¿Las Estrellas que Ves en el Cielo Ya Están Muertas?

Cuando sales por la noche y contemplas el cielo, parece eterno e inmutable.

Publicidad

Pero esa es nuestra propia limitación humana que colorea nuestras mentes. Vivimos en una escala de tiempo mucho más corta que las estrellas. Pero los hemos estudiado, aprendido sobre ellos, y ahora tenemos una gran comprensión de ellos. De hecho, las estrellas son muy parecidas a nosotros: nacen, viven durante un tiempo y mueren. Algunos se desvanecen, otros explotan, pero al final, como nosotros, son mortales.

Esa es una realización moderna. Y también ha generado una fábula moderna, que he visto aquí y allá, generalmente propagada a través de las redes sociales. Contada como un cuento de moralidad, para darnos un sentido de perspectiva, dice lo siguiente:

Advertisement

Cuando miras estrellas, en realidad estás mirando al pasado. Muchas de las estrellas que vemos por la noche ya han muerto.

Vi esto más recientemente en el feed de Twitter de ÜberFacts, que, aparentemente, a veces publica «hechos incorrectos (y comúnmente sin fuentes)».»Este es uno de ellos.

Publicidad

En realidad no es demasiado difícil de entender. La primera afirmación es en realidad correcta; cuando miras las estrellas, las estás viendo como una vez fueron. La luz viaja rápidamente, hasta donde sabemos, es la cosa más rápida del Universo, pero no es infinitamente rápida. A 300.000 kilómetros por segundo (186.000 millas por segundo), la luz tarda más de ocho minutos en llegar desde la estrella más cercana a la Tierra; se puede pensar en ella como si viera el Sol tal como era hace ocho minutos. La estrella conocida más cercana al Sol es el sistema de triple estrella Alfa Centauri, y la luz tarda más de cuatro años en llegar de allí a aquí.

Eta Carinae by Hubble
El reloj de Eta Carinae está corriendo.

Foto de NASA y J. Morse (Universidad de Colorado)

Advertisement

Hay unas 6.000 estrellas visibles a simple vista, y la gran mayoría de ellas se encuentran a unos 1.000 años luz del Sol. Las estrellas se oscurecen rápidamente con la distancia; incluso a 60 años luz de distancia, el Sol se desvanecería hasta la invisibilidad. Solo las estrellas más luminosas se pueden ver a mayor distancia, estrellas como Deneb (probablemente a 1.500 – 2.500 años luz de distancia), Eta Carinae (7.500 años luz) y Rho Cassiopeiae (8.000-12.000 años luz). Un par de docenas en total hacen esa lista.

Así que cuando miras hacia arriba a la noche, estás viendo incluso las estrellas más distantes en el cielo, como lo eran hace menos de 10 milenios. La mayoría están más cerca.

Publicidad

Pero las estrellas viven mucho, mucho más que eso. El Sol continuará como está ahora por muchos miles de millones de años. Incluso las estrellas más luminosas, que consumen el combustible de su núcleo mucho más rápidamente, pueden vivir 1 millón de años o más. Eso significa que las probabilidades de que una estrella muera mientras su luz ya está en camino a la Tierra son muy pequeñas; en términos de vida de la estrella, unos pocos miles de años es un abrir y cerrar de ojos. Una estrella tendría que estar muy, muy cerca de su propia muerte para que esto suceda después de una vida muy, muy larga.

Se me ocurren muy pocas excepciones, aunque Eta Carinae se ajusta a la ley. Está al borde de la explosión; en la década de 1840 sufrió un paroxismo masivo que estuvo a la altura de un evento de supernova. No puede ir dentro de 50.000 años, pero puede que esta noche. Y a una distancia de menos de 10.000 años luz, esas no son probabilidades terribles de que, en cierto sentido, ya se haya ido y simplemente no lo sepamos todavía.

Pero esa es la excepción, con la gran mayoría de las estrellas aún fusionándose alegremente, iluminando la galaxia.

Apostaría a que este aforismo de que las estrellas ya están muertas está mal incluso con un telescopio decente; la Vía Láctea tiene 100.000 años luz de diámetro, y solo unas pocas estrellas en ella tienen una vida útil más corta que esa. En promedio, aproximadamente, solo se espera que dos o tres estrellas se conviertan en supernovas en la galaxia por siglo, por lo que la luz de unos pocos miles de tales explosiones ya está en camino hacia aquí. Eso puede sonar como mucho, pero la Vía Láctea tiene algo así como 200 mil millones de estrellas. Así que, en realidad, el número ya muerto pero aún brillando en nuestro cielo es muy pequeño*.

Anuncio
Curiosa espiral descubierta por ALMA alrededor de la estrella gigante roja R Sculptoris (visualización de datos)
R Sculptoris es una gigante roja moribunda que sopla una extraña corriente espiral de material hacia el espacio.

Foto de ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/M. Maercker et al.

Además, no todas las estrellas que explota. Algunos se hinchan en gigantes rojas, se desprenden de sus capas externas y luego se desvanecen. Ese proceso, sin embargo, tarda decenas de millones de años en completarse, al menos, una vez más, mucho más que el tiempo que tarda la luz en llegar a nosotros.

Las estrellas de masa inferior ni siquiera hacen esto. Simplemente se desvanecen con el tiempo, durando cientos de miles de millones de años. La mayoría de esas enanas rojas frías estarán por aquí mucho, mucho tiempo. Pero para esto ni siquiera importan: Debido a que son tan intrínsecamente tenues, ni una sola enana roja es visible a simple vista, incluso la más cercana, Próxima Centauri, es demasiado débil para ver sin un telescopio.

No importa cómo lo mires, la idea de que todas, o incluso la mayoría, o incluso muchas, de las estrellas que puedes ver en el cielo ya están muertas es simplemente errónea. Suena cierto, y encaja con cosas que podrías pensar que sabes, pero al final los hechos ganarán.

Advertisement

Así que cuando mires el cielo, ten confianza en el hecho de que las estrellas que ves todavía están ahí y lo estarán por algún tiempo.

Foto de la Luna de Dave Brosha
El cielo nocturno está vivo y maravilloso. Debemos apreciarlo y entenderlo lo mejor que podamos.

Dave Brosha, usado con permiso

*Observaré que otras galaxias están a millones o incluso miles de millones de años luz de distancia, por lo que aumentan las probabilidades de que muchas de las estrellas que vemos en ellas ya estén muertas. Pero se necesita un telescopio poderoso para ver estrellas individuales en una galaxia distante, así que en mi opinión esto no cuenta de ninguna manera para el aforismo.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.