Biographie deJean Rhys

Ella Gwendolen Rees Williams, la femme qui deviendra connue dans le monde littéraire sous le nom de Jean Rhys, est née le 24 août 1890 à Roseau, en Dominique, l’une des anciennes colonies anglaises des Caraïbes. Comme l’héroïne de son œuvre la plus célèbre, Large mer des Sargasses, Rhys était d’origine créole; son père était britannique tandis que sa mère était une Antillaise blanche native. En fait, Rhys avait beaucoup en commun avec le personnage d’Antoinette Cosway, et ses expériences personnelles ont probablement façonné les événements décrits dans sa fiction. Peut-être plus particulièrement, l’arrière-grand-père de Rhys était un propriétaire d’esclaves qui a acquis une plantation de sucre dominicaine au XIXe siècle, mais après l’adoption de la Loi sur l’émancipation, sa succession a connu des moments difficiles. Des émeutes ultérieures ont conduit au pillage de la maison, qui a finalement été incendiée par des incendiaires. Rhys a visité la demeure ancestrale de sa famille en 1936 et a été extrêmement affectée par l’expérience. Elle aurait eu l’idée d’une large mer des Sargasses peu de temps après.

Comme Antoinette, en tant que fille blanche dans une communauté principalement noire, Rhys a grandi en se sentant aliénée et seule dans les Caraïbes. En 1907, à l’âge de seize ans, elle déménage en Angleterre pour faire ses études, mais après la mort de son père, elle est contrainte d’interrompre ses études. Elle a ensuite dérivé dans une série d’emplois qui comprenaient une fille de chœur, un mannequin et un modèle d’artiste, avant de travailler comme volontaire pendant la Première Guerre mondiale. En 1919, elle a épousé un écrivain néerlandais mineur du nom de Jean Lenglet. Le couple a eu deux enfants, une fille et un fils qui sont morts en bas âge. Au cours des années 1920, ils ont voyagé au hasard sur le continent, s’installant parfois à Paris, où ils ont vécu en tant qu’artistes bohèmes et ont été exposés au genre en développement du modernisme. Les sentiments de déplacement que Rhys a dû ressentir pendant cette période (comme tout au long de sa vie) se manifestent dans ses œuvres, dont la plupart traitent de femmes à la dérive et marginalisées transplantées loin de leurs racines.

Lenglet est condamnée à la prison quelques années plus tard, et en 1924, Rhys rencontre et entame une liaison avec le critique littéraire moderniste Ford Madox Ford, qui l’encourage à écrire. Leur romance s’est finalement terminée avec beaucoup d’amertume, mais Rhys a néanmoins continué à subvenir à ses besoins en tant qu’auteur. En 1927, elle publie La Rive gauche et d’autres histoires sous son nom de plume. Suivent les romans Postures (1928, titre américain Quartet), After Leaving Mr. Mackenzie (1931), Voyage in the Dark (1934) et Good Morning, Midnight (1939). L’érudit Francis Wyndham, qui a joué un rôle déterminant dans la redécouverte de Rhys dans la seconde moitié du XXe siècle, a déclaré que tous ces romans sont plutôt de nature autobiographique et traitent essentiellement de la même protagoniste féminine à différentes étapes de sa vie. En effet, Rhys a déclaré un jour: « Je n’ai jamais écrit que sur moi-même. »

Bien que ses romans et nouvelles aient rencontré un succès modéré, Jean Rhys a complètement disparu des yeux du public entre les années 1939 et 1957, et était largement considéré comme mort. Après avoir divorcé de Lenglet en 1933, elle se marie avec deux autres hommes, qui décèdent tous deux et la laissent veuve. Rhys se retire alors en Angleterre, où elle fuit les cercles littéraires, vit dans la pauvreté et développe un penchant pour l’alcool qui la hantera toute sa vie. En 1949, elle a été arrêtée pour avoir agressé des voisins et la police, et en 1958, après la diffusion par la BBC d’une dramatisation de Good Morning, Midnight, elle a été redécouverte comme l’un des grands écrivains britanniques. La vaste Mer des Sargasses, sur laquelle Rhys travaillait depuis des années, a finalement été publiée en 1966 et a reçu le prix littéraire W.H. Smith l’année suivante. En reconnaissance de ses contributions littéraires, Rhys a été honorée en tant que commandeur de l’Empire britannique en 1978. Elle est décédée le 14 mai 1979.

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