L’esclavage n’est pas un crime dans près de la moitié des pays du monde – nouvelle recherche

 » L’esclavage est illégal partout. »C’est ce qu’a déclaré le New York Times, répété au Forum économique mondial, et utilisé comme mantra de plaidoyer depuis plus de 40 ans. La vérité de cette déclaration est tenue pour acquise depuis des décennies. Pourtant, notre nouvelle recherche révèle que près de la moitié de tous les pays du monde n’ont pas encore fait du crime d’asservir un autre être humain.

La propriété légale des personnes a en effet été abolie dans tous les pays au cours des deux derniers siècles. Mais dans de nombreux pays, il n’a pas été criminalisé. Dans près de la moitié des pays du monde, aucune loi pénale ne pénalise ni l’esclavage ni la traite négrière. Dans 94 pays, vous ne pouvez pas être poursuivi et puni par un tribunal pénal pour avoir asservi un autre être humain.

Nos résultats remplacent l’une des hypothèses les plus fondamentales du mouvement anti—esclavagiste moderne : l’esclavage est déjà illégal partout dans le monde. Et ils offrent l’occasion de recentrer les efforts mondiaux pour éradiquer l’esclavage moderne d’ici 2030, en commençant par les fondamentaux: amener les États à interdire complètement l’esclavage et les autres pratiques d’exploitation.

Les conclusions de notre développement d’une base de données anti-esclavagiste cartographiant la législation nationale par rapport aux obligations conventionnelles internationales de l’ensemble des 193 États membres des Nations Unies (pratiquement tous les pays du monde). La base de données examine la législation interne de chaque pays, ainsi que les engagements contraignants qu’ils ont pris dans le cadre d’accords internationaux visant à interdire les formes d’exploitation humaine relevant du terme générique « esclavage moderne ». Cela inclut le travail forcé, la traite des êtres humains, les institutions et les pratiques similaires à l’esclavage, la servitude, la traite des esclaves et l’esclavage lui-même.

États dans lesquels l’esclavage est actuellement criminalisé. ©Katarina Schwarz et Jean Allain

Bien que 96% de tous ces pays disposent d’une forme de législation nationale contre la traite, beaucoup d’entre eux semblent ne pas avoir interdit d’autres types d’exploitation humaine dans leur droit interne. Plus particulièrement, notre recherche révèle que:

  • 94 États (49%) ne semblent pas avoir de législation pénale interdisant l’esclavage
  • 112 États (58%) ne semblent pas avoir mis en place de dispositions pénales punissant le travail forcé
  • 180 États (93%) ne semblent pas avoir adopté de dispositions législatives criminalisant la servitude
  • 170 États (88%) semblent n’avoir pas criminalisé les quatre institutions et pratiques similaires à l’esclavage.

Dans tous ces pays, il n’existe pas de droit pénal pour punir les personnes qui soumettent des personnes à ces formes extrêmes d’exploitation humaine. Dans ces cas, les abus ne peuvent être poursuivis indirectement par le biais d’autres infractions – comme la traite des êtres humains – que s’ils sont poursuivis. Bref, l’esclavage est loin d’être illégal partout.

Cet article fait partie de Conversation Insights
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Une courte histoire

Alors, comment cela s’est-il produit?

La réponse se trouve au cœur du grand mouvement abolitionniste britannique, qui a mis fin au commerce transocéanique des esclaves. Il s’agissait d’un mouvement visant à abolir les lois autorisant la traite des esclaves en tant que commerce légitime. Au cours du 19ème siècle, les États n’ont pas été invités à adopter une législation pour criminaliser la traite des esclaves, ils ont plutôt été invités à abroger – c’est–à-dire à abolir – toutes les lois permettant la traite des esclaves.

Ce mouvement est suivi par la Société des Nations en 1926 qui adopte la Convention sur l’esclavage, qui oblige les États à faire de même : abolir toute législation permettant l’esclavage. Mais l’introduction du régime international des droits de l’homme a changé la donne. À partir de 1948, les États sont appelés à interdire, plutôt qu’à simplement abolir, l’esclavage.

