Éponges: Les Créatures Multicellulaires les plus Simples du Monde

D’autres espèces d’éponges, telles qu’une variété d’éponges à tube, à vase, à bol, à baril, à doigts et à cordes, ont des formes plus cohérentes et facilement identifiables que celles observées dans les éponges incrustantes. Les éponges en tonneau et les éponges en tube se détachent en bonne place sur de nombreux récifs des Caraïbes, tandis que les éponges en corde ornent de nombreux murs. Une variété d’espèces d’éponges en tonneau sont parmi les plus grandes de toutes les éponges. Ils atteignent généralement des hauteurs de 5 pieds (2 m) ou plus. Les plus gros spécimens se trouvent généralement dans des eaux plus profondes et plus calmes le long de la pente avant d’un système récifal, et de nombreux spécimens vivraient jusqu’à plusieurs centaines d’années.

Les noms communs donnés aux éponges font généralement référence à leur forme ou à leur couleur, ou à une combinaison des deux. Par exemple, certaines espèces caribéennes plus importantes sont communément connues des plongeurs sportifs comme éponge à corde rouge, éponge à corde verte, éponge à tasse rouge, éponge à doigts verts, éponge à tube jaune, éponge à vase violet, éponge à panier, éponge à tasse et éponge à oreille d’éléphant. Dans les eaux tempérées de Californie, les éponges couramment rencontrées sont connues sous le nom d’éponges d’urne, d’éponges de lune, d’éponges de miettes de pain, d’éponges à boule orange et d’éponges à boule grise.

Un mot pour les sages et les pratiques: S’attendre à identifier positivement diverses espèces, en particulier des éponges incrustantes, en recherchant des formes et des couleurs spécifiques peut s’avérer délicat voire impossible. En effet, de nombreuses espèces ont tendance à prendre des formes différentes en fonction de la forme de la structure à laquelle elles adhèrent et de la nature des organismes voisins avec lesquels elles sont en compétition pour l’espace sur le récif.

De plus, la coloration peut sembler varier considérablement en fonction de la profondeur. En règle générale, l’utilisation de noms communs permet une conversation informelle entre plongeurs sans malentendus importants, mais ne pariez pas trop lorsque vous tentez de faire des identifications positives. La couleur et la forme peuvent varier considérablement entre différents spécimens qui s’avèrent être la même espèce lorsqu’ils sont examinés au microscope.

Sans l’utilisation d’une lampe de plongée pendant la journée ou d’un stroboscope lors de la création de photographies, les couleurs de nombreuses éponges passent inaperçues en profondeur. Mais une éclaboussure de lumière provenant d’une source de lumière artificielle peut ajouter des couleurs saisissantes à vos plongées et à vos images sous-marines.

Il est intéressant de noter que de nombreux spécimens de belles espèces caribéennes relativement communes connues sous le nom d’éponges à tubes jaunes semblent être une exception à ce commentaire sur le manque de couleur en profondeur, car cette espèce conserve souvent un certain degré de coloration brillante en raison de la pigmentation fluorescente dans les cellules. Les pigments modifient la longueur d’onde de la lumière solaire qui les frappe et, par conséquent, ces éponges paraissent souvent jaunes, même à des profondeurs où un pourcentage important de la partie jaune du spectre a été filtrée par l’eau de mer. Les éponges tubulaires jaunes se trouvent généralement à des profondeurs moyennes, le long du sommet des parois et le long de certains points de chute dans certaines eaux des Caraïbes.

Le rôle des éponges dans les écosystèmes récifaux

Les éponges remplissent diverses fonctions vitales dans les écosystèmes récifaux. À l’exception des espèces prédatrices récemment découvertes, les éponges se nourrissent en filtrant de minuscules diatomées, bactéries, protozoaires et autres organismes microscopiques hors de la colonne d’eau. Des études ont démontré que de nombreuses éponges peuvent facilement filtrer 50 à 100 gallons d’eau de mer en une seule journée. En filtrant l’eau, les éponges ajoutent à la clarté de l’eau, en particulier dans les zones où les éponges sont prolifiques.

Des études ont également montré qu’un pourcentage élevé de la nourriture consommée par de nombreuses éponges est si petit qu’il ne peut être vu qu’à l’aide d’un microscope, et que seul un faible pourcentage des sources de nourriture des éponges est la proie d’autres organismes. L’essentiel ici est que les éponges semblent avoir découvert une niche environnementale dans laquelle elles ont très peu de concurrence pour la nourriture. La nature non compétitive de cette niche est d’une grande valeur pour les éponges, car elles sont incapables de se déplacer à la recherche de nourriture.

