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Il y a eu beaucoup de débats sur la question de savoir si les virus constituent des organismes vivants. Dans un article de magazine de la Microbiology Society intitulé « Les virus sont-ils vivants », deux microbiologistes ont discuté de la question de savoir si les virus devaient être considérés comme des organismes vivants. Nigel Brown, le premier interviewé, explique que les virus ont besoin d’une cellule hôte pour se répliquer, ce qui va à l’encontre de l’une des huit caractéristiques de la vie. De plus, Brown explique que de nombreux virus manquent de ribosomes et de protéines nécessaires pour maintenir un bon métabolisme. Par contraste, David Bhella, la deuxième personne interrogée, explique que les virus pourraient être considérés comme vivants si l’on définit la vie comme la capacité d’évoluer, et non comme la définition axée sur le métabolisme utilisée par d’autres biologistes. Compte tenu de cette définition, les virus évoluent rapidement, ce qui peut suggérer qu’ils sont bel et bien vivs1. Bien que les scientifiques discutent encore de la question de savoir si les virus doivent être considérés comme vivants, un nouveau type de virus, les virus géants, a ajouté une nouvelle perspective interrogative sur ce que sont les virus. En 2003, une équipe a découvert un virus nommé mimivirus d’Acanthamoeba polyphaga dont le génome avait une taille de 800 kb. La taille globale de la particule virale est de 400 nm, ce qui rivalise avec celle de plusieurs espèces de bactéries2. Ces virus ont des ensembles de gènes très uniques par rapport à d’autres virus et à des organismes vivants connus canoniquement 3. De plus, ces virus géants ont des voies métaboliques qui, pour certains, semblent suggérer que les virus peuvent être des organismes vivants.

Dans le podcast « Cette semaine en virologie: Des Formes de Virus Géants sans fin Des Plus Belles « , Alexandra Worden décrit un virus géant que son équipe a involontairement découvert. Worden et son groupe ont trouvé un virus géant de la taille de 900 kb dans un choanoflagellé qui contient 862 protéines prédites et une teneur en GC de 22%. C’est la faible teneur en GC qui a facilité l’isolement et finalement le séquençage du génome viral alors que l’équipe séparait la faible fraction GC de l’ADN du génome du choanoflagellé. Ce virus a été trouvé pour avoir trois protéines de type rhodopsine dans son génome. Ces protéines ont été exprimées chez Escherichia coli où il a été constaté que les trois absorbent différentes longueurs d’onde de la lumière. Lors de l’absorption de leurs spectres de lumière spécifiques, ils peuvent pomper des protons à travers une membrane, ce qui est suggéré pour faciliter le choanoflagellé qu’ils infectent par la fixation du carbone sous forme de photohétérotrophie. De plus, le virus possède la voie métabolique complète pour fabriquer les pigments nécessaires à ses protéines de rhodopsine. Ce virus peut apporter une nouvelle voie métabolique pour le choanoflagellé qui peut fournir une relation mutualiste avec ce protiste. Cependant, le choanoflagellé et le virus n’ont pas été cultivés. Bien que l’expression transgénique suggère que ces protéines de rhodopsine jouent un rôle dans la cellule choanoflagellée, les protéines de rhodopsine doivent être étudiées in vivo avant de pouvoir tirer des conclusions sur la façon dont le virus interagit avec sa cellule hôte4,5.

Bien que plus de travail reste à faire pour rechercher pleinement ce virus géant, l’équipe de Worden met en lumière une nouvelle interaction virus-hôte eucaryote fascinante qui est quelque peu similaire aux coraux et aux zooxanthelles. En ce qui concerne le débat actuel sur la légitimité des virus en tant qu’organismes vivants, les virus géants semblent fournir des exemples où un virus peut avoir un métabolisme. Bien que l’étude des virus géants ne garantisse pas entièrement que les virus peuvent être acceptés comme une forme de vie, ils apportent certainement une nouvelle perspective dans les relations sophistiquées avec la façon dont ces virus géants interagissent avec leurs organismes hôtes. De plus, la grande diversité et le caractère unique des virus géants peuvent fournir des indices sur les origines de la vie, des informations sur l’évolution des virus ou de nouvelles voies métaboliques jamais vues auparavant.

  1. Society, M. (n.d.). Are viruses alive? Retrieved from https://microbiologysociety.org/publication/past-issues/what-is-life/article/are-viruses-alive-what-is-life.html
  2. La Scola, B., Audic, S., Robert, C., Jungang, L., de Lamballerie, X., Drancourt, M., … & Raoult, D. (2003). A giant virus in amoebae. Science, 299(5615), 2033-2033.
  3. Giant Viruses. (2018, February 2). Retrieved from https://www.americanscientist.org/article/giant-viruses
  4. https://www.asm.org/Podcasts/TWiV/Episodes/Endless-giant-virus-forms-most-beautiful-TWiV-575
  5. Needham, D. M., Yoshizawa, S., Hosaka, T., Poirier, C., Choi, C. J., Hehenberger, E., … &Kurihara, R. (2019). Une lignée distincte de virus géants apporte un photosystème de rhodopsine aux prédateurs marins unicellulaires. PNAS 116 (41), 20574-20583.

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