Jacqueline Cochran et les Femmes les Pilotes de service de l’Armée de l’air (WASPs)

Jacqueline Cochran, dirigeante de cosmétiques et aviatrice de renommée mondiale, était le produit d’origines obscures. Née Bessie Pittman vers 1906 dans le nord-ouest de la Floride, elle était la plus jeune des cinq enfants d’Ira et Mary (Grant) Pittman. Les Pittmans étaient une famille pauvre qui se déplaçait d’une ville à l’autre à la recherche de travail. Même enfant, Bessie possédait une énergie et une ambition inhabituelles. Elle en voulait aux possibilités limitées qui s’offraient à elle dans un tel environnement, surtout après qu’on lui eut dit que les Pittmans n’étaient pas ses vrais parents, mais qu’ils l’avaient simplement élevée dès l’enfance. À un âge précoce, Bessie a quitté la maison et a changé son nom en « Jacqueline Cochran. »Bien qu’elle ait renoncé au nom Pittman et n’ait jamais révélé publiquement l’identité de sa famille d’accueil, elle est restée en contact avec ses parents d’accueil et a ensuite contribué au soutien de leurs enfants et petits-enfants.

Après avoir brièvement étudié pour devenir infirmière, Mme. Cochran a obtenu un emploi dans un salon de beauté à Pensacola, en Floride. En 1932, elle travaillait comme esthéticienne dans un magasin exclusif à New York. Peu de temps après, elle a commencé à développer sa propre ligne de cosmétiques. Au milieu des années trente, elle fonde sa propre entreprise, Jacqueline Cochran Incorporated.

Bien que son entreprise de cosmétiques lui ait valu une large reconnaissance, on se souvient surtout de Mme Cochran pour ses activités aéronautiques. En 1932, alors qu’elle vit à New York, un ami lui propose de monter dans un avion. Fascinée par le vol, Mme. Cochran a pris des leçons de pilotage et a fait son premier vol en solo après seulement quelques heures d’instruction. Elle a ensuite acheté son propre avion et l’a volé à travers le pays tout en développant son entreprise de cosmétiques.

Dès ses débuts en tant que pilote, Mme Cochran s’intéressait aux courses aériennes. Au cours des années 1930, elle participe à autant de courses qu’elle le peut. La première a été la course aérienne MacRobertson de 1934 de Londres à Melbourne, en Australie. Elle participe également aux Courses aériennes nationales annuelles et devient en 1938 la première femme à remporter le prestigieux Trophée Bendix.

Mme. Les activités de course de Cochran dans les années 1930 lui ont valu une large connaissance parmi les pilotes célèbres de l’époque. Une amie particulièrement proche était Amelia Earhart qui a passé plusieurs jours de détente au ranch de Mme Cochran avant de partir pour son vol malheureux autour du monde en 1937. D’autres amis qui étaient des pilotes célèbres comprenaient Ben Howard, Paul Mantz, Tex Rankin et Roscoe Turner. Mme Cochran a également été active dans diverses organisations aéronautiques, en particulier la National Aeronautical Association (NAA) et les Ninety-Nines, un groupe de femmes pilotes professionnelles.

En 1941, Jacqueline Cochran était l’une des femmes pilotes les plus célèbres des États-Unis. Très consciente de la menace nazie pour l’Europe, elle s’est approchée de l’US Army Air Corps et a suggéré la possibilité d’utiliser des femmes comme pilotes de ferry en temps de guerre. Lorsque ses propositions initiales ont été refusées, elle s’est rendue en Angleterre (devenant ainsi la seule femme à piloter un bombardier à travers l’Atlantique pendant la Seconde Guerre mondiale) et a offert ses services à la Royal Air Force. Pendant plusieurs mois, elle a travaillé pour l’Air Transport Auxiliary (ATA), une branche de la Royal Air Force. Son travail consistait à recruter des femmes pilotes qualifiées aux États-Unis et à les emmener en Angleterre où elles ont rejoint l’ATA.