Les éponges se nourrissent en créant un courant d’eau qui traverse une série de minuscules pores et canaux. Le courant est généré par le battement apparemment frénétique et toujours constant de nombreux petits flagelles ressemblant à des cheveux qui tapissent les parois des pores et des canaux. Malgré la nature minuscule des flagelles et le manque de coordination ou de synchronie dans leurs efforts, chez certaines espèces, le courant entrant peut être détecté par des instruments sensibles à une distance de plus de 3 pieds (1 m) de l’éponge.

Le courant entrant traverse la paroi extérieure de l’éponge au fur et à mesure de l’extraction de la nourriture (constituée principalement de plancton et de débris organiques) et de l’oxygène. Une fois filtrée, l’eau continue par une autre série de passages. Chez certaines espèces, telles que les éponges en tonneau, en gobelet, en tube et en vase, ces passages finissent par fusionner pour créer une seule et grande ouverture excurrente connue sous le nom d’osculum, à travers laquelle l’eau remplie de déchets est éliminée. Chez d’autres espèces, en particulier dans de nombreuses éponges incrustantes, une série d’ouvertures excurrentes (oscules) sont présentes. Les oscula sont assez grands pour être vus à l’œil nu. Chez certaines espèces, les oscules sont distribués de manière régulière, tandis que chez d’autres, ils sont irréguliers.

Certaines éponges bénéficient de la présence de petites algues symbiotiques appelées zooxanthelles. Les algues vivent dans les tissus de l’éponge, où elles effectuent la photosynthèse, un processus qui aide à fournir de l’oxygène et de la nourriture aux éponges.

Les éponges sont également impliquées dans un certain nombre de types supplémentaires de relations avec d’autres organismes dans les communautés récifales. De nombreuses éponges offrent de superbes cachettes et des logements pour les tuniciers, une grande variété d’invertébrés, tels que les nudibranches, les crevettes, les étoiles fragiles, les crabes, les homards juvéniles et plus encore, ainsi qu’un certain nombre d’espèces de petits poissons, tels que les gobies et les blennies.

Si vous ralentissez et prenez le temps d’examiner de près les éponges que vous rencontrez, vous serez souvent récompensé par un bon regard sur une créature qui se repose ou se déplace lentement à la surface d’une éponge. Certains animaux qui vivent dans ou sur des éponges se distinguent nettement, tandis que d’autres sont bien camouflés. Pendant la journée, si vous regardez attentivement la base d’une éponge ou entre les lobes des éponges tubulaires et ramifiées, vous découvrirez souvent des créatures qui errent ouvertement à la surface de l’éponge et du récif voisin la nuit. Une variété d’étoiles cassantes, de crabes ermites et de crevettes sont particulièrement courantes.

Certains poissons, y compris une variété de poissons-anges et de poissons filiformes, ainsi qu’une myriade d’invertébrés, tels que les limaces de mer, les nudibranches, les étoiles de mer et les vers à poils, se nourrissent d’éponges. Dans la plupart des cas, les prédateurs sont spécifiques à une espèce, ce qui signifie qu’ils ne sont pas des généralistes qui se nourrissent d’une large gamme d’éponges. Cependant, la plupart des résidents des récifs considèrent les éponges comme répugnantes ou non comestibles. C’est apparemment parce que les spicules, les aiguilles à base de silice ou de calcium dans le squelette qui aident les éponges à maintenir leurs formes amorphes, ont mauvais goût pour de nombreux organismes. Le fait que les éponges soient évitées comme source de nourriture est une adaptation d’une importance vitale, car elles n’ont pas d’autres moyens de défense et ne peuvent pas fuir.

Certaines espèces d’éponges sont parasites, se frayant un chemin dans une variété de coraux. Cette action affaiblit les coraux et peut éventuellement conduire à la disparition des grosses têtes de coraux. D’autres éponges aident à protéger les coraux en créant une barrière protectrice incrustante sur le bord des têtes de coraux qui empêche les éponges ennuyeuses de se frayer un chemin dans les coraux.

Dans les eaux des Caraïbes, on peut souvent voir une variété de gobies et de blennies nager le long des bords des éponges à tubes et à barils. De ces points de vue, les poissons annoncent parfois leurs services de nettoyage à d’autres qui doivent être débarrassés des ectoparasites. Lorsqu’ils sont effrayés, les nettoyeurs sont souvent prompts à rechercher la sécurité à l’intérieur de l’éponge. D’autres poissons, tels que les poissons cardinaux, les grammas royaux et les basslets à calotte noire, se cachent généralement dans des éponges en vase.

