NASCARIl primo fenomeno femminile: Janet Guthrie

Molto prima che Danica Patrick pensasse di diventare un pilota di auto da corsa, una donna di nome Janet Guthrie si occupava attivamente del mondo delle corse con la sua passione e il suo zelo per l’eccitazione.

Non sminuire o offuscare le molte realizzazioni di Danica, ma potrebbe essere stata una non entità, se non fosse stato per donne come Janet Guthrie a spianarle la strada. E Guthrie lo ha fatto in un momento in cui “the good ole’ boy club ” ha governato ogni corpo di corsa sanzionato in America: non è un compito facile da qualsiasi sforzo di immaginazione.

Prima di diventare la prima donna in assoluto a competere nella Indianapolis 500 e la Daytona 500, Janet Guthrie era un pilota e istruttore di volo, un ingegnere aerospaziale, un redattore tecnico, e un rappresentante pubblico per alcune delle principali aziende del paese.

Ha anche avuto 13 anni di esperienza su circuiti stradali di auto sportive, costruendo e mantenendo le sue auto da corsa, prima di essere invitata a testare una vettura per Indianapolis.

È nata a Iowa City, Iowa, il 7 marzo 1938. La sua famiglia si trasferì a Miami, in Florida, quando aveva tre anni. Ha frequentato Miss Harris’ Florida School for Girls per tutti, ma uno dei suoi elementari attraverso gli anni di scuola superiore, poi si è laureato presso l’Università del Michigan nel 1960 con un B. S. in Fisica.

Si unì a Republic Aviation a Farmingdale, New York, come ingegnere di ricerca e sviluppo, lavorando su programmi che erano precursori del Progetto Apollo.

Nel 1964, ha fatto domanda per il primo programma Scienziato-astronauta e ha superato il primo round di eliminazioni. Fa tesoro di una lettera dell’astronauta Deke Slayton, un ricordo di quel tentativo.

Nel frattempo, aveva acquistato una Jaguar XK 120 coupé e ha iniziato a competere in gymkhanas, prove sul campo e salite in collina. Ciò ha portato all’acquisto di una Jaguar XK 140 per la competizione nelle gare di Sports Car Club of America.

La sua carriera in fisica ha lentamente ceduto al fascino delle corse automobilistiche sportive, e dal 1972 è stata coinvolta nelle corse a tempo pieno. Lungo la strada, ha pubblicato due vittorie di classe nella 12 Ore di Sebring.

La sua grande occasione ai massimi livelli di questo sport arrivò nel 1976, quando Rolla Vollstedt, proprietario del team e costruttore di auto, la invitò a testare una vettura per la 500 Miglia di Indianapolis. Quell’anno, divenne anche la prima donna a competere in una gara NASCAR Winston Cup superspeedway stock car.

Nel 1977, divenne la prima donna a qualificarsi e competere nella 500 miglia di Indianapolis; fu anche la prima donna e Top Rookie alla Daytona 500 nello stesso anno. Nel 1978 arrivò nono nella 500 miglia di Indianapolis.

Janet Guthrie ha partecipato a 19 gare di Winston Cup nella stagione 1977 di 30 gare, qualificandosi con successo per tutte le 19 (qualificandosi tre volte nella Top Ten, finendo quattro volte nella Top Ten.)

La seguente è una carrellata della sua stagione NASCAR Rookie, gara per gara:

1. Daytona 500, febbraio. 20. Guthrie stava correndo in ottava posizione a una decina di giri dalla fine quando il suo motore ha perso due cilindri. Ha finito 12 ° e Top Rookie (First National City Travelers Checks Rookie-of-the-Year prize). Ottantadue vetture sono state ufficialmente iscritte per questa gara, con un campo di partenza di 42.

2. Richmond 400, Febbraio. 27. Guthrie qualificato 13°, finito 12 ° e Top Rookie.

3. Atlanta 500, Mar. 20. Due terzi del percorso attraverso la gara, Guthrie (anche se non sul giro di testa) passato David Pearson, che era in testa alla gara. In seguito ha abbandonato con un pistone bruciato.

4. Sud-est 500, Bristol, Aprile. 17. Finito 11°. Ricky Rudd finito 10 ° e Top Rookie.

5. Winston 500, Talladega, 1 maggio. Guthrie si è qualificato 13°, davanti a Buddy Baker, Bobby Allison, campione USAC Stock Car Butch Hartmann e Ricky Rudd. A causa del suo obbligo nei confronti del proprietario del team Indy 500, ha ceduto la vettura a Lennie Pond al primo giallo della gara, dopo aver spostato la vettura fino al nono posto. Il motore successivamente non è riuscito.

6. CAM2 400, Michigan, 19 giugno. Qualificato 12°, davanti a Ricky Rudd, Bobby Allison, e Bill Elliott. Finito 26 ° con una testata incrinata, dopo aver trascorso circa 20 giri ai box con un distributore rotto.

7. Petardo 400, Daytona, 4 luglio. Albero motore rotto all ‘ 11 ° giro.

8. Nashville 420, 16 luglio. Prima gara con Jim Lindholm come capo meccanico. Qualificato e finito 15.

9. Coca-Cola 500, Pocono, 31 luglio. Qualificato 10°, finito 11 ° dopo aver girato su una gomma a terra.

10. Talladega 500, agosto. 7. Si qualifica nono, davanti a Richard Petty, Johnny Rutherford, David Pearson, Bill Elliott, Ricky Rudd, Neil Bonnett, Buddy Baker e Ricky Rudd. A sua volta uno del primo giro, l’albero di trasmissione di un’altra auto è arrivato attraverso il suo parabrezza. Dopo che è stato sostituito, il motore è esploso.