Esclaves coupant la canne à sucre sur l’île d’Antigua, 1823. British Library /Unsplash, FAL

En conséquence, les États devaient faire plus que simplement s’assurer qu’ils n’avaient aucune loi sur les livres autorisant l’esclavage; ils devaient activement mettre en place des lois visant à empêcher une personne d’en asservir une autre. Mais beaucoup ne semblent pas avoir criminalisé l’esclavage, comme ils s’étaient engagés à le faire.

En effet, pendant près de 90 ans (de 1926 à 2016), il était généralement convenu que l’esclavage, considéré comme nécessitant la propriété d’une autre personne, ne pouvait plus se produire car les États avaient abrogé toutes les lois autorisant les droits de propriété sur les personnes. Le consensus effectif était que l’esclavage avait été légiféré hors d’existence. Alors la pensée est allée: si l’esclavage ne pouvait plus exister, il n’y avait aucune raison de voter des lois pour l’interdire.

Cette réflexion a été galvanisée par la définition de l’esclavage énoncée pour la première fois en 1926. Cette définition stipule que l’esclavage est le  » statut ou la condition d’une personne sur laquelle s’exercent tout ou partie des pouvoirs attachés au droit de propriété « . Mais les tribunaux du monde entier ont récemment reconnu que cette définition s’applique au-delà des situations où une personne possède légalement une autre personne.

Alors creusons dans le langage de cette définition. Traditionnellement, l’esclavage a été créé par des systèmes de propriété légale dans l’esclavage des personnes–biens, la loi renforçant et protégeant les droits de certains à détenir les autres comme propriété. La « condition » nouvellement reconnue de l’esclavage, en revanche, couvre les situations d’esclavage de fait (l’esclavage en fait), où la propriété légale est absente mais où une personne exerce un pouvoir sur une autre semblable à la propriété – c’est-à-dire qu’elle maintient la personne dans une condition d’esclavage.

François-Auguste Biard, Proclamation de l’Abolition de l’Esclavage dans les Colonies françaises, 27 avril 1848 (1849). Wikimedia Commons

Cela crée la possibilité de reconnaître l’esclavage dans un monde où il a été aboli en droit, mais persiste dans les faits. La torture, par analogie, a été abolie dans la loi au 18ème siècle, mais persiste bien qu’elle soit interdite.

Histoires d’esclavage

L’esclavage a peut-être été aboli, mais il y en a encore beaucoup qui sont nés dans l’esclavage ou qui y ont été amenés à un jeune âge et qui ne connaissent ni ne se souviennent donc de rien de différent. Les efforts déployés par les organisations non gouvernementales pour libérer des villages entiers de l’esclavage héréditaire en Mauritanie le démontrent de manière aiguë, les survivants n’ayant initialement aucune idée d’une existence différente et devant être lentement initiés aux processus de libération.

C’est un pays où la pratique de l’achat et de la vente d’esclaves se poursuit depuis le 13ème siècle, les esclaves servant des familles comme éleveurs de bétail, travailleurs agricoles et domestiques depuis des générations, avec peu ou pas de liberté de mouvement. Cela continue malgré le fait que l’esclavage a été aboli.

Selek’ha Mint Ahmed Lebeid et sa mère sont nés dans l’esclavage en Mauritanie. Elle a écrit sur ses expériences en 2006:

J’ai été enlevée à ma mère quand j’avais deux ans par mon maître he il nous a hérité de son père I J’étais esclave avec ces gens, comme ma mère, comme mes cousins. Nous avons beaucoup souffert. Quand j’étais toute petite, je m’occupais des chèvres, et dès l’âge de sept ans environ, je m’occupais des enfants du maître et des tâches ménagères – cuisiner, ramasser de l’eau et laver les vêtements … quand j’avais dix ans, j’ai été donnée à un Marabout, qui à son tour m’a donnée à sa fille en cadeau de mariage, pour être son esclave. Je n’ai jamais été payé, mais je devais tout faire, et si je ne faisais pas les choses correctement, j’étais battu et insulté. Ma vie était comme ça jusqu’à l’âge d’une vingtaine d’années. Ils veillaient sur moi et ne me laissaient jamais aller loin de chez moi. Mais je sentais que ma situation était mauvaise. J’ai vu comment les autres vivaient.

