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Ha habido mucho debate sobre si los virus constituyen organismos vivos. En un artículo de revista de la Sociedad de Microbiología titulado «Are Viruses Alive», dos microbiólogos discutieron si los virus deben considerarse organismos vivos. Nigel Brown, el primer entrevistado, explica que los virus necesitan una célula huésped para replicarse, lo que va en contra de una de las ocho características de la vida. Además, Brown explica que muchos virus carecen de ribosomas y proteínas necesarias para mantener un metabolismo adecuado. Por el contrario, David Bhella, el segundo entrevistado, explica que los virus podrían considerarse vivos si se define la vida como la capacidad de evolucionar, no como la definición centrada en el metabolismo que usan otros biólogos. Teniendo en cuenta esta definición, se observa que los virus evolucionan rápidamente, lo que puede sugerir que efectivamente están aliviados1. Aunque los científicos todavía están discutiendo si los virus deben considerarse vivos, un nuevo tipo de virus, los virus gigantes, ha agregado una nueva perspectiva de lo que son los virus. En 2003, un equipo descubrió un virus llamado mimivirus de Acanthamoeba polyphaga que tenía un tamaño de genoma de 800 kb. El tamaño total de la partícula del virus es de 400 nm, que rivaliza con el de múltiples especies de bacterias2. Estos virus tienen conjuntos de genes muy singulares en comparación con otros virus y organismos vivos canónicamente conocidos3. Además, se ha descubierto que estos virus gigantes tienen algunas vías metabólicas que, para algunos, parecen sugerir que los virus pueden ser organismos vivos.

En el podcast » Esta semana en Virología: Un Virus Gigante Sin Fin se forma de Lo Más Hermoso», Alexandra Worden describe un virus gigante que su equipo descubrió sin querer. Worden y su grupo encontraron un virus gigante del tamaño de 900 kb en un choanoflagelado que tiene 862 proteínas previstas y un contenido de GC del 22%. Fue el bajo contenido de GC, que facilitó el aislamiento y en última instancia, la secuenciación del genoma viral como el equipo separaba la baja GC fracción de ADN a partir de la coanoflagelado del genoma. Se encontró que este virus tenía tres proteínas similares a la rodopsina en su genoma. Estas proteínas se expresaron en Escherichia coli, donde se encontró que las tres absorben diferentes longitudes de onda de luz. Tras la absorción de sus espectros específicos de luz, pueden bombear protones a través de una membrana que se sugiere para facilitar el choanoflagelado que infectan con fijación de carbono en forma de fotoheterotrofia. Además, el virus tiene la vía metabólica completa para producir los pigmentos necesarios en sus proteínas de rodopsina. Este virus puede traer una nueva vía metabólica para la coanoflagelado que puede proporcionar una relación mutualista con este protista. Sin embargo, tanto la coanoflagelado y el virus no han sido cultivadas. Aunque la expresión transgénica sugiere que estas proteínas de rodopsina juegan un papel en la célula de choanoflagelado, las proteínas de rodopsina deben estudiarse in vivo antes de poder extraer conclusiones sobre cómo el virus interactúa con su célula hospedera4,5.

Aunque se necesita más trabajo para investigar completamente este virus gigante, el equipo de Worden trae a la luz una fascinante interacción virus-huésped eucariótico que es algo similar a los corales y zooxantelas. Con respecto al debate actual sobre la legitimidad de los virus como organismos vivos, los virus gigantes parecen proporcionar ejemplos en los que un virus puede tener metabolismo. Aunque el estudio de los virus gigantes no garantiza del todo que los virus puedan ser aceptados como una forma de vida, ciertamente aportan una nueva perspectiva a las relaciones sofisticadas con la forma en que estos virus gigantes interactúan con sus organismos huéspedes. Además, la gran diversidad y singularidad de los virus gigantes puede proporcionar pistas sobre los orígenes de la vida, información sobre la evolución de los virus o nuevas vías metabólicas nunca antes vistas.

  1. Society, M. (n.d.). Are viruses alive? Retrieved from https://microbiologysociety.org/publication/past-issues/what-is-life/article/are-viruses-alive-what-is-life.html
  2. La Scola, B., Audic, S., Robert, C., Jungang, L., de Lamballerie, X., Drancourt, M., … & Raoult, D. (2003). A giant virus in amoebae. Science, 299(5615), 2033-2033.
  3. Giant Viruses. (2018, February 2). Retrieved from https://www.americanscientist.org/article/giant-viruses
  4. https://www.asm.org/Podcasts/TWiV/Episodes/Endless-giant-virus-forms-most-beautiful-TWiV-575
  5. Needham, D. M., Yoshizawa, S., Hosaka, T., Poirier, C., Choi, C. J., Hehenberger, E., … & Kurihara, R. (2019). Un linaje distinto de virus gigantes trae un fotosistema de rodopsina a los depredadores marinos unicelulares. PNAS 116(41), 20574-20583.

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