Le vitamine sono composti organici derivati da organismi biologici come piante e animali

La prima vitamina non è stata isolata fino al 1926, ma nei successivi 25 anni sono state scoperte tutte le principali vitamine. Ci sono tredici vitamine essenziali richieste dal corpo umano, che devono essere consumate nella dieta o attraverso l’integrazione. Le vitamine possono essere organizzate in due grandi categorie in base a come vengono trasportate. Possono essere liposolubili o solubili in acqua. Le vitamine liposolubili sono le vitamine A, D, E, K. Le vitamine idrosolubili sono la vitamina C e le otto vitamine del gruppo B: tiamina (B1), riboflavina (B2), niacina (B3), acido pantotenico (B5), piridossina (B6), biotina (B7), folato (B9) e cobalamina (B12).

La denominazione delle vitamine sembra incoerente perché un certo numero di vitamine proposte sono state rinominate, scartate o riclassificate nel tempo (ad esempio vitamine F, G, H e J). Molti sono stati riclassificati come vitamine del complesso B. Le vitamine del complesso B funzionano tutte come cofattori nei processi metabolici, quindi sono raggruppate insieme.

L’esistenza di vitamine ha fornito una spiegazione per molte malattie a base di carenza come lo scorbuto, il rachitismo, la pellagra e l’anemia. Una vasta industria di integratori sviluppata per evitare la carenza nella popolazione e persiste nonostante la capacità di individui sani di evitare facilmente carenze vitaminiche con una buona alimentazione. Nella maggior parte dei paesi, gli integratori non sono così strettamente regolamentati come i farmaci. Le prove scientifiche per i benefici dell’integrazione vitaminica in individui sani e non carenti sono limitate. Oltre alla carenza, alcune vitamine possono diventare tossiche a dosi eccessive. Per diverse vitamine, sono stati definiti limiti di tolleranza superiori.

Le vitamine sono sostanze organiche contenenti carbonio (i minerali sono inorganici). Alcune vitamine sono suscettibili di danni da calore, ossigeno, luce e processi chimici. Quindi la lavorazione (ad esempio il taglio e la cottura) di alimenti contenenti alcune vitamine può danneggiarli. Ad esempio, metodi di cottura come la frittura e l’ebollizione hanno dimostrato di ridurre significativamente il contenuto di vitamina C, mentre la cottura a vapore mantiene una quantità maggiore.

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