Nicholas Biddle, Fier Américain

Portrait de Nicholas Biddle par William Inman, années 1830

Nicholas Biddle, un ami de Joseph Bonaparte, était un éminent avocat, homme politique, homme de lettres, gentleman farmer de Philadelphie et le président de la Deuxième Banque des États-Unis. Jeune homme, il a rencontré Napoléon en personne. Le séjour de Biddle en Europe le persuada de la supériorité de son propre pays. Biddle est tombé en ruine dans la guerre des banques des années 1830 avec le président Andrew Jackson.

Un jeune génie

Nicholas Biddle est né à Philadelphie le 8 janvier 1786 dans une famille dont les ancêtres étaient venus en Amérique avec William Penn. Le père de Biddle, Charles, était un riche marchand et le vice-président du Conseil exécutif suprême de Pennsylvanie. Le jeune Nicholas était extrêmement brillant, à tel point qu’il entra à l’Université de Pennsylvanie à l’âge de 10 ans. Quand – à la fin de ses cours – on lui a refusé un diplôme parce qu’il était si jeune, il est allé à Princeton, dont il a obtenu son diplôme à l’âge de 15 ans. Il étudie ensuite le droit.

En 1804, Biddle obtint un poste de secrétaire non rémunéré du général John Armstrong, un ami de la famille qui avait été nommé ministre des États-Unis (ambassadeur) en France. Arrivé à Paris en novembre, Biddle rencontra James Monroe, qui était là en tant que commissaire négociant l’achat de la Louisiane, ainsi que le marquis de Lafayette, avec qui Biddle noua une amitié durable.

Vues de Napoléon

Nicholas Biddle était ravi de voir Napoléon lors d’une revue militaire. Il écrit dans son journal le 18 novembre 1804 :

Quel spectacle !! À quinze mètres de moi, je vis ‘l’homme devant lequel le monde avait tremblé’, le héros dont le nom a retenti dans tous les quarts du globe &qui a rivalisé sinon excellé tout ce que l’antiquité peut produire de vaillance et d’entreprise courageuse.On Sur le cheval blanc le plus majestueux, le plus élégant que j’aie jamais vu, qui, au fur et à mesure qu’il avançait dans les rangs, semblait voler plutôt que marcher, &qui, tel qu’il se tenait maintenant, semblait regarder avec un plaisir tranquille la scène devant lui sur une selle des plus richement meublée, s’assit l’Empereur. Dans sa robe, il semble avoir voulu se distinguer par la simplicité. Il avait une paire de pantalons blancs, de longues bottes venant sur ses genoux, un manteau bleu uni, doublé de rouge, deux épaulettes et un chapeau bleu uni. Il avait un petit fouet à cheval à la main. Ses cheveux sont noirs &coupés très courts, il ne porte pas de moustaches. Son visage est un peu long d’un teint olive foncé, son œil creux, mais plein du feu expressif du génie, son nez long &ses narines quelque peu distendues &noir avec l’utilisation abondante de tabac à priser. Il est maintenant plus gros qu’il ne l’a été depuis un certain temps.

Il semblait un peu fatigué de la cérémonie. Deux ou trois fois, il a pris son nez très impoli avec ses doigts, il a bâillonné, &lui a caressé le visage. Dès que la dernière ligne l’a dépassé, il a sauté de son cheval et est entré dans le Palais…. Il y avait aussi une audience diplomatique…. L’empereur parla une fois d’un ton grave. Sa voix est douce et douce. Deux fois Genl. Mortier rit à Bonaparte à une certaine occasion, mais l’empereur ne sourit pas. (1)

Biddle a également assisté au couronnement de Napoléon le 2 décembre.

J’ai été réveillé vers 7 heures par le serviteur, et quand j’ai appris l’heure, j’étais désespéré car on m’a dit que je devais être à l’église à six heures. J’ai fait toute la hâte possible envoyé pour une calèche, aucun ne fut trouvé, partit à pied pour Notre-Dame. Arrivé à la porte, je me tenais parmi des épaulettes & étoiles moi-même sans épée ni collier rigide & après environ une heure debout, je suis entré …. J’aisawvu l’Empereur avant qu’il ne soit couronné dans une position très réfléchie, assis, nu, &entouré des Princes &grands officiers. La cérémonie du couronnement l’Empereur se dirigea vers l’autre extrémité de l’église où se trouvait le trône &il prêta serment. Il retourna ensuite auprès du pape pour lui présenter le pain d’or, et retourna de nouveau sur le trône…. Quel spectacle pour un philosophe. Un petit sous-lieutenant brandissait maintenant le sceptre Bourbon, une femme occupait désormais la place d’Antoinette. (2)

En 1805, Biddle a visité l’est de la France, la Suisse et l’Italie. En 1806, il se rendit en Grèce, où il devint si amoureux de la littérature classique et de l’architecture qu’il devint plus tard connu sous le nom de « Nick le grec » par ses compatriotes américains. Biddle longea ensuite le Rhin et traversa la Hollande avant d’arriver en Angleterre en mars 1807. Là, il a été secrétaire temporaire de James Monroe, qui était alors le ministre américain en Grande-Bretagne.

