Neal Casal: 1968-2019

Neal Casal, el guitarrista y cantante mejor conocido por su trabajo con Chris Robinson Brotherhood, Ryan Adams & Los Cardenales y Círculos Alrededor del Sol, ha fallecido. Tenía 50 años.

Un representante ha confirmado que la causa de la muerte fue el suicidio. Una declaración oficial en nombre de la familia de Casal dice: «Es con gran tristeza que les decimos que nuestro hermano Neal Casal ha fallecido. Como muchos de ustedes saben, Neal fue un ser humano gentil, introspectivo y profundamente conmovedor que vivió su vida a través del arte y la amabilidad. Su familia, amigos y fans siempre lo recordarán por la luz que trajo al mundo. Tranquilo, Neal, te queremos.»

Neal Casal en LOCKN ‘ 2019 (foto de Dean Budnick)

Criado en Denville, N. J., Casal primero ganó prominencia tocando en una versión de los últimos días del grupo de rock sureño Blackfoot con Rickey Medlocke, con quien estuvo de gira de 1988 a 1993. Casal pasó la mayor parte de los años 90 centrándose en el trabajo de estudio y su carrera en solitario, perfeccionando un sonido de cantautor original que preveía géneros como post-jam e indie-jam, así como el renacimiento americano que surgiría una década más tarde.

Arraigándose en las comunidades musicales de Nueva York y California, Casal realizó una gira como parte de la influyente banda de arte alternativo Beachwood Sparks de 2000 a 2003 y, cuando el grupo tuvo la oportunidad de hacer una gira con los Black Crowes, el guitarrista se unió por primera vez con su futuro compañero de banda Chris Robinson. Casal formó la banda de rock Hazy Malaze en 2002, que también tuvo cierto éxito de gira con un joven Robert Randolph y su Banda Familiar. Railroad Earth también grabó una versión de la canción original de Casal «Dandelion Wine» en 2002, y consolidó su reputación como portador de antorchas de roots-rock a través de colaboraciones de estudio con miembros de Tom Petty’s Heartbreakers.

La gran oportunidad de Casal llegó cuando se unió a los Cardenales inspirados en Grateful Dead de Ryan Adam en 2005, sirviendo como uno de los guitarristas y cantantes del grupo hasta su ruptura en 2009. Como miembro de the beloved Cardinals, Casal se asoció con Adams a través del período musical más cósmico de este último músico, ayudando a empujar al grupo más profundamente en el reino de la improvisación mientras trabajaba con Phil Lesh y Willie Nelson. Casal también contribuyó a varios de los álbumes de estudio de Los Cardenales, incluyendo Easy Tiger de 2007, Follow the Lights de 2007 y Cardinology de 2008, así como lanzamientos tardíos como III/IV de 2010 y Class Mythology de 2011, además del disco en solitario de Adams de 2011, Ashes & Fire.

Después de su separación con Adams, The Cardinals trabajaron juntos como una unidad de respaldo por un tiempo con artistas como Gin Wigmore, y Casal reinició su trabajo de sesión, grabando con Mark Olson, Sarah Lee Guthrie y Johnny Irion, Amanda Shires, Vetiver, James Iha, Fruit Bats y Gospelbeach.

En 2011, Robinson reclutó a Casal para su nuevo acto psicodélico, the Chris Robinson Brotherhood, consolidando una colaboración de larga data que continuó hasta poco antes de la muerte de Casal. Como copiloto de Robinson, Casal tuvo un papel multifacético en el CRB, actuando como guitarrista, cantante y compositor, y mezclando sus intereses en el folk, rock, jam, funk, R&B y soul en un sonido verdaderamente singular. El guitarrista se puede escuchar en lanzamientos como Big Moon Ritual y The Magic Door de 2012, Betty’s SF Blends Vol 1 de 2013, Phosphorescent Harvest de 2014, Try Rock N’ Roll y Betty’s Blends Vol 2: Best From The West, Anyway You Love de 2016, Sabemos Cómo te Sientes y Si Vivieras Aquí, Ya Estarías en casa, Betty’s Blends Vol 3 de 2017: Mezcla Sureña Auto Ascendente y Descalza En la Cabeza, Raven’s Reels Vol 1 de 2018 y, más recientemente, Servants Of The Sun de este año.

