Trofim Lysenko, Pseudoscience soviétique contre Darwin

En 1971, l’historien des sciences américain Loren Graham était à Moscou pour étudier sa spécialité, l’histoire des sciences en Russie. Un jour, il est allé déjeuner dans la salle à manger du palais de l’Académie des Sciences de Russie tout en ruminant sa frustration de ne pas avoir été reçu par une figure clé de la science stalinienne, une figure à laquelle il avait consacré des années d’études: Trofim Lyssenko.

Soudain, il l’a vu. Lyssenko était assis là, seul, à une table au fond de la salle à manger. Graham s’assit à côté de lui, ordonna son déjeuner et commença à manger en silence, jusqu’à ce qu’il ose enfin se présenter. Lysenko connaissait le nom de Graham et son travail, mais il l’a accusé d’avoir commis de graves erreurs à son sujet.

Le jeune Lyssenko ressemblait à un scientifique prometteur. Source : grumpyelder.com

« Vous vous trompez dans votre compréhension de moi », lui a-t-il dit, comme le raconte Graham dans son livre Lyssenko’s Ghost: Epigenetics and Russia (Harvard University Press, 2016). « Vous pensez que je fais partie du système oppressif soviétique. Mais j’ai toujours été un étranger. »Lyssenko n’a pas tardé à nier l’accusation la plus sombre portée contre lui — sa responsabilité dans la mort de milliers de biologistes russes.

Qui était cette personne mystérieuse du passé obscur qui, en 1971, dînait dans la solitude ? Graham lui-même avoue à OpenMind qu’il se sent incapable de définir Lysenko en quelques mots. « Je n’aurais pas passé des années à faire des recherches sur lui si je pensais que je pouvais », dit-il.

Recherche sur les cultures

Trofim Denisovich Lyssenko (29 septembre 1898 – 20 novembre 1976) se targuait de son origine humble et paysanne. Né en Ukraine, il a commencé ses recherches sur un sujet qui l’attirait en raison d’une tradition familiale, mais qui intéressait aussi l’immense et affamée Union soviétique : comment obtenir des cultures adaptées aux rudes hivers russes.

À cette époque, les agrobiologistes étaient guidés par la sélection naturelle définie par Charles Darwin et les lois de l’hérédité énoncées par Gregor Mendel pour tenter de comprendre l’influence de la génétique et de l’environnement sur la relation entre génotype et phénotype. Ces études avaient un objectif final pratique — obtenir des variétés agricoles permettant aux récoltes d’augmenter tout au long de l’année.

Le jeune Lyssenko ressemblait à un scientifique prometteur. En 1928, il publie une étude d’impact majeure sur la vernalisation, un terme qu’il a inventé pour décrire un processus qui a transformé le blé d’hiver en blé de printemps. Depuis l’antiquité, les agriculteurs connaissent la distinction entre les deux — alors que le second peut être planté directement au printemps, le premier a besoin d’un hiver modérément froid pour stimuler sa croissance.

La vernalisation pratiquée par Lyssenko consistait en un traitement du froid et de l’humidité appliqué aux graines d’hiver qui permettait de les planter au printemps, facilitant l’obtention des récoltes si un hiver trop glacial annulait les cultures. Bien que Lyssenko n’ait pas été le premier à réaliser cette adaptation, ses résultats ont atteint une grande résonance en URSS, étant loués par des scientifiques de grand prestige comme le botaniste et généticien Nikolai Vavilov.

La vernalisation pratiquée par Lyssenko consistait en un traitement du froid et de l’humidité appliqué sur les graines de blé d’hiver. Source:Wikimedia

Cependant, c’est dans les années 1930 que Lyssenko a commencé à se détourner de la science. Plusieurs expériences entreprises à cette époque l’ont amené à affirmer que les graines conditionnées généraient de nouvelles générations de plantes adaptées à la plantation au printemps sans avoir besoin de traitement. En d’autres termes, la vernalisation, un trait acquis par l’influence de l’environnement, pourrait être transmise à la progéniture.

Lysenkoïsme

Le concept est entré en collision avec tout ce qui était connu sur l’évolution darwinienne et l’héritage mendélien. Lysenko a trouvé une solution facile — nier Darwin et Mendel. Les idées de Lyssenko recoupaient avec l’ancienne théorie du naturaliste français Jean-Baptiste Lamarck sur l’héritage des caractères acquis, bien que Lyssenko s’efforçât d’affirmer que sa théorie n’était pas lamarckiste. En fait, il a trouvé un cadre plus approprié pour ses propositions: le communisme.

Face à l’héritage mendélien, déterminé par des gènes d’avant la naissance, Lyssenko a préconisé un système où l’environnement pouvait tout réaliser. Pour contrer la concurrence darwinienne, il a proposé que les plantes coopèrent entre elles. Bien qu’il n’ait jamais eu l’intention d’appliquer ses théories à l’être humain, son positionnement idéologique et la promesse de récoltes abondantes lui ont valu les faveurs du régime soviétique.

Comme l’a expliqué à OpenMind l’écrivain scientifique Simon Ings, auteur de Staline et les scientifiques: Une histoire de triomphe et de tragédie 1905-1953 (Faber&Faber, 2016), le philosophe marxiste Isaak Prezent, « ami, champion et éminence grise de Lyssenko », a joué un rôle crucial. « C’est Prezent qui a créé et promu le corps de la théorie que nous connaissons sous le nom de lysenkoïsme », explique Ings.

Ings souligne que la génétique mendélienne était une science étrangère, développée par une classe sociale « politiquement indésirable ». « Lyssenko était utile à Staline et à la direction. Il se conformait à l’idéal bolchevique d’un scientifique aux pieds nus, appliquant la science à la production sans grands mots. » C’était, résume l’écrivain, un conflit entre  » le business de la science et le business de la production. »Ainsi, en 1948, Staline a adopté les idées de Lyssenko comme la seule biologie officielle de l’URSS, et toute autre théorie a été formellement interdite.

Purge des scientifiques

Puis la purge a commencé. « À l’époque de Staline, un scientifique ne pouvait pas s’opposer ouvertement à Lyssenko sans être arrêté », explique Graham. Ings ajoute que le débat scientifique était une excuse pour liquider une vieille génération de chercheurs politiquement peu solides. « Une génération de généticiens a perdu son emploi, ses moyens de subsistance, ses maisons, ses familles. »Beaucoup ont été jetés dans les goulags, parmi lesquels Vavilov, l’ancien mentor de Lyssenko devenu dissident, mort de faim en prison.

L’étoile de Lyssenko s’estompait alors que ses promesses de récoltes abondantes ne se concrétisaient pas et que ses études ne trouvaient aucun soutien scientifique. Lorsque Graham l’a rencontré en 1971, l’ancien directeur de l’Institut de génétique de l’Académie des sciences était tombé en disgrâce et les éloges du public avaient été échangés contre des attaques féroces.  » J’avais appris les causes de son ressentiment, de sa colère et de son empressement à se venger de personnes qui lui étaient formellement supérieures « , se souvient l’historien.

Lyssenko mourra cinq ans plus tard, presque enveloppé d’un silence officiel. Ings avertit que: « nous devons faire attention à mettre chaque mal de la période à la porte d’un chancre à moitié éduqué. »Lyssenko était responsable, mais il n’était pas le seul; pas une victime, mais un instrument. Il a apprécié son rôle de jouet d’un régime et a fini par devenir un jouet cassé. « Pourquoi pensez-vous que j’étais assis seul ici à cette table quand vous êtes arrivé? » demanda-t-il à Graham. « Personne ne s’assoira avec moi. »

Javier Yanes

@yanes68

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.