Nove milioni di anni fa, gli elefanti hanno invaso il Sud America

negli ultimi 130 milioni di anni il Sud America è un continente, e su di esso organismi evoluti in “splendido isolamento.”I mammiferi, in particolare, si sono evoluti in forme non viste da nessun’altra parte, e mentre alcuni immigrati di mammiferi si sono diretti in Sud America negli ultimi 30 milioni di anni, non è stato fino a circa tre milioni di anni fa, con la chiusura dell’istmo di Panama, che i grandi animali del Nord e del Sud America hanno iniziato a vagare Questo è il motivo per cui c’erano elefanti in Sud America e bradipi giganti in Nord America, ma un nuovo studio appena pubblicato sul Journal of the South America Earth Sciences suggerisce che i tempi di questo “Grande Interscambio americano” erano un po ‘ diversi.

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Come affermato dagli scienziati Kenneth Campbell, Donald Prothero, Lidia Romero-Pittman, e Nadia Rivera, per capire bene la storia della terra, è necessario sapere quando si sono verificati eventi, ma per anni l’età dei recenti depositi geologici del Bacino del rio delle Amazzoni sono rimaste controverse. Se i paleontologi stanno per capire quando i primi mammiferi nordamericani arrivarono in Sud America, le età dei depositi in Amazzonia devono essere accertate. A tal fine hanno studiato la magnetostratigrafia di un sito lungo il fiume Madre de Dios in Perù, un sito di particolare importanza dato un fossile controverso trovato lì.

Nel 1996 Romero-Pittman descrisse l’elefante preistorico Amahuacatherium peruvium dal fondo dell’affioramento nel sito del fiume Madre de Dios, e studi successivi sulla località lo assegnarono a un’età del Miocene superiore (circa 9,5 milioni di anni). Se corretto, questo porrebbe milioni di anni prima del grande impulso del grande Interscambio americano, e questo ha portato altre autorità a sfidare la incontri del sito e suggeriscono che Amahuacatherium era davvero un esemplare del genere più recente Haplomastodon. L’età dei depositi da cui è stato rimosso questo animale fa la differenza nel risolvere questo dibattito.

Dopo aver testato campioni ottenuti da quasi tutta la formazione Madre de Dios, gli scienziati hanno scoperto che i risultati corrispondevano strettamente a quelli riportati dallo stesso sito nove anni fa. I depositi nella parte inferiore della formazione risalgono a circa 9 milioni di anni fa, mentre quelli nella parte superiore avevano circa 3 milioni di anni. Ciò ha confermato l’antichità delle ossa di Amahuacatherium dalla formazione Ipururo sottostante, stimata in circa 9,5 milioni di anni. I resti certamente non provenivano dal più recente Haplomastodon, soprattutto perché i minerali nella formazione Ipururo mostrano una direzione paleomagnetica diversa rispetto a quelli sopra. Come affermano gli autori, poiché la polarità del campo magnetico terrestre è stata normale negli ultimi 800.000 anni o giù di lì, questa differenza esclude l’idea che queste ossa provengano da un tipo più recente di elefante fossile.

Ciò che questo significa per la storia del Grande Interscambio americano è che alcuni degli animali più grandi hanno iniziato a farsi strada verso sud molto prima di quanto si pensasse. Chiaramente gli antenati di Amahuacatherium non aspettavano che il ponte di terra di Panama si chiudesse prima di mescolarsi, né altri mammiferi preistorici come tapiri e peccari che si trovano anche in questi depositi del tardo Miocene. Insieme possono rappresentare un impulso iniziale di dispersione dal Nord America al Sud America milioni di anni prima che i continenti diventassero collegati. Il grande scambio che si è verificato dopo la formazione dell’istmo di Panama non può essere negato, ma sembra che il modello di dispersione ed evoluzione dei mammiferi nell’emisfero occidentale durante gli ultimi 10 milioni di anni sia stato più complicato di quanto precedentemente compreso.

Per ulteriori informazioni sui fossili controversi provenienti dal Sud America, vedere il mio post sugli “elefanti”di Ameghino

Campbell Jr., K., Prothero, D., Romero-Pittman, L., Hertel, F., & Rivera, N. (2010). Magnetostratigrafia amazzonica: Incontri il primo impulso del Great American Faunal Interchange Journal of South American Earth Sciences, 29 (3), 619-626 DOI: 10.1016/j.jsames.2009.11.007

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