Le séjour de Biddle en Europe l’a convaincu de la supériorité de l’Amérique, à la fois en termes de beauté physique (ce dont il tente de persuader Napoléon dans Napoléon en Amérique) et en termes politiques.

l’Américain peut comparer les institutions de son pays à celles de l’Europe sans être reconnaissant de son bonheur, sans exulter dans son destin, sans adorer sa liberté. (3)

Aucun homme n’admire son pays plus que moi. La seule faute que je puisse découvrir dans ses institutions est ce reste de puritanisme qui rend nos dimanches si tristes et presque inutiles. C’est particulier à l’Angleterre et à l’Amérique If Si j’étais le seul Être formidable, j’aimerais voir mes créatures gaies et heureuses.hope J’espère un jour voir ça déteint. (4)

Même l’admiration précoce de Biddle pour Napoléon était plus tard mince. Revenant sur le couronnement de Napoléon, Biddle déclara en 1835 :

Il semblait que la fortune avait rassemblé tous ses dons simplement pour les disperser.That Ce vénérable pontife, le chef de la religion catholique, qui était venu de Rome pour lui conférer la couronne de Charlemagne, était maintenant spolié de son propre royaume et emprisonné par lui, — cette femme, qui partageait sa plus humble fortune, et aujourd’hui la partenaire de son trône, était divorcée par lui, et sa place remplie par un étranger – ses parents ont tous été détrônés et bannis ou exécutés – les soldats qui avaient prêté allégeance, l’ont trahi et abandonné – et lui, le plus élevé et le plus fier de tous, deux fois détrôné, deux fois exilé, périt seul dans une île misérable, six mille à des kilomètres de la scène de sa domination et de sa gloire. Telle est la grande leçon morale de notre époque. (5)

Mariage et carrière

À l’automne 1807, Nicholas Biddle retourna aux États-Unis, où il poursuivit ses études juridiques. Il est admis au barreau en 1809. Outre ses intérêts juridiques, Biddle avait une affinité pour la littérature et les beaux-arts. Il a contribué à plusieurs publications, dont un important magazine littéraire et politique de Philadelphie appelé The Port Folio. Lorsque le fondateur du magazine meurt en 1812, Biddle prend la direction de la rédaction pendant deux ans, sous le pseudonyme d’Oliver Oldschool.

En 1810, Biddle est élu à la législature de l’État de Pennsylvanie. Il commença également, à la demande de William Clark, à éditer les notes de l’expédition Lewis et Clark sur la côte du Pacifique. Craignant de négliger ses fonctions législatives en consacrant trop de temps au projet, Biddle abandonna son rôle dans la publication en 1811. Ainsi, il n’est pas crédité dans l’Histoire de l’expédition des capitaines Lewis et Clark (Philadelphie, 1814), bien qu’il ait effectué un travail considérable sur le manuscrit.

Le 3 octobre 1811, Biddle épouse Jane Margaret Craig (née le 6 avril 1793), fille d’un riche armateur et marchand de Philadelphie. Bien qu’une jeune femme accomplie et attirante, Jane était extrêmement timide et modeste. Sa mère a écrit d’elle:

Elle a tellement peur d’apparaître singulière ou plus habillée que les autres que presque toutes les autres filles de la ville sont mieux habillées qu’elle et elle va parfois très méchamment vêtue alors que tous ses vêtements élégants sont couchés dans ses tiroirs de peur que quiconque ne la regarde. (6)

Jane aimait passionnément la musique. Elle jouait de la harpe et du piano, et aurait été une bonne chanteuse, bien qu’elle-même ne le pense pas. En 1832, elle écrit à son mari au sujet d’une de ses soirées musicales:

J’ai essayé une chanson, mais comme d’habitude chantée lamentablement, tremblant tout le temps. (7)

