Más tarde, Gator: Los Cocodrilos del Nilo ‘Monstruos’ Pueden estar invadiendo Florida

Los cocodrilos y caimanes nativos de Florida podrían enfrentarse a una nueva competencia, de un miembro más grande y malvado de su propia familia de cocodrilos. Los cocodrilos del Nilo, los primos más grandes y agresivos de los cocodrilos americanos del continente africano, se han identificado en la naturaleza en el sur de Florida por primera vez, según un nuevo estudio.

Entre 2009 y 2012, los científicos respondieron a los informes de los floridanos de cocodrilos de «aspecto inusual», dijeron los autores del estudio. Los científicos capturaron tres cocodrilos jóvenes, uno de los cuales fue capturado en el porche de una casa de Miami, y, a través del análisis genético de muestras de tejido, confirmaron que eran cocodrilos invasores del Nilo, conectándolos con poblaciones de cocodrilos en Sudáfrica.

Una hembra de cocodrilo capturada en 2012 fue liberada y luego recapturada en 2014, proporcionando a los científicos pruebas de que la especie de cocodrilo del Nilo podría sobrevivir y prosperar en los Everglades durante casi dos años. De hecho, descubrieron que el cocodrilo creció aproximadamente un 28 por ciento más rápido durante ese período que los cocodrilos del Nilo jóvenes que crecen típicamente en partes de sus áreas nativas africanas.

Los cocodrilos del Nilo (Crocodylus niloticus) miden aproximadamente 16 pies (5 metros) de largo, en promedio, pero pueden crecer hasta 20 pies (6 m) de largo, escribieron los científicos en el estudio. Un cocodrilo del Nilo adulto es un depredador oportunista que come cualquier animal grande que pueda atrapar, como cebras, búfalos, «y cualquier otro animal que pueda dominar, tragar entero o desgarrar e ingerir», incluso personas, según una hoja informativa sobre especies acuáticas no indígenas publicada por el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS).

El Servicio Geológico de los Estados Unidos agregó que los cocodrilos del Nilo que se aprovechan de los seres humanos en África han sido «bien documentados» desde la década de 1950, y los científicos informaron en su estudio que los cocodrilos del Nilo fueron responsables de 480 ataques a personas en su área de distribución en África entre 2010 y 2014, lo que resultó en 123 muertes.

El ADN tomado de los cocodrilos capturados no coincidía con muestras de cocodrilos del Nilo mantenidos en zoológicos de Florida. Sin embargo, eran genéticamente idénticos entre sí, dando a entender que se originaron de la misma fuente, probablemente, fueron fugitivos traídos originalmente a Florida para el comercio de mascotas exóticas, sugirieron los científicos.

Crocodilianos nativos de Florida: el cocodrilo americano (Crocodylus acutus) y el cocodrilo americano (Alligator mississippi) son algo más pequeños que el cocodrilo del Nilo y normalmente no se alimentan de personas. Los machos de cocodrilo americano alcanzan de 10 a 15 pies (3 a 5 m) de longitud en promedio, y las hembras adultas pueden crecer hasta 10 pies de largo, según la Comisión de Conservación de Vida Silvestre y Peces de Florida (FWC).

Los cocodrilos americanos machos pueden crecer hasta unos 15 pies (5 m) de largo, mientras que las hembras suelen variar entre 8 y 13 pies (2 a 4 m) de largo, el CCA descrito en una hoja informativa.

El cocodrilo del Nilo puede ser el mayor invasor que se establezca en el Estado del Sol, pero tiene mucha compañía. Actualmente, alrededor de 500 especies de peces y vida silvestre no nativos llaman hogar a Florida, según la FWC.

Los investigadores no encontraron evidencia de poblaciones establecidas de cocodrilos del Nilo que acechaban en aguas de Florida. Pero no respires un suspiro de alivio por el momento, dijo el coautor del estudio Kenneth Krysko, gerente de colecciones de herpetología en el Museo de Historia Natural de Florida.

Entre el comercio de mascotas exóticas de Florida y la demanda de cocodrilos del Nilo en parques de animales, ha habido un flujo constante de cocodrilos africanos en la región, señalaron los investigadores. Si alguno de estos animales escapara, descubrirían rápidamente que el clima local y el abundante suministro de alimentos los ayudarían a hacer lo que mejor saben hacer: cazar y crecer.

» Las probabilidades de que los pocos de nosotros que estudiamos reptiles de Florida hayamos encontrado todos los cocodrilos del Nilo es probablemente improbable», dijo Krysko en un comunicado.

Los hallazgos se publicaron en línea el 30 de abril en la revista Herpetological Conservation and Biology.

Sigue a Mindy Weisberger en Twitter y Google+. Síguenos en @ livescience, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia Viva.

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