Los servidores Públicos como Enemigo Público # 1

Uno de los legados más inquietantes de la Gran Recesión ha sido su efecto en la idea del servicio público, desde el nivel federal hasta las localidades más pequeñas y desde los líderes elegidos y designados hasta los maestros de escuela.

Solíamos pensar en los empleados de alto nivel del gobierno como «funcionarios públicos», y hace solo unos años, nos preocupábamos de que no hubiera suficientes personas jóvenes calificadas en la tubería para reemplazarlos a medida que se jubilaban. Nos preocupamos tanto por la calidad de la educación que empezamos a pagar más a los maestros y a reclutar activamente a los mejores y más brillantes para que prestaran servicios en programas como Teach for America. Después del bombardeo de Oklahoma City de un edificio federal hace 16 años, los empleados públicos fueron vistos con simpatía. Y el ataque al World Trade Center hace casi una década resultó en que los socorristas, en particular los bomberos, fueran proclamados iconos culturales.

La muerte de los EE. el diplomático Richard Holbrooke en diciembre pasado fue un recordatorio de lo importante que puede ser un «funcionario público» individual para nuestro bienestar nacional. Sirvió a cuatro presidentes, y entre períodos en el gobierno, fue banquero de Nueva York y autor de best-sellers. Ganó millones de dólares, pero esperaba con impaciencia su próxima oportunidad de regresar a un cheque de pago del gobierno. Sin duda salvó decenas de miles de vidas en 1995, cuando, gracias a la fuerza de su poderosa personalidad, forjó los acuerdos de paz de Dayton que pusieron fin a la guerra en Bosnia.

Ahora, a medida que la economía se ha tambaleado, el concepto de servicio público está siendo denigrado, tanto en Washington como en el país. Una historia de primera plana en Traverse City, Mich., Record-Eagle durante las fiestas parecía curiosamente artificial. Informó que la mayoría de los empleados de la ciudad y el Condado de Grand Traverse recibieron dos días libres tanto para Navidad como para Año Nuevo, pero el periódico no documentó ninguna desaprobación general de la comunidad. Entonces, ¿cuál es exactamente la historia?

En Washington, la falta de respeto por los» funcionarios públicos » se desarrolla de maneras inquietantemente familiares. Jim Cole, un amigo, fue nombrado por el presidente Obama como fiscal general adjunto el 24 de mayo de 2010, y fue aprobado por el Comité Judicial del Senado dos meses después. La nominación languideció durante cinco meses, hasta que el Senado finalmente receso a finales del año pasado. Y sí, hubo consecuencias. El trabajo del diputado en el Departamento de Justicia es algo único, ya que supervisa las operaciones diarias del departamento y las de sus agencias de aplicación de la ley. Para Jim, significaba refrescarse los talones durante casi seis meses, esperando una «cita de recreo» para que finalmente pudiera aceptar un recorte salarial significativo y regresar al departamento donde una vez sirvió durante 13 años.

Gran parte de este menosprecio del servicio público en medio de la peor recesión desde la década de 1930 es predecible. Las empresas, los trabajadores y el gobierno tienden a sufrir en los índices de aprobación pública durante las crisis económicas, y dado que la mayoría de los miembros de los sindicatos ahora trabajan en el sector público, sus contratos de pago, generosas pensiones y beneficios son objetivos obvios.

La disminución del apoyo a los sindicatos ahora se puede ver en quién está dispuesto a cruzarlos. Después de las elecciones de mitad de período, Obama propuso y el Congreso aprobó rápidamente una congelación salarial de dos años para los trabajadores federales. En una reunión reciente de líderes urbanos en Chicago, un panel de tres alcaldes demócratas de grandes ciudades bien conocidos sonó más como representantes de la cámara de comercio al discutir las pensiones y los beneficios. En un momento dado, el alcalde de Los Ángeles, Antonio Villaraigosa, ex organizador sindical, dijo: «Soy demócrata, aunque puede que no suene como tal en este momento.»El mensaje de Villaraigosa y compañeros de alcaldes Richard Daley de Chicago y Michael Nutter, de Filadelfia fue muy simple: Estamos en tiempos difíciles que tenemos que repensar todo. Los líderes sindicales están en un estado de negación; piensan que los federales o los estados solo van a rescatar a los fondos públicos de pensiones, pero eso es poco probable. Déjalos ir a la quiebra, y luego reorganízate.

Estamos oyendo lo mismo de los nuevos gobernadores. Los planes para reducir la fuerza laboral, congelar los salarios, recortar los beneficios y limitar el derecho a la negociación colectiva están en marcha no solo en estados como Ohio y Wisconsin, donde los republicanos han sido elegidos, sino también en California, Nueva York y Connecticut, donde los demócratas están asumiendo el cargo.

Si los líderes sindicales tienen algún sentido político, que a menudo parece dudoso, caminarán suavemente y jugarán esto de la manera más pragmática posible, no solo porque la opinión pública claramente se inclina en su contra, sino porque el mensaje de los alcaldes demócratas y los nuevos gobernadores es correcto: el sistema actual de pensiones y beneficios no es sostenible.

«De repente, somos el enemigo», me dijo recientemente un veterano maestro de escuela pública de los suburbios de Toledo, Ohio.

Casi al final de su carrera, se le pedirá que tome lo que puede ser un recorte salarial significativo en los mismos años que determinan el tamaño de su pensión. Por supuesto, ella es consciente de que muchos en el sector privado han sufrido tanto o más, pero lo que realmente duele es la sensación de que los maestros y otros empleados públicos, la mayoría de ellos imbuidos de un sentido de servicio público, de alguna manera lo tienen merecido.

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