Le premier phénomène féminin de la NASCAR : Janet Guthrie

Bien avant que Danica Patrick ne songe à devenir pilote automobile, une femme du nom de Janet Guthrie mettait le monde de la course à l’oreille avec sa passion et son zèle pour l’excitation.

Pour ne pas diminuer ou ternir les nombreuses réalisations de Danica, mais elle pourrait bien avoir été une non-entité, si des femmes comme Janet Guthrie n’avaient pas ouvert la voie à elle. Et Guthrie l’a fait à une époque où « the good ole’boy club » régnait sur tous les organismes de course sanctionnés en Amérique: pas une tâche facile par un bout d’imagination.

Avant de devenir la première femme à participer aux 500 miles d’Indianapolis et aux 500 de Daytona, Janet Guthrie était pilote et instructrice de vol, ingénieure en aérospatiale, rédactrice technique et représentante du public pour certaines des grandes entreprises du pays.

Elle a également eu 13 ans d’expérience sur des circuits de course sur route de voitures de sport, construisant et entretenant ses propres voitures de course, avant d’être invitée à tester une voiture pour Indianapolis.

Elle est née à Iowa City, Iowa, le 7 mars 1938. Sa famille a déménagé à Miami, en Floride, quand elle avait trois ans. Elle a fréquenté la Florida School for Girls de Miss Harris pendant toutes ses années d’école primaire à secondaire sauf une, puis est diplômée de l’Université du Michigan en 1960 avec une licence en physique.

Elle a rejoint Republic Aviation à Farmingdale, New York, en tant qu’ingénieure de recherche et développement, travaillant sur des programmes précurseurs du projet Apollo.

En 1964, elle postule pour le premier programme Scientifique-astronaute et passe le premier tour des éliminations. Elle chérit une lettre de l’astronaute Deke Slayton, un souvenir de cette tentative.

Pendant ce temps, elle avait acheté un coupé Jaguar XK 120 et a commencé à participer à des gymkhanas, des essais sur le terrain et des montées en côte. Cela a conduit à l’achat d’une Jaguar XK 140 pour la compétition dans les courses de Sports Car Club of America.

Sa carrière en physique a lentement cédé à l’attrait des courses de voitures de sport, et en 1972, elle s’est engagée dans des courses à temps plein. En cours de route, elle a signé deux victoires de classe aux 12 Heures de Sebring.

Sa grande percée au plus haut niveau du sport a eu lieu en 1976, lorsque Rolla Vollstedt, propriétaire de longue date de l’équipe et constructeur automobile, l’a invitée à tester une voiture pour les 500 miles d’Indianapolis. Cette année-là, elle est également devenue la première femme à participer à une course de stock-car NASCAR Winston Cup superspeedway.

En 1977, elle devient la première femme à se qualifier et à participer aux 500 Miles d’Indianapolis ; elle est également la première femme et la meilleure recrue au Daytona 500 la même année. Elle termine neuvième des 500 miles d’Indianapolis en 1978.

Janet Guthrie a participé à 19 courses de la Winston Cup au cours de la saison 1977 de 30 courses, se qualifiant avec succès pour les 19 (se qualifiant trois fois dans les Dix Premiers, terminant quatre fois dans les dix Premiers.)

Voici un résumé de sa saison recrue en NASCAR, course par course :

1. Daytona 500, Fév. 20. Guthrie occupait la huitième place à une dizaine de tours de la fin lorsque son moteur a perdu deux cylindres. Elle a terminé 12e et Meilleure Recrue (Premier prix National de la Recrue de l’année pour les Chèques de voyage de la Ville). Quatre-vingt-deux voitures ont été officiellement engagées pour cette course, avec un champ de départ de 42.

2. Richmond 400, Fév. 27. Guthrie s’est qualifié 13e, a terminé 12e et Meilleur Rookie.

3. Atlanta 500, Mars. 20. Aux deux tiers de la course, Guthrie (mais pas dans le tour de tête) a dépassé David Pearson, qui menait la course. Elle a ensuite abandonné avec un piston brûlé.

4. Southeastern 500, Bristol, Avr. 17. Terminé 11e. Ricky Rudd a terminé 10e et meilleur Rookie.

5. Winston 500, Talladega, le 1er mai. Guthrie s’est qualifié 13e, devant Buddy Baker, Bobby Allison, le champion de Stock-Car de l’USAC Butch Hartmann et Ricky Rudd. En raison de son obligation envers son propriétaire de l’équipe Indy 500, elle a cédé la voiture à Lennie Pond lors du premier jaune de la course, après avoir déplacé la voiture jusqu’à la neuvième place. Le moteur est ensuite tombé en panne.

6. CAM2 400, Michigan, le 19 juin. Qualifié 12e, devant Ricky Rudd, Bobby Allison et Bill Elliott. Il a terminé 26e avec une culasse fissurée, après avoir passé quelque 20 tours aux stands avec un distributeur cassé.

7. Pétard 400, Daytona, le 4 juillet. Vilebrequin cassé au 11e tour.

8. Nashville 420, le 16 juillet. Première course avec Jim Lindholm comme chef mécanicien. Qualifié et terminé 15ème.

9. Coca-Cola 500, Pocono, 31 juillet. Qualifié 10e, terminé 11e après avoir roulé sur un pneu crevé.

10. Talladega 500, août. 7. Qualifié neuvième, devant Richard Petty, Johnny Rutherford, David Pearson, Bill Elliott, Ricky Rudd, Neil Bonnett, Buddy Baker et Ricky Rudd. À son tour dans l’un des premiers tours, l’arbre de transmission d’une autre voiture est passé à travers son pare-brise. Après son remplacement, le moteur a soufflé.

