Trofim Lysenko, Pseudoscienza sovietica contro Darwin

Nel 1971, lo storico della scienza americano Loren Graham era a Mosca per indagare sulla sua specialità, la storia della scienza in Russia. Un giorno andò a pranzare nella sontuosa sala da pranzo dell’Accademia Russa delle Scienze mentre rimuginava sulla sua frustrazione per non essere stato ricevuto da una figura chiave della scienza stalinista, una figura a cui aveva dedicato anni di studio: Trofim Lysenko.

Improvvisamente lo vide. Lysenko era seduto lì, da solo, a un tavolo sul retro della sala da pranzo. Graham si sedette accanto a lui, ordinò il suo pranzo e cominciò a mangiare in silenzio, finché alla fine osò presentarsi. Lysenko conosceva il nome di Graham e il suo lavoro, ma lo accusò di aver commesso gravi errori su di lui.

Il giovane Lysenko sembrava uno scienziato promettente. Fonte: grumpyelder.com

“Ti sbagli nella tua comprensione di me”, gli disse, come racconta Graham nel suo libro Ghost di Lysenko: Epigenetics and Russia (Harvard University Press, 2016). “Pensi che io faccia parte del sistema oppressivo sovietico. Ma sono sempre stato un estraneo.”Lysenko si è affrettato a negare l’accusa più oscura contro di lui—la sua responsabilità per la morte di migliaia di biologi russi.

Chi era quella misteriosa persona dal passato oscuro che nel 1971 stava cenando in solitudine? Graham stesso confessa a OpenMind che non si sente in grado di definire Lysenko in poche parole. ” Non avrei passato anni a fare ricerche su di lui se avessi pensato di poterlo fare”, dice.

Ricerca sulle colture

Trofim Denisovich Lysenko (29 settembre 1898 – 20 novembre 1976) si vantava della sua origine umile e contadina. Nato in Ucraina, ha iniziato la sua ricerca su un argomento che lo ha attratto a causa di una tradizione di famiglia, ma che interessava anche l’immensa e affamata Unione Sovietica—come ottenere colture adattate ai rigidi inverni russi.

A quel tempo, gli agrobiologi erano guidati dalla selezione naturale definita da Charles Darwin e dalle leggi dell’ereditarietà enunciate da Gregor Mendel per cercare di capire l’influenza della genetica e dell’ambiente sulla relazione tra genotipo e fenotipo. Questi studi avevano un obiettivo finale pratico: ottenere varietà agricole che permettessero ai raccolti di aumentare durante tutto l’anno.

Il giovane Lysenko sembrava uno scienziato promettente. Nel 1928 pubblicò un importante studio di impatto sulla vernalizzazione, un termine che coniò per descrivere un processo che trasformò il grano invernale in grano primaverile. Fin dall’antichità, gli agricoltori hanno conosciuto la distinzione tra entrambi—mentre il secondo può essere piantato direttamente in primavera, il primo ha bisogno di un inverno moderatamente freddo per stimolare la sua crescita.

La vernalizzazione praticata da Lysenko consisteva in un trattamento di freddo e umidità applicato ai semi invernali che permetteva loro di essere piantati in primavera, facilitando l’ottenimento dei raccolti se un inverno troppo ghiacciato cancellava le colture. Sebbene Lysenko non sia stato il primo a raggiungere questo adattamento, i suoi risultati hanno raggiunto una grande risonanza nell’URSS, essendo elogiati da scienziati di grande prestigio come il botanico e genetista Nikolai Vavilov.

La vernalizzazione praticata da Lysenko consisteva in un trattamento di freddo e umidità applicato ai semi di grano invernali. Fonte: Wikimedia

Tuttavia, fu negli anni ‘ 30 che Lysenko iniziò ad allontanarsi dalla scienza. Diversi esperimenti intrapresi in quel periodo lo portarono ad affermare che i semi condizionati generavano nuove generazioni di piante adattate alla semina in primavera senza bisogno di cure. In altre parole, la vernalizzazione, un tratto acquisito dall’influenza ambientale, potrebbe essere trasmessa alla prole.

