Plus tard, Gator: Les Crocodiles du Nil « Monstres » Pourraient Envahir la Floride

Les alligators et crocodiles indigènes de la Floride pourraient faire face à une nouvelle concurrence — d’un membre plus grand et plus méchant de leur propre famille de crocodiliens. Les crocodiles du Nil — les cousins plus grands et plus agressifs des crocodiles américains du continent africain — ont été identifiés à l’état sauvage dans le sud de la Floride pour la première fois, selon une nouvelle étude.

Entre 2009 et 2012, les scientifiques ont répondu aux rapports des Floridiens de crocodiles « d’apparence inhabituelle », ont déclaré les auteurs de l’étude. Les scientifiques ont capturé trois jeunes crocodiles — dont l’un a été capturé sur le porche d’une maison de Miami – et, grâce à des analyses génétiques d’échantillons de tissus, ont confirmé qu’il s’agissait de crocodiles invasifs du Nil, les reliant aux populations de crocodiles en Afrique du Sud.

Un crocodile femelle capturé en 2012 a été relâché puis repris en 2014, fournissant aux scientifiques la preuve que l’espèce de crocodile du Nil pourrait survivre et prospérer dans les Everglades pendant près de deux ans. En fait, ils ont constaté que le crocodile a augmenté environ 28% plus rapidement pendant cette période que les crocodiles du Nil juvéniles poussent généralement dans certaines parties de leurs aires de répartition africaines natales.

Les crocodiles du Nil (Crocodylus niloticus) mesurent environ 5 mètres de long en moyenne, mais peuvent atteindre 6 mètres de long, ont écrit les scientifiques dans l’étude. Un crocodile du Nil adulte est un prédateur opportuniste qui mange tous les gros animaux qu’il peut attraper, tels que le zèbre, le buffle, « et tout autre animal qu’il peut maîtriser, avaler entier ou déchirer et ingérer » — même des personnes, selon une fiche d’information sur les espèces aquatiques non indigènes publiée par l’US Geological Survey (USGS).

L’USGS a ajouté que les crocodiles du Nil s’attaquant aux humains en Afrique étaient « bien documentés » depuis les années 1950, et les scientifiques ont rapporté dans leur étude que les crocodiles du Nil étaient responsables de 480 attaques contre des personnes dans leur aire de répartition en Afrique entre 2010 et 2014, entraînant 123 décès.

L’ADN prélevé sur les crocs capturés ne correspondait pas aux échantillons de crocodiles du Nil conservés dans les zoos de Floride. Cependant, ils étaient génétiquement identiques les uns aux autres, laissant entendre qu’ils provenaient de la même source — probablement, ils étaient des évadés à l’origine amenés en Floride pour le commerce d’animaux exotiques, ont suggéré les scientifiques.

Les crocodiliens indigènes de Floride — le crocodile américain (Crocodylus acutus) et l’alligator américain (Alligator mississippiensis) sont un peu plus petits que le crocodile du Nil et ne s’attaquent généralement pas aux humains. Les mâles alligators américains atteignent en moyenne de 3 à 5 m (10 à 15 pieds) de longueur et les femelles adultes peuvent atteindre 10 pieds de long, selon la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission (FWC).

Les crocodiles américains mâles peuvent atteindre environ 5 m (15 pieds) de long, tandis que les femelles mesurent généralement entre 2 et 4 m (8 et 13 pieds) de long, décrit le FWC dans une fiche d’information.

Le crocodile du Nil est peut-être le plus grand envahisseur à s’installer dans le Sunshine State, mais il a beaucoup de compagnie. Actuellement, environ 500 espèces de poissons et d’animaux sauvages non indigènes habitent la Floride, selon la FWC.

Les chercheurs n’ont trouvé aucune preuve de populations établies de crocodiles du Nil qui se cachent dans les eaux de Floride. Mais ne poussez pas encore un soupir de soulagement, a déclaré le co-auteur de l’étude, Kenneth Krysko, directeur des collections d’herpétologie au Musée d’histoire naturelle de Floride.

Entre le commerce d’animaux exotiques en Floride et la demande de crocodiles du Nil dans les parcs animaliers, il y a eu un flux constant de crocs africains dans la région, ont noté les chercheurs. Si l’un de ces animaux devait s’échapper, ils découvriraient rapidement que le climat local et l’abondance de nourriture les aideraient à faire ce qu’ils font de mieux: chasser et grandir.

« Les chances que les rares d’entre nous qui étudient les reptiles de Floride aient trouvé tous les crocs du Nil là-bas sont probablement peu probables », a déclaré Krysko dans un communiqué.

Les résultats ont été publiés en ligne le 30 avril dans la revue Herpetological Conservation and Biology.

Suivez Mindy Weisberger sur Twitter et Google+. Suivez-nous sur , Facebook &Google+. Article original sur la science vivante.

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