11. Bougie d’allumage Champion 400, Michigan, août. 22. Premier Top-dix (10e.)

12. Volunteer 400, Bristol, août. 28. Neuvième qualifié, sixième et meilleure recrue.

13. Sud 500, Darlington, sept. 5. Pratique, qualification et course en sandwich avec l’Ontario (Californie).) Course Indy-car de 500 milles, tenue la veille. A été pris dans l’accident entre Cale Yarborough et Darrell Waltrip, mais a repris la course et a terminé 16e.

14. Capitale 400, Richmond, 11 septembre. Terminé 12ème.

15. Delaware 500, Douvres, sept. 18. Terminé 11e.

16. NAPA National 500, Charlotte, oct. 9. A terminé neuvième et Meilleure Recrue. Gagnant repêché Benny Parsons et A. J. Foyt les derniers tours à l’arrivée, après avoir dépassé Bill Elliott pour la position.

17. American 500, Rockingham, oct. 26. A terminé neuvième et Meilleure Recrue.

18. Dixie 500, Atlanta, nov. 6. A couru huitième. Terminé 16e.

19. L.A. Times 500, Ontario, nov. 20. Tours de led 43-47. A mené une longue bataille avec Bobby Allison, qui a terminé septième. La culasse s’est fissurée au milieu de la course; le moteur est tombé en panne 25 tours avant l’arrivée, alors qu’elle était toujours dans le tour de tête.

Le casque et la combinaison de conduite de Janet Guthrie sont à la Smithsonian Institution, et elle a été l’une des premières athlètes nommées au Women’s Sports Hall of Fame. Malgré sa notoriété parmi les légendes du sport féminin, Guthrie minimise son rôle de tourneuse de chariot:

« Il y a eu un grand changement de réaction à mon égard. L’hostilité s’est un peu refroidie. Je pense que le pire est passé. La réaction initiale à mon égard a été un manque de respect. Ce dont vous avez vraiment besoin, c’est de l’endurance. Et certains tests montrent que les femmes ont plus d’endurance que les hommes. Mais ce n’est pas le problème. Je n’essaie pas d’établir la supériorité d’un sexe sur un autre. Je suis un bon pilote mais pas de superwoman.

« Ce que j’essaie de souligner, c’est qu’un conducteur est avant tout une personne, pas un homme ou une femme, et qu’une grande partie de la conduite est mentale. Vous ne pouvez pas vous permettre de vous mettre en colère au volant. Un bon conducteur a besoin de détachement émotionnel, de concentration, de bon jugement et de désir. »- Guthrie au sujet des femmes en NASCAR

En comparant Guthrie à Danica, il faut se rappeler que Guthrie a couru contre les meilleures au monde et a tout de même réussi de très belles performances. Elle était cool sous la pression et calculait en tant que pilote, préférant attraper et passer froidement plutôt que de perpétuer le drame dans la voie des stands.

Résultat net? Guthrie a constamment produit de bons à d’excellents résultats avec un équipement médiocre à médiocre. Danica a eu le meilleur de tout depuis le début, du meilleur équipement au soutien et au parrainage énormes; les choses dont Guthrie ne faisait que rêver.

Lorsque Danica rivalisera avec des gens comme Gordon, Johnson, Kenseth, Edwards et les frères Busch, à Darlington ou à Bristol, et qu’elle sortira avec un top-10, ou top-15, alors Danica aura gagné mon respect. D’ici là, il reste uniquement à la Grande Dame des courses automobiles NASCAR et Indy, Janet Guthrie.

Voici quelques commentaires faits, en guise de témoignage, par certains des meilleurs pilotes du monde:

« Invité à nommer des concurrents contre lesquels il ne se gênait pas de se battre à 200 milles à l’heure, Sneva a déclaré: « Foyt et Janet Guthrie. Ils connaissent leur équipement et savent conduire « . » – Tom Sneva, Temps de Richmond (VA) – Dépêche, déc. 5, 198

« Elle a fait un travail infernal. La femme a parcouru 500 miles avec un poignet cassé. Je ne sais pas si j’aurais pu le faire. »- Gordon Johncock, (sur les 500 miles d’Indianapolis 1978), magazine Philadelphia Inquirer, 13 mai 1979.

« Il n’y a aucun doute sur sa capacité à courir avec nous. Plus de pouvoir pour elle. Elle a « réussi » dans ce que je pense être le circuit de course le plus compétitif au monde. » – Cale Yarborough, Rochester (NY) Times – Union, Déc. 2, 1977.

 » J’ai probablement fait plus de tours à côté d’elle que n’importe qui d’autre. Elle te donnera juste assez de place, mais pas plus…elle m’a prouvé qu’elle pouvait courir devant. Et aussi audacieuse qu’elle soit, je ne penserais jamais qu’elle était une femme. » – Ricky Rudd, Rochester (NY) Times – Union, Déc. 2, 1977.

 » Je pense qu’elle a fait un sacré travail. Elle a une bonne tête sur les épaules. J’ai vu beaucoup de gars qui ont eu beaucoup plus de problèmes avec Indy qu’elle n’en a eu, du point de vue de l’appartenance sur le parcours. Quiconque dit qu’elle n’a pas sa place se sent menacé. » – Mario Andretti, Washington Star, 29 mai 1977.

« Si elle avait une meilleure course, elle gagnerait probablement l’une de ces épreuves. » – Richard Petty, Journal de Jacksonville (FL), Fév. 17, 1978.

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