Nicholas et Jane Biddle ont eu six enfants: Edward (né en 1815), Charles (1819), John Craig (1823), Margaret (connue sous le nom de « Meta », 1825), Adèle (1828) et Jane (1830). En 1814, Biddle achète la maison familiale de sa femme, en Andalousie, à la succession de son père. Situé dans le comté de Bucks, en Pennsylvanie, l’Andalousie se trouvait de l’autre côté du fleuve Delaware de Point Breeze, le domaine de Joseph Bonaparte à Bordentown, dans le New Jersey. Joseph et les Biddles sont devenus amis. Biddle a écrit de Joseph en 1818:

e est de loin l’étranger le plus intéressant que j’aie jamais connu dans ce pays. Il est libre et communicatif et parle de tous les grands événements et des grandes personnes de son temps avec une franchise qui vous assure de sa bonne nature ainsi que de sa véracité. (8)

Les maisons des Biddles (Andalousie et une résidence sur Chestnut Street à Philadelphie) sont devenues

la station de l’intellect du pays. John Quincy Adams, Webster et les grands politiciens de la nation étaient divertis lors de dîners, où des coruscations d’esprit et des salles lumineuses abondantes d’anecdotes et d’informations se produisaient continuellement pour animer ces rassemblements festifs. C’étaient les symposiums les plus agréables que l’on puisse imaginer Mr M. Biddle était un interlocuteur compétent et possédait le grand art de faire ressortir les informations de ses invités. (9)

Biddle aimait parler. Il était une personne intensément sociale et possédait beaucoup de charme et de bonne humeur. Il était connu pour ses plaisanteries et ses vers amusants. Il était aussi sérieux et ambitieux. Vincent Nolte a fait référence à la « vanité illimitée de Biddle.The La hauteur à laquelle il montait le donnait le vertige ; il imaginait que sa popularité et son influence pécuniaire pouvaient le hisser au fauteuil présidentiel. » (10)

Nicholas Biddle et la guerre des banques

En 1814, Nicholas Biddle est élu pour un mandat de quatre ans au sénat de Pennsylvanie. Jane l’a exhorté à se présenter au Congrès, mais Biddle a perdu. En 1819, son ami James Monroe, devenu président des États–Unis, nomme Biddle administrateur de la Deuxième Banque des États–Unis. En 1822, Biddle devient président de la Banque.

Biddle dirigea la banque avec succès jusqu’en 1832, lorsque le président Andrew Jackson opposa son veto au projet de loi visant à renouveler la charte de la Banque. Jackson pensait que la Banque – et donc Biddle – détenait trop de pouvoir, bien que d’autres politiciens puissants, notamment Henry Clay et Daniel Webster, soutiennent la Banque. En 1833, dans une tentative de saper la crédibilité de la Banque, Jackson retira tous les dépôts du gouvernement. Il poursuivit la  » guerre des banques  » jusqu’à ce que Biddle démissionne finalement de son poste en 1839. En 1841, la Banque ferma, engloutissant la fortune personnelle de Biddle. L’année suivante, Biddle est arrêté et accusé de fraude.

Bien qu’il ait été acquitté des accusations, Biddle était profondément déprimé par la faillite de la Banque et sa disgrâce publique. Il se retira en Andalousie – qu’il avait rénovée dans le style néo–grec dans les années 1830 – et se consacra à l’agriculture. Biddle était membre de la Philadelphia Society for Promoting Agriculture, et l’Andalousie avait longtemps été le théâtre de ses expériences agricoles, notamment la culture du raisin. Biddle était également membre de l’American Philosophical Society, de l’Académie des Beaux-Arts de Philadelphie, de la Société historique de Pennsylvanie et de l’American Philosophical Society. Biddle joua un rôle déterminant dans la création du Girard College, un pensionnat pour garçons blancs pauvres, orphelins ou sans père fondé avec de l’argent légué par Stephen Girard.

Nicholas Biddle est décédé à Philadelphie le 27 février 1844, d’une dépression clinique et d’une bronchite. Il avait 58 ans.

Jane ne s’est jamais entièrement remise de la mort de Biddle. Elle adorait son mari. En 1832, quand il persista à rester à la Banque malgré une épidémie de choléra à Philadelphie, elle écrivit:

Si Dieu me permettait d’être près de toi, pourrais-je être certain que la maladie n’atteindrait jamais cet endroit Je ne devrais pas hésiter à rester avec toi en ville, car bien que j’aime mes enfants, j’ai souvent l’impression que sans toi le monde serait un vide pour moi. (11)

L’affection était réciproque. Bien qu’il possédait à l’époque l’une des plus grandes fortunes de Philadelphie, le testament de Biddle – écrit en 1832 – ne comprenait que ces mots:

Tout ce que je possède dans le monde, je le lègue par la présente à celle que j’aime le plus en elle, ma chère épouse comme sa propriété unique et absolue. (12)

Jane est décédée le 11 août 1856, à l’âge de 63 ans. Elle et Biddle sont enterrés dans le cimetière épiscopal de St. Peter à Philadelphie.

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