Lysenkoism

Il concetto entrò in collisione con tutto ciò che era noto sull’evoluzione darwiniana e sull’eredità mendeliana. Lysenko ha trovato una soluzione facile-nega Darwin e Mendel. Le idee di Lysenko si intersecarono con la vecchia teoria del naturalista francese Jean-Baptiste Lamarck sull’eredità dei personaggi acquisiti, anche se Lysenko cercò di affermare che la sua teoria non era lamarckista. In effetti, ha trovato un quadro più appropriato per le sue proposte: il comunismo.

Di fronte all’eredità mendeliana, determinata dai geni prima della nascita, Lysenko sosteneva un sistema in cui l’ambiente potesse ottenere qualsiasi cosa. Per contrastare la concorrenza darwiniana, ha proposto che le piante cooperino tra loro. Sebbene non abbia mai inteso applicare le sue teorie all’essere umano, il suo posizionamento ideologico e la promessa di raccolti generosi gli valsero i favori del regime sovietico.

Come spiegato a OpenMInd dallo scrittore scientifico Simon Ings, autore di Stalin and the Scientists: A History of Triumph and Tragedy 1905-1953 (Faber& Faber, 2016), il filosofo marxista Isaak Prezent, “amico di Lysenko, campione e eminenza grise”, ha svolto un ruolo cruciale. “È stato Prezent a creare e promuovere il corpo della teoria che conosciamo come Lysenkoism”, spiega Ings.

Ings sottolinea che la genetica mendeliana era una scienza straniera, sviluppata da una classe sociale “politicamente indesiderabile”. “Lysenko è stato utile a Stalin e alla leadership. Si conformò all’ideale bolscevico di uno scienziato scalzo, applicando la scienza alla produzione senza intervenire con parole grosse.”Era, riassume lo scrittore, un conflitto tra “il business della scienza e il business della produzione.”Così, nel 1948 Stalin adottò le idee di Lysenko come l’unica biologia ufficiale dell’URSS, e qualsiasi altra teoria fu formalmente messa fuori legge.

Epurazione degli scienziati

Poi è iniziata l’epurazione. ” Ai tempi di Stalin, uno scienziato non poteva opporsi apertamente a Lysenko senza essere arrestato”, dice Graham. Ings aggiunge che il dibattito scientifico era una scusa per liquidare una vecchia generazione di ricercatori politicamente non sani. “Una generazione di genetisti ha perso il lavoro, i mezzi di sostentamento, le case, le famiglie.”Molti furono gettati nei gulag, tra cui Vavilov, l’ex mentore di Lysenko diventato dissidente, che morì di fame in prigione.

La stella di Lysenko stava svanendo mentre le sue promesse di abbondanti raccolti non si concretizzavano e i suoi studi non trovarono alcun supporto scientifico. Quando Graham lo incontrò nel 1971, l’ex direttore dell’Istituto di Genetica dell’Accademia delle Scienze era caduto in disgrazia e gli elogi pubblici erano stati scambiati per feroci attacchi. ” Avevo imparato le cause del suo risentimento, della sua rabbia e del suo desiderio di vendicarsi contro persone che erano formalmente superiori a lui”, ricorda lo storico.

Lysenko sarebbe morto cinque anni dopo, quasi avvolto in un silenzio ufficiale. Ings avverte che: “dobbiamo stare attenti a mettere ogni malato del periodo alla porta di un chancer mezzo istruito.”Lysenko era responsabile, ma non era l’unico; non una vittima, ma uno strumento. Ha apprezzato il suo ruolo di giocattolo di un regime e ha finito per diventare un giocattolo rotto. “Perché pensi che fossi seduto da solo qui a questo tavolo quando sei arrivato?”chiese Graham. “Nessuno si siederà con me.”

Javier Yanes

@ yanes68

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