Comme le montre cette histoire, l’esclavage active le contrôle. Le contrôle d’une personne d’une intensité telle qu’elle nie l’agence d’une personne, sa liberté personnelle ou sa liberté. En ce qui concerne l’esclavage, ce contrôle global est généralement établi par la violence: il nécessite effectivement que la volonté d’une personne soit brisée. Ce contrôle ne doit pas nécessairement être exercé par les tribunaux, mais peut être exercé par des esclaves opérant en dehors des cadres juridiques. Dans le cas de la Mauritanie, l’esclavage légal est aboli depuis 1981.

Une fois ce contrôle établi, d’autres pouvoirs compris dans le cadre de la propriété entrent en jeu : acheter ou vendre une personne, l’utiliser ou la gérer, voire en disposer. Ainsi, l’esclavage peut exister sans propriété légale si une personne agit comme si elle possédait la personne asservie. Cet esclavage de fait persiste aujourd’hui à grande échelle.

Les autorités panaméennes observent une maison lors d’une opération de lutte contre la traite des êtres humains dans la ville de Panama, le 3 janvier 2019. Bienvenido Velasco /EPA

Les histoires de personnes du monde entier qui ont connu des formes extrêmes d’exploitation témoignent de l’existence continue de l’esclavage. L’écoute des voix de personnes qui ont été privées de leur pouvoir et de leur liberté personnelle, et contrôlées de manière à être traitées comme si elles appartenaient à quelqu’un, montre clairement que l’esclavage persiste.

En 1994, Mende Nazer a été capturée alors qu’elle était enfant à la suite d’un raid de la milice sur son village au Soudan. Elle a été battue et abusée sexuellement, puis vendue comme esclave domestique à une famille de la capitale soudanaise, Khartoum. Jeune adulte, elle a été transférée dans la famille d’un diplomate au Royaume-Uni, pour finalement s’échapper en 2002.

« Certains disent que j’ai été traité comme un animal », a reflété Nazer, « Mais je leur dis: non, je ne l’étais pas. Parce qu’un animal – comme un chat ou un chien – se fait caresser, et de l’amour et de l’affection. Je n’avais rien de tout ça. »

Traite des êtres humains

En raison de ce consensus remarquablement tardif sur ce que signifie l’esclavage dans un monde post-abolition, seules des pratiques très spécifiques liées à l’exploitation humaine sévère sont actuellement couvertes par les lois nationales dans le monde, principalement la traite des êtres humains. Et alors que la plupart des pays ont mis en place une législation anti-traite (notre base de données montre que 93% des États ont des lois pénales contre la traite sous une forme ou une autre), la législation sur la traite des êtres humains n’interdit pas de multiples autres formes d’exploitation humaine, y compris l’esclavage lui-même.

La traite des êtres humains est définie en droit international, alors que d’autres termes fourre-tout, tels que « esclavage moderne », ne le sont pas. En droit international, la traite des êtres humains se compose de trois éléments: l’acte (recruter, transporter, transférer, héberger ou recevoir la personne); le recours à la coercition pour faciliter cet acte; et l’intention d’exploiter cette personne. Le crime de traite exige que ses trois éléments soient présents. Poursuivre l’exploitation elle-même — qu’il s’agisse, par exemple, du travail forcé ou de l’esclavage — nécessiterait une législation interne spécifique au-delà des dispositions relatives à la traite.

Un rassemblement de protestation à Londres sensibilise à la lutte contre la traite des êtres humains et l’esclavage. John Gomez /.com

La législation nationale sur la traite des êtres humains ne permet donc pas de poursuivre le travail forcé, la servitude ou l’esclavage en tant qu’infractions en droit interne. Et alors que la grande majorité des États ont des dispositions pénales internes interdisant la traite, la plupart n’ont pas encore regardé au-delà de cela pour légiférer contre toute la gamme des pratiques d’exploitation qu’ils se sont engagés à interdire.