Gracias a los estrechos lazos de Robinson con Lesh (y las raíces de Casal como Deadhead), los miembros de CRB trabajaron con el bajista de Grateful Dead en numerosas ocasiones y se convirtieron en accesorios en su San Rafael, California. club, Terrapin Crossroads. En 2015, Casal compuso un conjunto de instrumentales originales inspirados en la Muerte como música house oficial para los espectáculos de Fare Thee Well de GD50; la música resultó ser tan inspirada que Casal terminó publicando la música como Interludios para the Dead bajo el nombre Circles Around the Sun. El proyecto de estudio se convirtió rápidamente en una verdadera banda, marcando su debut en Arrington, Virginia.festival’ s LOCKN ‘ en 2016 y realizando espectáculos selectos en todo el país durante los últimos tres años. El año pasado, CATS, como se les conocía cariñosamente, lanzó su segundo LP de material original, Let It Wander,y la banda recientemente terminó el EP colaborativo, Circles Around the Sun Meets Joe Russo, con el baterista Almost Dead.

«Con el corazón roto. Descansa tranquilo, amigo mío, escribió Russo al enterarse de la noticia de la muerte de Casal. «Te amo con todo mi corazón. Estoy tan agradecida de poder compartir un trozo de vida contigo.»

Casal con Circles Around the Sun en 2018 (foto de Stuart Levine)

Entre conciertos con el CRB, Casal se reunió con miembros de Beachwood Sparks y Cass McCombs de gira y grabación, principalmente, en el Área de la Bahía como los jugadores de Skiffle. También participó en el supergrupo de jam-roots Hard Working Americans con Todd Snider, Widespread Panic’s Dave Schools y Duane Trucks, y otros.

A principios de este año, Chris Robinson Brotherhood se separó del tecladista fundador y pilar de CATS Adam MacDougall y, poco después, se separó. Robinson citó su propia necesidad de tomarse un tiempo fuera de la carretera como un factor principal en el descanso de la banda. Casal había planeado actuar con CATS y sus otros proyectos mientras CRB permanecía en el hielo.

Shooter Jennings, otro colaborador de Casal a lo largo de los años, escribe: «Estoy absolutamente devastado con la noticia de la pérdida de mi querido amigo y constante colaborador Neal Casal, siempre fue mi seleccionador favorito en Los Ángeles y todos acabamos de terminar algo de música hermosa juntos. Estoy realmente ahuecado por esto.»

Este fin de semana pasado, Circles Around the Sun tocó un set nocturno en LOCKN’ que contó con un cameo de Russo, y Casal participó en una versión especial de Oteil Burbridge & Friends que contó con los muertos & bajista de la compañía junto con Bob Weir, Duane Betts, Melvin Seals, Eric Krasno, Jay Lane, Jen Hartswick, Natalie Cressman, James Casey y más. Este último conjunto marcó la última aparición de Casal en el escenario.

«Acabo de empezar a conocer realmente a Neal y era una de esas personas de las que sentía una calidez tan genuina», escribió Burbridge hoy. «Mi corazón está con su familia, amigos y hermanos de la carretera. Esto duele muchísimo. Estaba deseando ver esa sonrisa tantas veces más.»

Casal también fue un destacado fotógrafo que filmó para Relix y lanzó el libro de fotos Ryan Adams & the Cardinals: A View of Other Windows en 2010. Tiene 12 álbumes en solitario acreditados a su nombre.

Vea un clip de la actuación final de Casal en LOCKN’ 2019 con Oteil & Amigos a continuación:

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