La « Zone Rouge » En France Est Si Dangereuse que 100 Ans Après La Première Guerre Mondiale, Elle Est Toujours Une Zone Interdite

La Zone Rouge (Zone Rouge) est une région proche de Verdun, en France, s’étendant sur environ 460 miles carrés de forêt vierge, du moins en surface. Il regorge d’histoire, ce qui en fait une attraction touristique majeure et une source de revenus pour les habitants – pourtant, personne n’y vit et rien n’y est construit.

Malgré son tirage, l’accès est restreint car tous ceux qui entrent ne sortent pas vivants. S’ils le font, rien ne garantit qu’ils le feront avec tous leurs membres intacts. Parmi ceux qui sortent (entiers ou non), la mort met parfois un certain temps à se rattraper.

Ceci est dû aux événements qui ont eu lieu pendant la Première Guerre mondiale. Les Allemands et les Français se sont affrontés sur les collines au nord de Verdun-sur-Meuse dans le nord-est de la France deux ans plus tard, en février 1916.

À l’offensive se trouvait la 5e Armée allemande, qui tentait de déloger la Région Fortifiée de Verdun (RFV) et les garnisons de la Deuxième Armée qui se creusaient le long de la rive droite de la rivière Muse.

Verdun a longtemps eu une valeur sentimentale pour les Français car la région qui l’entourait contenait 20 grands forts et 40 plus petits qui protégeaient la frontière orientale de la France pendant des siècles. Les Allemands étaient convaincus que s’ils prenaient la région, les Français deviendraient fous de rage et commettraient tout ce qu’ils avaient pour la sécuriser. Ce faisant, ils se saignaient à sec.

Bien que cela ait fonctionné, cela ne s’est pas entièrement déroulé comme l’espéraient les Allemands. Le résultat fut l’un des conflits les plus longs et les plus sanglants – pas seulement au cours de la Première Guerre mondiale, mais aussi dans l’histoire.

D’une durée de 303 jours, la bataille de Verdun a coûté la vie à 377 231 soldats français et à 337 000 soldats allemands, soit environ 70 000 victimes par mois. Des chiffres récents suggèrent cependant que ce chiffre pourrait en réalité être beaucoup plus élevé – quelque 976 000 morts et environ 1 250 000 blessés graves, si l’on inclut les civils.

Français: Obus et munitions rouillés dans une cour de ferme près de la route principale Bapaume-Albert, juste après le virage vers Thiepval, France. Il est encore fréquent, dans cette zone qui faisait partie des champs de bataille de la Somme, plus de 90 ans après la Première Guerre mondiale, que des obus d'artillerie refassent surface chaque année lors de la récolte et du labour du sol. By Carcharoth (Commons) - Travaux propres, CC BY-SA 3.0,
Obus et munitions rouillés dans une cour de ferme près de la route principale Bapaume-Albert, juste après le virage vers Thiepval, France. Il est encore fréquent, dans cette zone qui faisait partie des champs de bataille de la Somme, plus de 90 ans après la Première Guerre mondiale, que des obus d’artillerie refassent surface chaque année lors de la récolte et du labour du sol. Carcharoth (Commons) – CC BY-SA 3.0

Alors que les Français s’appuyaient principalement sur des canons de campagne de 75 mm au début de la bataille de Verdun, les Allemands utilisaient de nouvelles inventions, notamment des stormtroopers avec lance-flammes. Des grenades, des mitrailleuses et des gaz toxiques ont également été introduits, mais le favori utilisé par les deux parties était les obus d’artillerie hautement explosifs conçus pour effacer les tranchées et les forts en pierre. Des millions de coquillages ont été utilisés, changeant à jamais le paysage.

Lorsque la Première Guerre mondiale a pris fin en 1918, les Français ont réalisé qu’il faudrait plusieurs siècles pour balayer complètement la zone – certains experts suggèrent que cela pourrait prendre entre 300 et 700 ans, peut-être plus. De petits villages agricoles parsèment la région, mais ils ont tous été déplacés parce que le gouvernement a trouvé moins cher et plus pratique de le faire. Aujourd’hui, tout ce qui reste de ces villages sont des signes désespérés comme un sombre rappel de ce qui était autrefois.

Une carte de la Zone Rouge Wikipedia/CC BY-SA 2.5
Une carte de la Zone Rouge. Tinodela–CC BY-SA 2.5

Il y a des visites guidées de la « Bataille de Verdun », un village recréé avec des tranchées, des sites commémoratifs et même des restaurants dans la zone Rouge – mais ne vous laissez pas berner. C’est toujours un endroit dangereux. Le gouvernement a mis en place un Département du Déminage, mais jusqu’à présent, ils n’ont fait qu’effleurer la surface.

Panneau indiquant l'emplacement du village détruit de Fleury-devant-Douaumont
Panneau indiquant l’emplacement du village détruit de Fleury-devant-Douaumont.

