Biografia diJean Rhys

Ella Gwendolen Rees Williams, la donna che sarebbe diventata nota in tutto il mondo letterario come Jean Rhys, è nata il 24 agosto 1890, a Roseau, Dominica, una delle ex colonie inglesi nei Caraibi. Come l’eroina della sua opera più famosa, Wide Sargasso Sea, Rhys era di origine creola; suo padre era britannico mentre sua madre era un’indiana occidentale bianca nativa. In realtà, Rhys aveva molto in comune con il personaggio di Antoinette Cosway, e le sue esperienze personali probabilmente plasmato gli eventi raffigurati nella sua finzione. Forse in particolare, il bisnonno di Rhys era un proprietario di schiavi che acquistò una piantagione di zucchero dominicana nel diciannovesimo secolo, ma dopo che la legge di emancipazione fu approvata la sua tenuta cadde in tempi difficili. Le rivolte successive portarono al saccheggio della casa, che alla fine fu bruciata da piromani. Rhys visitò la dimora ancestrale della sua famiglia nel 1936 e fu estremamente colpita dall’esperienza. Presumibilmente ebbe l’idea di un ampio Mar dei Sargassi non molto tempo dopo.

Come Antoinette, come una ragazza bianca in una comunità prevalentemente nera, Rhys è cresciuto sentendosi alienato e solo nei Caraibi. Nel 1907, all’età di sedici anni, si trasferì in Inghilterra per la scuola, ma dopo la morte di suo padre fu costretta a interrompere i suoi studi. Ha poi alla deriva in una serie di lavori che comprendeva chorus girl, mannequin, e modello di artista, prima di lavorare come volontaria durante la prima guerra mondiale.Nel 1919 sposò uno scrittore olandese minore di nome Jean Lenglet. La coppia aveva due figli, una figlia e un figlio che morì nell’infanzia. Durante il 1920 hanno viaggiato a casaccio per il continente, di tanto in tanto prendendo residenza a Parigi, dove hanno vissuto come artisti boemi e sono stati esposti al genere in via di sviluppo del modernismo. I sentimenti di spostamento che Rhys deve aver provato durante questo periodo (come per tutta la sua vita) si manifestano nelle sue opere, la maggior parte delle quali tratta di donne alla deriva ed emarginate trapiantate lontano dalle loro radici.

Lenglet fu condannata alla prigione pochi anni dopo, e nel 1924 Rhys incontrò e iniziò una relazione con il critico letterario modernista Ford Madox Ford, che la incoraggiò a scrivere. La loro storia d’amore finì con molta amarezza, ma Rhys continuò comunque a sostenersi come autore. Nel 1927 pubblicò The Left Bank e altre storie sotto il suo pseudonimo. Questo fu seguito dai romanzi Postures (1928, titolo americano Quartet); After Leaving Mr. Mackenzie (1931); Voyage in the Dark (1934); e Good Morning, Midnight (1939). Lo studioso Francis Wyndham, che ha contribuito alla riscoperta di Rhys nella seconda metà del XX secolo, ha affermato che tutti questi romanzi sono piuttosto autobiografici e trattano essenzialmente la stessa protagonista femminile in diverse fasi della sua vita. In effetti, Rhys una volta dichiarò: “Ho sempre e solo scritto di me stesso.”

Anche se i suoi romanzi e racconti hanno incontrato un moderato successo, Jean Rhys scomparve completamente dagli occhi del pubblico tra gli anni 1939 e 1957, ed è stato ampiamente creduto morto. Dopo aver divorziato Lenglet nel 1933, ha continuato a sposare altri due uomini, entrambi i quali sono morti e la lasciò vedova. Rhys poi si ritirò in Inghilterra, dove ha evitato circoli letterari, vissuto in povertà, e sviluppato una predilezione per l ” alcol che la perseguiterà il resto della sua vita. Nel 1949 fu arrestata per aver aggredito i vicini e la polizia, e nel 1958, dopo che la BBC mandò in onda una drammatizzazione di Good Morning, Midnight, fu riscoperta come una delle grandi scrittrici britanniche. L’ampio Mare dei Sargassi, molto rivisto, su cui Rhys aveva lavorato per anni, fu finalmente pubblicato nel 1966, e fu premiato con il W. H. Smith literary award l’anno successivo. In riconoscimento dei suoi contributi letterari, Rhys è stato onorato come Comandante dell’Impero britannico nel 1978. Morì il 14 maggio 1979.

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