11. Champion Spark Plug 400, Michigan, agosto. 22. Primo Top-Ten finale (10°.)

12. Volontario 400, Bristol, Agosto. 28. Qualificato nono, finito sesto e Top Rookie.

13. Southern 500, Darlington, settembre. 5. Prova a sandwich, qualificazione e gara con l’Ontario (Calif.) 500 miglia Indy-car race, tenutasi il giorno precedente. È stato catturato nello schianto tra Cale Yarborough e Darrell Waltrip, ma ha riguadagnato la gara e finito 16°.

14. Capitale 400, Richmond, settembre 11. Finito 12°.

15. Delaware 500, Dover, settembre. 18. Finito 11°.

16. NAPA Nazionale 500, Charlotte, Ottobre. 9. Finito nono e Top Rookie. Vincitore del draft Benny Parsons e A. J. Foyt gli ultimi giri al traguardo, dopo aver superato Bill Elliott per la posizione.

17. Americano 500, Rockingham, Ottobre. 26. Finito nono e Top Rookie.

18. Dixie 500, Atlanta, Novembre. 6. Ran ottavo. Finito 16°.

19. L. A. Volte 500, Ontario, Novembre. 20. Led giri 43-47. Combatté una lunga battaglia con Bobby Allison, che finì settimo. La testa del cilindro si incrinò a metà gara; il motore si guastò 25 giri prima del traguardo, mentre lei era ancora al comando.

Il casco e la tuta di Janet Guthrie sono nello Smithsonian Institution, ed è stata una delle prime atlete nominate nella Women’s Sports Hall of Fame. Nonostante la sua preminenza tra le leggende dello sport femminile, Guthrie minimizza il suo ruolo di tornitore:

” C’è stato un grande cambiamento nella reazione a me. L’ostilità si è raffreddata un po’. Penso che il peggio sia passato. La reazione iniziale a me è stata una mancanza di rispetto. Ciò di cui hai veramente bisogno è la resistenza. E alcuni test mostrano che le donne hanno più resistenza degli uomini. Ma non è questo il punto. Non sto cercando di stabilire la superiorità di un sesso su un altro. Sono un buon pilota, ma non superwoman.

” Quello che sto cercando di sottolineare è che un autista è principalmente una persona, non un uomo o una donna, e una grande quantità di guida è mentale. Non puoi permetterti di arrabbiarti al volante. Un buon pilota ha bisogno di distacco emotivo, concentrazione, buon giudizio e desiderio.”- Guthrie sul tema delle donne che gareggiano in NASCAR

Nel confrontare Guthrie a Danica, bisogna ricordare che Guthrie ha corso contro i migliori del mondo e ha comunque gestito delle prestazioni davvero grandiose. Era fredda sotto pressione e calcolava come pilota, preferendo prendere e passare freddamente piuttosto che perpetuare il dramma nella corsia dei box.

Linea di fondo? Guthrie ha prodotto costantemente buoni a grandi risultati con attrezzature mediocri o scadenti. Danica ha avuto il meglio di tutto fin dall’inizio, dalle migliori attrezzature, all’enorme supporto e sponsorizzazione; cose che Guthrie sognava solo.

Quando Danica compete contro artisti del calibro di Gordon, Johnson, Kenseth, Edwards e i fratelli Busch, a Darlington o Bristol, e arriva con un top-10 o top-15, allora Danica si sarà guadagnato il mio rispetto. Fino ad allora, rimane solo con la Gran Dama di NASCAR e Indy car racing, Janet Guthrie.

Ecco alcuni commenti fatti, come testamento, da alcuni dei migliori piloti del mondo:

“Ha chiesto di nominare i concorrenti contro i quali non gli importava combattere pollici a parte a 200 miglia all’ora, Sneva ha detto, ‘Foyt e Janet Guthrie. Conoscono le loro attrezzature e sanno come guidare’.”- Tom Sneva, Richmond (VA) Volte-Spedizione, Dicembre. 5, 198

“Ha fatto un lavoro infernale. La donna ha guidato per 500 miglia con un polso rotto. Non lo so se avrei potuto farlo.”- Gordon Johncock, (sulla Indianapolis 500 del 1978), Philadelphia Inquirer Magazine, 13 maggio 1979.

“Non c’è dubbio sulla sua capacità di gareggiare con noi. Più potere a lei. Lei ha ‘fatto’ in quello che penso sia il circuito più competitivo del mondo.”- Cale Yarborough, Rochester (NY) Times-Union, Dic. 2, 1977.

“Probabilmente ho corso più giri accanto a lei di chiunque altro. Ti dara ‘abbastanza spazio, ma non di piu’…mi ha dimostrato che può correre davanti. E per quanto sia audace, non avrei mai pensato che fosse una donna.”- Ricky Rudd, Rochester (NY) Times-Union, dicembre. 2, 1977.

“Penso che abbia fatto un ottimo lavoro. Ha una buona testa sulle spalle. Ho visto molti ragazzi che hanno avuto molti più problemi con Indy di quelli che ha avuto, dal punto di vista dell’appartenenza al corso. Chiunque dica di non appartenere a lei, si sente minacciato.”- Mario Andretti, Washington Star, 29 maggio 1977.

” Se avesse avuto un giro migliore, probabilmente avrebbe vinto uno di questi eventi.”- Richard Petty, Jacksonville (FL) Journal, febbraio. 17, 1978.

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