¿Son seguros los suplementos y funcionan?

Un hombre con tabletas de aceite de pescado en su mano

La historia de un hombre que acabó necesitando un trasplante de hígado después de tomar cápsulas de té verde ha traído el tema de los suplementos dietéticos de nuevo en las noticias. ¿Cuáles son algunos de los peligros de los suplementos y cuáles son los beneficios para la salud?

Cuando Jim McCants comenzó a tomar píldoras de té verde, esperaba darle a su salud una inyección en el brazo.

En cambio, parece que las píldoras causaron un daño tan grave a su hígado que requirió un trasplante urgente.

Los expertos señalan que experiencias como la del Sr. McCants, son «extremadamente inusuales».

En el Reino Unido, los suplementos están sujetos a las regulaciones de la UE sobre su seguridad y las declaraciones de propiedades saludables que los fabricantes hacen sobre los productos.

Los suplementos aprobados comprados en empresas de renombre casi siempre serán seguros, siempre que se sigan las instrucciones del fabricante, dicen los médicos.

Pero es un error suponer que los suplementos alimenticios a veces no tienen el potencial de ser dañinos, dice el Dr. Wayne Carter, de la Universidad de Nottingham.

Si toma suplementos en cantidades superiores a los niveles recomendados, existen riesgos.

Mientras que en muchos casos se excretan niveles excesivos de un suplemento, existe la posibilidad de que sea tóxico, particularmente para el hígado, que desintoxica las sustancias que consumimos.

«Creo que a veces la idea que la gente toma a bordo es ‘esto es bueno para mí, por lo tanto, si tomo aún más, será aún mejor'», dice el Dr. Carter.

«Esto no está exento de riesgos.»

Jim McCants en el hospital
Pie de imagen Jim McCants necesitaba un trasplante de hígado urgente después de tomar píldoras de té verde

También hay un peligro potencial tomando indiscriminadamente muchos suplementos al mismo tiempo, dice el Dr. Carter.

A veces pueden interactuar entre sí, es decir, un suplemento puede fortalecer los efectos de otro, mientras que en otros casos pueden contener uno o más de los mismos nutrientes, lo que puede conducir a niveles excesivos.

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Algunos de nosotros podemos ser menos capaces de metabolizar ciertas sustancias de manera efectiva, lo que también puede influir en cómo nos afectan.

«La advertencia de tomar un suplemento es que podría ser seguro en una población amplia, pero no en todos», agrega el Dr. Carter.

Pero si estos son algunos de los riesgos potenciales, ¿cuáles son los beneficios para la salud?

Suplementos para la salud infantil

Hay algunos suplementos que son ampliamente reconocidos por los expertos como beneficiosos para toda la población.

El NHS recomienda que las mujeres que están pensando en tener un bebé deben tomar un suplemento de ácido fólico, al igual que cualquier mujer embarazada hasta la semana 12 de su embarazo, para prevenir defectos congénitos comunes en los bebés.

El gobierno dijo esta semana que consultaría sobre la adición de ácido fólico a la harina, tras los repetidos llamamientos de los expertos para que se moviera.

Los suplementos de vitamina D también se recomiendan en bebés, niños de entre uno y cuatro años de edad y personas que no suelen exponerse al sol.

Esto incluye a aquellos que están frágiles o confinados en el hogar o que generalmente usan ropa que cubre la mayor parte de su piel cuando están al aire libre.

Se recomienda al resto de la población que considere tomar un suplemento de vitamina D.

Alimentos saludables
Pie de imagen El NHS dice que la mayoría de las personas pueden obtener todas las vitaminas y minerales que necesitan de una dieta equilibrada

la vitamina D, que en su mayoría obtenemos del sol, puede provocar deformidades óseas, como raquitismo en los niños, y dolor óseo causado por una afección llamada osteomalacia en los adultos.

El Dr. Benjamin Jacobs, pediatra consultor del Royal National Orthopaedic Hospital, dijo: «Hace cien años, la mayoría de los niños de Londres tenían raquitismo. Eso fue abolido básicamente por la práctica de dar a los niños un suplemento vitamínico.»

También se ofrece una inyección de vitamina K a los bebés en las primeras 24 horas de vida para prevenir un trastorno sanguíneo raro pero grave.

«Ciencia en constante evolución»

El Dr. Jacobs dijo que los suplementos también son importantes para las personas con dietas restringidas o alergias.

Por ejemplo, el NHS dice que los veganos podrían necesitar un suplemento de vitamina B12, porque solo se encuentra de forma natural en los alimentos de origen animal.

Sin embargo, en muchos otros suplementos la evidencia de que hay un beneficio para la mayoría de las personas es menos clara.

Por ejemplo, el NHS dice que la mayoría de las personas no necesitan tomar otros suplementos vitamínicos y pueden obtener todas las vitaminas y minerales que necesitan, aparte de la vitamina D, de una dieta equilibrada.

Los beneficios de las píldoras de aceite de pescado, un suplemento vinculado a una amplia gama de supuestos beneficios, desde una mejor salud cardíaca hasta un mayor poder cerebral, tampoco son concluyentes.

Una revisión reciente de ensayos científicos encontró que la evidencia de que las píldoras de aceite de pescado protegen el corazón era endeble en el mejor de los casos.

Sam Jennings, director de Berry Ottaway & Associates Ltd, una consultora que trabaja con fabricantes de suplementos, dijo que la nutrición era una «ciencia en constante evolución, siempre surgen nuevos datos».

agregó: «Lo que ha quedado claro es que con los suplementos los beneficios no siempre van a ser obvios en todas las personas, porque va a depender de la composición de esa persona en cuanto a si recibirán el beneficio de tener un nutriente adicional de algún tipo.»

El Dr. Carter dijo que su propio consejo sería que las personas observaran qué tipo de evidencia científica había en apoyo de un suplemento en particular antes de tomarlo y verificaran si hay advertencias.

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Consejos para tomar suplementos

  • Compre suplementos de proveedores reputados: deberían haber pasado por un control de calidad riguroso
  • si se han probado en ensayos clínicos con una cohorte de personas que es similar a ellos (edad, sexo comparables)
  • Busque advertencias; por ejemplo, las personas con afecciones cardíacas querrían comprobar que el suplemento no es tóxico para el corazón
  • Tenga cuidado al tomar varios suplementos al mismo tiempo tiempo
  • Palillo dentro de las dosis recomendadas

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