Étonnamment, notre recherche révèle que moins de 5% des 175 États qui ont pris des obligations juridiquement contraignantes pour criminaliser la traite des êtres humains ont pleinement aligné leur législation nationale sur la définition internationale de la traite. En effet, ils ont interprété de manière étroite ce qui constitue la traite des êtres humains, ne créant qu’une criminalisation partielle de l’esclavage. L’ampleur de cet échec est claire:

  • une poignée d’États criminalisent la traite des enfants, mais pas des adultes
  • certains États criminalisent la traite des femmes ou des enfants, excluant spécifiquement les victimes qui sont des hommes de la protection
  • 121 États n’ont pas reconnu que la traite des enfants ne devrait pas nécessiter de moyens coercitifs (comme l’exige le Protocole de Palerme)
  • 31 États ne criminalisent pas tous les actes pertinents associés à la traite, et 86 ne couvrent pas toute la gamme des moyens coercitifs
  • plusieurs États ont mis l’accent sur exclusivement sur la répression de la traite à des fins sexuelles la traite à des fins d’esclavage, de servitude, de travail forcé, d’institutions et de pratiques similaires à l’esclavage, ou de prélèvement d’organes.

Notre base de données

Bien que la reconnaissance de l’esclavage de fait ne manque pas dans les décisions des tribunaux internationaux du monde entier, la mesure dans laquelle cette compréhension se reflète dans les lois nationales n’a pas – jusqu’à présent – été claire. La dernière tentative systématique de rassembler les lois nationales sur l’esclavage a été publiée il y a plus de 50 ans, en 1966.

Non seulement ce rapport n’est plus à jour; la définition de l’esclavage contre laquelle elle a été mise à l’épreuve – l’esclavage sous la propriété légale – a été complètement déplacée avec la reconnaissance en droit international qu’une personne peut, en fait, être tenue dans la condition d’esclavage. Cela signifie qu’il n’y a jamais eu de révision globale des lois anti-esclavagistes au sens de la définition plus complète, pas plus qu’il n’y a jamais eu de telle révision des lois régissant l’ensemble de l’esclavage moderne sous ses différentes formes. C’est cette lacune importante dans la recherche et les preuves sur l’esclavage moderne que nous avons cherché à combler.

Nous avons compilé les lois nationales relatives à l’esclavage, à la traite et aux formes d’exploitation connexes des 193 États membres de l’ONU. À partir de plus de 700 lois nationales, plus de 4 000 dispositions individuelles ont été extraites et analysées pour déterminer dans quelle mesure chaque État a respecté ses engagements internationaux d’interdire ces pratiques par le biais de sa législation nationale.

Travailleurs libériens tap rubber, 20 août 2015. Les travailleurs des plantations ont accusé les entreprises de graves abus de main-d’œuvre, affirmant que les conditions équivalaient à de l’esclavage moderne. Ahmed Jallanzo/EPA

Cette collection de lois n’est pas parfaite. Les difficultés d’accès à la législation dans tous les pays du monde la rendent inévitablement incomplète. Les barrières linguistiques, les difficultés de traduction des dispositions juridiques et les différences dans les structures des systèmes juridiques nationaux présentaient également des obstacles. Mais ces défis ont été compensés par la réalisation de recherches dans plusieurs langues, la triangulation des sources et l’utilisation de logiciels de traduction si nécessaire.

Les résultats

Les résultats, comme nous l’avons montré, sont choquants. Dans 94 pays, une personne ne peut être poursuivie pour avoir asservi un autre être humain. Cela implique près de la moitié des pays du monde dans des violations potentielles de l’obligation internationale d’interdire l’esclavage.

De plus, seuls 12 États semblent définir explicitement une définition nationale de l’esclavage qui reflète la définition internationale. Dans la plupart des cas, cela laisse aux tribunaux le soin d’interpréter le sens de l’esclavage (et de le faire conformément au droit international). Certains États utilisent des expressions telles que « acheter et vendre des êtres humains », ce qui exclut de nombreux pouvoirs de propriété qui pourraient être exercés sur une personne dans un cas d’esclavage contemporain. Cela signifie que même dans les pays où l’esclavage a été interdit en droit pénal, seules certaines situations d’esclavage ont été rendues illégales.

Il est également surprenant de constater que les États qui ont contracté des obligations internationales ne sont pas beaucoup plus (ou moins) susceptibles d’avoir mis en œuvre une législation nationale traitant de l’un des types d’exploitation considérés dans notre étude. Les États qui ont signé les traités pertinents et ceux qui ne l’ont pas fait sont presque également susceptibles d’avoir des dispositions internes criminalisant les différentes formes d’esclavage moderne. La signature de traités ne semble avoir aucune incidence sur la probabilité qu’un État prenne des mesures internes, du moins en termes statistiques. Cependant, cela ne signifie pas que les engagements internationaux ne sont pas un facteur important dans l’orientation des efforts nationaux de lutte contre la corruption de certains États.