De petits animaux connus sous le nom de zoanthidés, qui sont décrits dans le phylum Cnidaria, se trouvent généralement à la surface de certaines éponges. Pendant de nombreuses années, on pensait que les zoanthidés parasitaient les tissus des éponges. Cependant, de nouvelles découvertes ont révélé la véritable nature de cette relation. Plutôt que d’être parasitaire, la présence des zoanthidés pourrait en fait être bénéfique pour les éponges en dissuadant les poissons de s’en prendre à eux. Mais certains poissons, comme la beauté des rochers des Caraïbes, membre de la famille des poissons-anges, ne sont pas repoussés par la présence de zoanthidés.

Comment les éponges se reproduisent

Comme de nombreux invertébrés peu ou pas mobiles, les éponges sont capables de se reproduire à la fois de manière asexuée et sexuelle. La reproduction asexuée est obtenue en bourgeonnant ou en cassant de petits morceaux capables de se développer en éponges complètes. Les bourgeons se détachent de l’éponge mère et s’éloignent dans le courant. L’endroit exact où les bourgeons se déposent est une question de hasard, mais si les conditions de fond sont favorables, le bourgeon peut se transformer en une éponge saine et entière.

La reproduction asexuée produit des clones génétiques. La reproduction sexuée produit un nouvel organisme via la recombinaison génétique des spermatozoïdes et des ovules de membres de la même espèce. Alors que le clonage nécessite moins de dépenses énergétiques, il produit des descendants qui se ressemblent exactement, et un seul problème environnemental ou une seule maladie peut plus facilement et rapidement anéantir une espèce entière. La recombinaison génétique demande plus d’efforts, mais offre une meilleure chance que certains descendants survivent si les conditions changent.

Chez certaines espèces d’éponges, les sexes sont séparés, mais de nombreuses éponges sont hermaphrodites, ce qui signifie qu’une même éponge a des capacités de reproduction mâles et femelles. Ces éponges ont tendance à ne produire que des spermatozoïdes ou des ovules, pas les deux, lors d’un événement de frai donné. Fortement attaquées, les larves d’éponges sont des membres nageurs libres de la communauté du plancton. Les larves qui parviennent à survivre assez longtemps finissent par s’installer au fond de la mer, où elles se fixent à un substrat solide.

La majorité des éponges se reproduisent par un processus défini comme la « fécondation interne », bien que l’utilisation de ce terme puisse prêter à confusion. Le mâle ne libère pas de sperme à l’intérieur de la femelle comme c’est le cas avec la fécondation interne chez les requins, les raies, les raies et les mammifères marins, mais des nuages denses et laiteux de sperme sont libérés dans la colonne d’eau par l’oscule de l’éponge donneuse. Les plongeurs désignent généralement les éponges donneuses comme des éponges « fumantes » en raison des nuages de sperme qu’elles libèrent. Pour réussir l’accouplement, les spermatozoïdes doivent être absorbés par une éponge réceptrice (d’où le terme de « fécondation interne »), où ils sont unis aux œufs.

Parfois, de nombreuses éponges fraient simultanément, ce qui réduit considérablement la visibilité de l’eau par la concentration dense de spermatozoïdes libérés.

Une fois, j’ai regardé un groupe de photographes sous-marins nager juste devant une éponge de frai sans lui donner un second coup d’œil. Ayant déjà vu un frai de masse, j’ai reconnu ce qui se passait et j’ai filmé l’événement. La leçon durable pour moi a été que tous les phénomènes marins ne sautent pas, ne vous attrapent pas et exigent que vous regardiez, donc plus vous en savez sur le milieu marin, mieux vous êtes capable de reconnaître et d’apprécier certains phénomènes lorsqu’ils se présentent. C’est aussi vrai pour les animaux multicellulaires les plus simples, les éponges, que pour les plus complexes.

Les éponges Possèdent des Pouvoirs régénérateurs remarquables

Alors que les scientifiques nous disent que les éponges sont de simples animaux, elles possèdent des pouvoirs régénérateurs étonnants. Cette capacité de régénération joue un rôle important chez certaines espèces lors de la reproduction asexuée, car certaines éponges se détachent d’elles-mêmes pour former de nouvelles éponges. Tout aussi remarquables, des expériences avec une espèce ont démontré que si un adulte est brisé en très petits morceaux en étant forcé à travers un tamis fait d’un tissu de soie étiré, peu de temps après la décantation, les petites parties se réorganiseront en une quasi-réplique de l’éponge originale. Cet exploit incroyable est accompli par un animal qui manque de tissus spécialisés, et peut vous amener à reconsidérer le sens du terme « animal simple. »

Regardez, ne touchez pas

Alors que nous admirons généralement les éponges et que nous les cherchons, il est important de savoir que certaines éponges sont toxiques pour l’homme. Le simple fait de se frotter ou de se brosser les dents contre certaines espèces plus puissantes peut s’avérer un accident douloureux. L’intensité des réactions varie, mais des éruptions cutanées sévères, des sensations de brûlure et des démangeaisons sont courantes.

Par Marty Snyderman

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