Alors que certains morceaux ressemblent à une forêt vierge, ils cachent des millions d’explosifs – ceux qui ont explosé, ainsi que ceux qui attendent juste que quelqu’un ou quelque chose les déclenche. Des armes, des casques et même des fragments de squelette sont encore retrouvés, ce qui risque de durer des siècles et d’assurer un emploi à ceux qui ont le courage de travailler pour le Département du Déminage.

La forêt de Mort-Homme, au fond de la Zone Rouge. Vous n'êtes pas autorisé à vous écarter des sentiers car la zone est jonchée de munitions non explosées.
La forêt de Mort-Homme, au fond de la Zone Rouge. Vous n’êtes pas autorisé à vous écarter des sentiers car la zone est jonchée de munitions non explosées. -©War History Online

Mais les explosifs, même ceux déjà utilisés, sont fabriqués à partir de produits chimiques dangereux. Et rappelez-vous comment ils ont utilisé du gaz toxique? Des millions de tonnes de cette crasse compactées ensemble dans une zone aussi confinée ont eu un impact sur le sol et les eaux souterraines de la région, ce qui a entraîné des parcelles où peu de choses poussent et où les animaux meurent.

Et ça empire. Jusqu’en 2004, les forestiers et les chasseurs étaient autorisés à entrer avec des permis spéciaux jusqu’à ce que les scientifiques fassent une terrible découverte. L’analyse du sol dans certaines parties de la zone rouge a révélé des niveaux d’arsenic allant jusqu’à 17%. C’est plusieurs milliers de fois plus élevé que dans les décennies précédentes, ce qui signifie que ces produits chimiques agissent à la hausse, pas à la baisse.

Un panneau d'avertissement très courant sur les champs de bataille de France. ©War History Online
Un panneau d’avertissement très courant sur les champs de bataille de France. ©War History Online

L’eau de la région a également été touchée. Outre une augmentation des niveaux d’arsenic jusqu’à 300 fois ce que les scientifiques considèrent comme des niveaux « tolérables », ils ont également constaté une augmentation du plomb non biodégradable des éclats d’obus. Mais ce n’est pas seulement dans l’eau. Ils ont également découvert du plomb non biodégradable chez certains animaux, en particulier les sangliers, ce qui a éteint les chasseurs et avec raison.

Selon les scientifiques, cela ne peut qu’empirer, pas mieux, car ils ont également confirmé des niveaux élevés de mercure et de zinc. Et combien de temps ces substances peuvent-elles contaminer l’eau et le sol? Jusqu’à 10 000 ans.

Alors que le gouvernement français et l’UE contrôlent officiellement les cultures récoltées dans la région et sa périphérie, nombreux sont ceux qui s’interrogent sur l’efficacité de leurs efforts. Certains ont même suggéré que les autorités ne faisaient rien parce qu’elles craignaient l’impact sur l’économie locale. Il y a aussi la survie politique puisque les Français n’ont jamais eu peur des manifestations de masse.

Un obus vivant dans une forêt près de Verdun (Mark Barnes)
Un obus vivant dans une forêt près de Verdun. © Mark Barnes /War History Online

Même à la périphérie de la Zone Rouge, les agriculteurs ne sont pas en sécurité. Il ne se passe pas une année sans que quelqu’un conduise un tracteur sur un obus non explosé qui se déclenche. Heureusement, il n’y a pas eu de victimes depuis plusieurs décennies except à l’exception de tracteurs en ruine et d’agriculteurs gravement secoués.

Le vrai danger, cependant, ne vient pas des obus explosifs. Ils proviennent des obus à gaz – le tueur numéro un de ceux qui travaillent à l’enlèvement des munitions. Malgré des examens réguliers, l’accumulation de toxines peut prendre un certain temps à détecter dans le corps humain. Et au moment où les médecins le trouveront, il peut être trop tard.

C'est la fin commerciale d'une bombe au mortier française, l'une des nombreuses que l'on peut encore trouver dans les bois autour de Verdun (Mark Barnes)
C’est la fin commerciale d’une bombe au mortier française, l’une des nombreuses que l’on peut encore trouver dans les bois autour de Verdun. © Mark Barnes /War History Online

Un autre danger réside dans l’empressement à reconquérir la zone rouge. Après la guerre, les efforts de nettoyage sont superficiels car l’économie française est dévastée. Certaines communautés ont été autorisées à reconstruire prématurément dans la zone Rouge, faisant des victimes à cause d’explosifs et de produits chimiques toxiques. Pour exploiter le tourisme de guerre, de nombreux restaurants et magasins ont été ouverts dans des zones dites « sûres » qui se sont révélées plus tard être autrement.

La bataille de Verdun s’est terminée il y a un siècle, mais elle dévaste toujours les terres et a toujours un impact sur les vies humaines.

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