États dans lesquels le travail forcé est actuellement criminalisé. ©Katarina Schwarz et Jean Allain

Le tableau est tout aussi sombre lorsqu’il s’agit d’autres formes d’exploitation. Par exemple, 112 États semblent ne pas avoir de sanctions pénales pour lutter contre le travail forcé, une pratique répandue qui prend au piège 25 millions de personnes.

Dans un effort pour subvenir aux besoins de leur famille, beaucoup de ceux qui sont contraints au travail dans les pays développés ignorent qu’ils ne prennent pas un travail légitime. Se rendant dans un autre pays pour ce qu’ils estiment être un travail décent, souvent par le biais de contacts informels ou d’agences de placement, ils se retrouvent dans un pays étranger sans mécanisme de soutien et connaissant peu ou pas la langue. Généralement, leurs documents d’identité sont pris par leurs trafiquants, ce qui limite leur capacité à s’échapper et permet un contrôle par la menace d’être exposés aux autorités en tant qu’immigrants « illégaux ».

Ils sont souvent contraints de travailler pour peu ou pas de salaire et pendant de longues heures, dans l’agriculture, les usines, la construction, les restaurants, et par la criminalité forcée, comme la culture du cannabis. Battus et dégradés, certains sont vendus ou donnés à d’autres, et beaucoup sont délibérément approvisionnés en drogues et en alcool pour créer une dépendance à l’égard de leur trafiquant et réduire les risques de fuite. Edward (pas son vrai nom) explique:

Je me sentais très malade, affamé et fatigué tout le temps. J’ai été vendu, de personne à personne, troqué juste devant mon visage. J’ai entendu un homme dire que je ne valais même pas 300 £. Je me sentais sans valeur. Comme des ordures par terre. J’aurais voulu mourir, que tout soit derrière. Je voulais juste une mort sans douleur. J’ai finalement décidé que je préférerais être tué en essayant de m’échapper.

Notre base de données révèle également des lacunes généralisées dans l’interdiction des autres pratiques liées à l’esclavage. En bref, bien que la plupart des pays aient contracté des obligations juridiquement contraignantes par le biais de traités internationaux, rares sont ceux qui ont réellement criminalisé l’esclavage, la traite négrière, la servitude, le travail forcé ou les institutions et pratiques similaires à l’esclavage.

Aperçu de la législation nationale interdisant l’exploitation humaine. © Katarina Schwarz et Jean Allain

Un avenir meilleur

Il est clair que cette situation doit changer. Les États doivent œuvrer pour un avenir dans lequel l’affirmation selon laquelle « l’esclavage est illégal partout » devient une réalité.

Notre base de données devrait faciliter la conception de la future législation. Nous pouvons répondre aux demandes de contextes différents en analysant comment des États similaires ont répondu à des défis communs et adapter ces approches au besoin. Nous pouvons évaluer les forces et les faiblesses des différents choix dans le contexte et répondre aux problèmes avec le type d’analyse fondée sur des preuves fournies ici.

À cette fin, nous élaborons actuellement une législation type et des lignes directrices destinées à aider les États à adapter leurs cadres juridiques nationaux pour s’acquitter efficacement de leurs obligations d’interdire l’exploitation humaine. Maintenant que nous avons identifié des lacunes généralisées dans les lois nationales, nous devons nous efforcer de les combler par des dispositions fondées sur des preuves, efficaces et appropriées.

Alors que la législation n’est qu’un premier pas vers l’éradication effective de l’esclavage, elle est fondamentale pour exploiter le pouvoir de l’État contre l’esclavage. Il est nécessaire de prévenir l’impunité pour les violations de ce droit de l’homme le plus fondamental, et vital pour que les victimes obtiennent soutien et réparation. Cela envoie également un signal important sur l’exploitation humaine.

Le moment est venu de dépasser l’hypothèse que l’esclavage est déjà illégal partout. Les lois ne traitent actuellement pas de manière adéquate et efficace le phénomène, et elles le doivent.

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