L’histoire de la façon dont le bétail a fait son chemin vers l’Afrique australe

Une grande partie de l’Afrique du Sud a un bon pâturage pour le bétail. Et les moutons, les chèvres et les bovins ont joué un rôle important dans l’histoire des diverses cultures de la région. Mais comment ces animaux sont-ils arrivés ici?

Pendant longtemps, les chercheurs ont été convaincus que le premier bétail en Afrique australe devait être accompagné d’une migration importante de personnes du nord jusqu’en Égypte. Ce point de vue est devenu répandu après l’établissement de la première colonie européenne en 1652, là où se trouve aujourd’hui Le Cap. La communauté des colons était en grande partie soucieuse d’obtenir du bétail auprès des éleveurs Khoekhoen locaux, les antécédents du peuple Nama qui parle encore cette langue.

Les érudits du XIXe siècle pensaient que Khoekhoen et leurs troupeaux venaient à l’origine de loin au nord. Plus tard, la source du Khoekhoen aurait été plus au sud, peut-être en Afrique de l’Est ou dans le bassin du Zambèze. Une autre théorie était que le bétail était amené vers le sud le long de la côte atlantique à travers l’Angola et la Namibie jusqu’au cap de Bonne-Espérance et au-delà. Dernièrement, cependant, cette théorie était tombée en disgrâce.

Dans tous les cas, cependant, les chercheurs étaient convaincus que le premier bétail en Afrique australe devait être venu avec une migration importante de personnes du nord. C’était une pensée coloniale typique, attribuant toutes les innovations économiques – comme l’élevage de bétail – aux habitants du Nord car les habitants n’étaient pas considérés comme suffisamment innovants. Aujourd’hui encore, la vision conventionnelle maintient qu’un événement migratoire dans le nord a entraîné l’arrivée du bétail en Afrique du Sud.

Mais une telle pensée peut-elle encore être soutenue au 21e siècle?

De nouvelles recherches, de nouvelles pensées

Il ne fait aucun doute – et il ne l’a jamais été – que le bétail doit provenir du Nord, finalement du Proche-Orient. En cause, qui les a amenés et quel en était le mécanisme : une migration d’un grand nombre d’éleveurs de bétail? Ou infiltration à petite échelle d’éleveurs, peut-être seulement de jeunes mâles? Peut-être une sorte de relais en aval avec un groupe d’éleveurs qui transmet du bétail à leurs voisins, etc.

Nouvelles recherches basées sur un réexamen détaillé des outils en pierre et des tessons de vases en céramique anciens il semble que ce soit le peuple San du Nord qui ait introduit les premiers moutons en Afrique du Sud. Ce sont les chasseurs-cueilleurs indigènes non parlant Khoe des parties nord de l’Afrique australe qui sont des proches parents des « Bushmen » du Kalahari, célèbres ethnographiquement. Où et comment ils ont obtenu le bétail reste incertain, principalement parce que depuis quelques décennies, il y a peu de recherches archéologiques pertinentes en Zambie et en Tanzanie.

Pour compliquer l’histoire, des rapports récents indiquent que les premiers moutons sont peut-être arrivés en Afrique du Sud plusieurs siècles plus tôt qu’on ne le pensait. Les ossements identifiés comme des moutons domestiqués, qui ont été excavés de l’abri de Blydefontein dans le haut Karoo, ont été datés d’il y a 2700 ans. Mais l’analyse de l’ADN ancien de ces os suggère qu’ils pourraient être des bovidés sauvages.

D’où venait le bétail

La vision coloniale reposait sur le fait que le bétail n’était pas originaire d’Afrique australe. Les ancêtres sauvages des moutons, des chèvres et des bovins africains ont tous été domestiqués pour la première fois en Asie du sud-ouest et des bovins peut-être aussi en Afrique du nord-est.

Les origines de la langue du cap Khoekhoen du XVIIe siècle, le proto-Khoe, sont également retracées de manière convaincante en Afrique de l’Est par les linguistes historiques. Étant donné que la langue du Cap Khoekhoen et le bétail doivent provenir à l’origine des terres au nord du fleuve Zambèze, l’hypothèse a été faite qu’ils se sont probablement réunis en un seul événement migratoire.

L’explication la plus parcimonieuse, ou la plus économique, est que ces événements étaient liés: les locuteurs de Khoe ont apporté le premier bétail. C’est l’équivalent pour le chercheur de tuer deux oiseaux d’une pierre deux coups. Depuis le milieu des années 1970, l’opinion a soutenu que les peuples de langue proto-Khoe dans une région située entre le fleuve Zambèze et l’Afrique de l’Est ont d’abord acquis du bétail et les compétences d’élevage nécessaires auprès d’autres populations du nord il y a environ 2 000 ans. Les autres populations présumées auraient été des locuteurs bantous qui se sont répandus hors de leur patrie en Afrique centrale-occidentale, à partir d’il y a environ 5 000 ou 6 000 ans.

Ce point de vue est maintenant contesté par une importante collection d’os de moutons datés à l’aide d’une technique chimique complexe connue sous le nom de datation au radiocarbone. Les plus anciens ossements de bétail d’Afrique australe ont plusieurs siècles de plus que les premiers villages d’agriculteurs et de métallurgistes de langue bantoue du bassin du Zambèze. Les ossements de bétail les plus anciens se trouvent également invariablement dans des sites typiques de l’âge de pierre tardif, généralement des abris sous roche, connus pour avoir été occupés par les chasseurs-cueilleurs indigènes San d’Afrique australe.

Les premiers moutons

Et maintenant, une nouvelle analyse des outils en pierre de nombreux sites précédemment fouillés dans toute l’Afrique australe semble avoir localisé les premiers éleveurs. La distribution sous-continentale d’une boîte à outils en pierre particulière correspond à la distribution des gènes et des langues San du nord, et c’est précisément cette boîte à outils en pierre qui se trouve dans les sites d’abris sous roche d’Afrique du Sud avec les plus anciens ossements de moutons. Cela indique la forte probabilité que les premiers moutons aient atteint l’Afrique la plus méridionale par une ou plusieurs infiltrations sporadiques de petits groupes de chasseurs-cueilleurs du nord de San.

Les premiers moutons semblent être arrivés lors d’un tel événement d’infiltration au cours des derniers siècles avant JC le long de la côte atlantique. C’est au moins deux ou trois siècles avant l’apparition des premiers villages agricoles dans le bassin du Zambèze et sur la côte est de l’Afrique australe. L’arrivée précoce du bétail semble avoir eu peu de conséquences ou d’implications pour la poursuite d’un mode de vie de chasse et de cueillette postérieur à l’Âge de pierre en Afrique australe. La chasse et la cueillette sont restées la principale activité de subsistance malgré la disponibilité du bétail.

Pour l’instant, les indications sont que les locuteurs du Khoe ne sont peut-être pas arrivés avec le premier bétail, mais un peu plus tard, peut-être à peu près à la même époque que les premiers agriculteurs de langue bantoue du soi-disant Âge du fer.

La morale de l’histoire semble être que la réponse la plus parcimonieuse n’est pas toujours la bonne.

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