En 1942, après l’entrée des États-Unis dans la Seconde Guerre mondiale, l’Armée de l’Air a reconnu le besoin de pilotes supplémentaires. Les propositions antérieures de Mme Cochran ont été ressuscitées et elle a été invitée à retourner aux États-Unis pour diriger un programme de formation de femmes pilotes. En tant que chef de la Women’s Airforce Service Pilots (WASPs), elle a supervisé la formation de plus d’un millier de femmes, dont beaucoup ont effectué des services distingués sur des avions expérimentaux de l’Armée de l’air.

L’intérêt et l’implication de Jacqueline Cochran dans la politique ont conduit à une amitié étroite avec Dwight D. Eisenhower. En février 1952, elle a aidé à parrainer un rassemblement massif au nom du général Eisenhower au Madison Square Garden de New York. Le rassemblement a été enregistré et Mme Cochran a volé le film en France pour une projection spéciale au quartier général du général Eisenhower. La démonstration de soutien a été un facteur majeur pour convaincre le général Eisenhower de se présenter à la présidence en 1952.

Pendant la campagne de 1952, Mme. Cochran persuade les employés des studios Walt Disney de produire un dessin animé pour soutenir la candidature d’Eisenhower. Elle assiste à la Convention nationale républicaine à Chicago en juillet et aide à organiser la visite du général Eisenhower à Los Angeles en octobre. Dwight Eisenhower a apprécié les efforts de Mme Cochran et est resté un ami proche pour le reste de sa vie. Il passait fréquemment des vacances au ranch de Mme Cochran en Californie et y écrivait des parties de ses mémoires après avoir quitté ses fonctions.

Lettre et enquête à toutes les femmes titulaires de licences, le 29 juillet 1941

Accord auxiliaire de Transport Aérien, le 24 janvier 1942

Mémorandum concernant l’Exigence de Pilotes de Ferry, le 11 septembre 1942

Communiqué de presse concernant la nomination de Jacqueline Cochran au poste de Directrice de la Formation au Pilotage des Femmes, le 14 septembre 1942

Mémo concernant l’embauche de Femmes Pilotes Civiles, le 15 septembre 1942

Emploi de Jacqueline Cochran au British Air Transport Auxiliary, 10 février 1943

Contrat de pool de ferry anglais, non daté

Lettre type concernant le British Air Auxiliaire de transport, non daté

Mémo concernant l’Incorporation des Femmes Pilotes et Stagiaires Civils dans l’Armée de l’Air, 14 juin 1943

Mémo du Général H.H. Arnold nommant Jacqueline Cochran directrice du Bureau de l’Assistante spéciale pour les Femmes Pilotes, 21 juin 1943

Rapport suggéré à publier en réponse à des rapports défavorables à la militarisation proposée des WASPs, 1943

« American Women Pilots », 3 septembre 1943

Avis de publicité pour le rapport du général Arnold au Secrétaire à la Guerre, 18 octobre 1943

Lettre, Hazel Taylor, WASP Relations publiques, à Ralph Cohen, Secrétaire national à la Guerre, Aéronautique, programme WASP, 21 janvier 1944

Cote d’efficacité de Cochran, 31 mars 1944

Note du général H.H. Arnold désactivant le programme des GUÊPES, 1er octobre 1944

Lettre, Cochran aux GUÊPES concernant la dissolution, 12 octobre 1944

Communiqué de presse, 16 novembre 1944

Matériel pour le Rapport annuel, 25 novembre 1944

Communiqué de presse concernant la Médaille du Service distingué décernée à Cochran, 1er mars 1945

Rapport final des GUÊPES, 1er juin 1945

Annonce de nouvelles concernant le rassemblement de campagne de New York, le 12 février 1952

Lettre de Cochran au général Eisenhower, le 15 février 1952

Lettre de Cochran à Sigurd Larmon, le 25 février 1952

Lettre du général Eisenhower à Cochran, le 18 mars 1952

Lettre, Cochran à Mme Earl Moulton, le 13 juin 1952

Lettre, Cochran au général Lucius Clay, le 15 juin 1952

Certificat, Juillet 1952

Lettre, Cochran à Mme Emily Collins, le 8 août 1952

Lettre, Bernard Brennan à Cochran, le 19 septembre 1952

Carte postale, Richard Nixon à Cochran, le 29 septembre 1952

Lettre, Roy Disney à Cochran, le 14 novembre 1952

Lettre, Bill Anderson, Walt Disney Productions, à Cochran, le 19 novembre 1952

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