Il y a neuf millions d’années, les éléphants ont envahi l’Amérique du Sud

Pendant une grande partie des 130 derniers millions d’années, l’Amérique du Sud était un continent insulaire, sur lequel les organismes évoluaient dans un « splendide isolement. »Les mammifères, en particulier, ont évolué vers des formes que l’on ne voit nulle part ailleurs, et alors que certains immigrants de mammifères se sont dirigés vers l’Amérique du Sud au cours des 30 derniers millions d’années, ce n’est qu’il y a environ trois millions d’années, avec la fermeture de l’isthme de Panama, que de grands animaux d’Amérique du Nord et du Sud ont commencé à errer à travers le nouveau pont terrestre et à se mélanger aux faunes endémiques. C’est pourquoi il y avait des éléphants en Amérique du Sud et des paresseux terrestres géants en Amérique du Nord, mais une nouvelle étude qui vient d’être publiée dans le Journal of the South America Earth Sciences suggère que le moment de ce « Grand échange américain » était un peu différent.

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Comme l’ont déclaré les scientifiques Kenneth Campbell, Donald Prothero, Lidia Romero-Pittman et Nadia Rivera, pour bien comprendre l’histoire de la terre, vous devez savoir quand les événements se sont produits, mais pendant des années, les âges des dépôts géologiques récents dans le bassin amazonien sont restés controversés. Si les paléontologues veulent comprendre quand les premiers mammifères nord-américains sont arrivés en Amérique du Sud, l’âge des dépôts en Amazonie doit être déterminé. À cette fin, ils ont étudié la magnétostratigraphie d’un site le long de la rivière Madre de Dios au Pérou, un site d’une importance particulière compte tenu d’un fossile controversé qui y a été trouvé.

En 1996, Romero-Pittman a décrit l’éléphant préhistorique Amahuacatherium peruvium du fond de l’affleurement du site de la rivière Madre de Dios, et des études ultérieures de la localité l’ont attribué à un âge du Miocène supérieur (environ 9,5 millions d’années). Si c’est exact, cela le placerait des millions d’années avant le pouls majeur du Great American Interchange, ce qui a conduit d’autres autorités à contester la datation du site et à suggérer qu’Amahuacatherium était en réalité un spécimen du genre plus récent Haplomastodon. L’âge des dépôts dont cet animal a été retiré fait toute la différence pour régler ce débat.

Après avoir testé des échantillons obtenus dans presque toute la Formation de Madre de Dios, les scientifiques ont constaté que les résultats correspondaient étroitement à ceux rapportés sur le même site il y a neuf ans. Les dépôts au bas de la formation dataient d’environ 9 millions d’années, tandis que ceux au sommet dataient d’environ 3 millions d’années. Cela a confirmé l’ancienneté des os d’Amahuacatherium de la formation sous-jacente d’Ipururo, estimée à environ 9,5 millions d’années. Les restes ne proviennent certainement pas de l’Haplomastodon plus récent, d’autant plus que les minéraux de la Formation d’Ipururo montrent une direction paléomagnétique différente de ceux ci-dessus. Comme l’affirment les auteurs, puisque la polarité du champ magnétique terrestre est normale depuis environ 800 000 ans, cette différence exclut l’idée que ces os proviennent d’un type plus récent d’éléphant fossile.

Ce que cela signifie pour l’histoire du Great American Interchange, c’est que certains des plus gros animaux ont commencé à se diriger vers le sud beaucoup plus tôt qu’on ne le pensait auparavant. De toute évidence, les ancêtres d’Amahuacatherium n’ont pas attendu la fermeture du pont terrestre de Panama avant de traverser, pas plus que d’autres mammifères préhistoriques tels que les tapirs et les pécaris qui se trouvent également dans ces dépôts du Miocène supérieur. Ensemble, ils peuvent représenter une impulsion initiale de dispersion de l’Amérique du Nord en Amérique du Sud des millions d’années avant que les continents ne se connectent. Le grand échange qui s’est produit après la formation de l’isthme de Panama ne peut être nié, mais il semble que le schéma de dispersion et d’évolution des mammifères dans l’hémisphère occidental au cours des 10 derniers millions d’années était plus compliqué que précédemment compris.

Pour en savoir plus sur les fossiles controversés d’Amérique du Sud, voir mon article sur les « éléphants » d’Ameghino

Campbell Jr., K., Prothero, D., Romero-Pittman, L., Hertel, F., & Rivera, N. (2010). Magnétostratigraphie amazonienne: Dater la première impulsion du Great American Faunal Interchange Journal of South American Earth Sciences, 29 (3), 619-626 DOI: 10.1016 / j.jsames.2009.11.007

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