargo, esta teoría había caído en desgracia.

En todos los casos, sin embargo, los estudiosos estaban convencidos de que el primer ganado en el sur de África tenía que haber venido junto con una migración significativa de personas del norte. Este era el pensamiento colonial típico, atribuyendo todas las innovaciones económicas, como el pastoreo de ganado, a los norteños, ya que los lugareños no eran considerados lo suficientemente innovadores. Incluso hoy en día, la opinión convencional sigue sosteniendo que un evento migratorio en el norte resultó en la llegada de ganado a Sudáfrica.

Pero, ¿todavía se puede apoyar este pensamiento en el siglo XXI?

Nueva investigación, nuevos pensamientos

No hay duda, y nunca ha habido, de que el ganado debe haber venido del Norte, en última instancia, del Cercano Oriente. La cuestión es quién los trajo y cuál fue el mecanismo: una migración de un gran número de pastores de ganado. ¿O infiltración a pequeña escala de pastores, quizás solo de machos jóvenes? Tal vez una especie de relevo en la línea con un grupo de pastores que pasan el ganado a sus vecinos y así sucesivamente.

Nueva investigación basada en una revisión detallada de herramientas de piedra y fragmentos de vasijas de cerámica antiguas, parece que fue el pueblo San del norte el que introdujo las primeras ovejas en Sudáfrica. Son los cazadores-recolectores indígenas no hablantes de Khoe de las partes del norte de África meridional que son parientes cercanos de los etnográficamente famosos «bosquimanos»Kalahari. No está claro dónde y cómo obtuvieron el ganado, principalmente porque en las últimas décadas ha habido poca investigación arqueológica relevante en Zambia y Tanzania.

Para complicar la historia, informes recientes indican que las primeras ovejas pueden haber llegado a Sudáfrica varios siglos antes de lo que se pensaba. Los huesos identificados como ovejas domesticadas, que fueron excavados del refugio Blydefontein en el alto Karoo, se datan de hace 2700 años. Pero el análisis del ADN antiguo de estos huesos sugiere que pueden ser de bóvidos salvajes.

Donde el ganado provenía de

La visión colonial se basó en el hecho de que el ganado no es nativo del sur de África. Los antepasados salvajes de las ovejas, cabras y ganado africano fueron domesticados por primera vez en el suroeste de Asia y el ganado quizás también en el noreste de África.

Los orígenes de la lengua del Cabo Khoekhoen del siglo XVII, proto-Khoe, también se remontan convincentemente a África oriental por lingüistas históricos. Dado que la lengua del Cabo Khoekhoen y el ganado deben haber venido originalmente de las tierras al norte del río Zambeze, se asumió que probablemente se reunieron en un evento migratorio.

La explicación parsimoniosa, o la más económica, es que estos eventos estaban relacionados: Los hablantes de Khoe trajeron el ganado más antiguo. Este es el equivalente del investigador de matar dos pájaros de un tiro. Desde mediados de la década de 1970, la opinión ha sostenido que las personas de habla proto-khoe en una región entre el río Zambezi y África oriental adquirieron por primera vez ganado y las habilidades de pastoreo necesarias de otras poblaciones al norte hace aproximadamente 2.000 años. Se pensaba que las otras poblaciones supuestas eran hablantes de bantú que se extendieron fuera de su tierra natal en África central y occidental, a partir de hace unos 5 000 o 6 000 años.

Esta visión ahora se ve desafiada por una colección considerable de huesos de oveja fechados utilizando una técnica química compleja conocida como datación por radiocarbono. Los huesos de ganado más antiguos del sur de África son varios siglos más antiguos que los primeros pueblos de agricultores y metalúrgicos de habla bantú en la cuenca del Zambeze. Los huesos de ganado más antiguos también se encuentran invariablemente en sitios típicos de la Edad de Piedra Tardía, generalmente refugios rocosos, que se sabe que fueron ocupados por los cazadores-recolectores indígenas San del sur de África.

Ovejas tempranas

Y ahora un nuevo análisis de herramientas de piedra de muchos sitios excavados anteriormente en todo el sur de África parece haber localizado a los primeros pastores. La distribución subcontinental de un conjunto de herramientas de piedra en particular coincide con la distribución de genes y lenguas San del norte, y es precisamente ese conjunto de herramientas de piedra el que se encuentra en los refugios rocosos de Sudáfrica con los huesos de oveja más antiguos. Esto indica la alta probabilidad de que las primeras ovejas llegaran al extremo sur de África por una o más infiltraciones esporádicas de pequeños grupos de cazadores-recolectores San del norte.

Las primeras ovejas parecen haber llegado a tal evento de infiltración en los últimos siglos a.C. a lo largo de la costa atlántica. Eso es al menos dos o tres siglos antes de que aparecieran las primeras aldeas agrícolas en la cuenca del Zambeze y en la costa este de África meridional. La llegada más temprana del ganado parece haber tenido pocas consecuencias o implicaciones para la continuación de una forma de vida de caza y recolección básicamente sudafricana posterior a la Edad de Piedra. La caza y la recolección siguieron siendo la principal actividad de subsistencia a pesar de la disponibilidad de ganado.

Por ahora, las indicaciones son que los hablantes de Khoe pueden no haber llegado con el primer ganado, sino un poco más tarde, quizás al mismo tiempo que los primeros agricultores de habla bantú de la llamada Edad del Hierro.

La moraleja de la historia parece ser que la respuesta más parsimoniosa no siempre es la correcta.

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