zijn de sterren die je aan de hemel ziet al dood?

wanneer je ‘ s nachts naar buiten gaat en naar de hemel kijkt, lijkt het eeuwig en onveranderlijk.

advertentie

maar dat is onze eigen menselijke beperking die onze geest kleurt. We leven op een veel kortere tijdschaal dan de sterren. Maar we hebben ze bestudeerd, over ze geleerd, en nu hebben we er veel begrip voor. Sterren lijken veel op ons, in feite: ze worden geboren, ze leven voor een bepaalde tijd, en ze sterven. Sommige vervagen, sommige exploderen, maar uiteindelijk zijn ze, net als wij, sterfelijk.

dat is een moderne realisatie. Het heeft ook een moderne fabel voortgebracht, die ik hier en daar heb gezien, meestal verspreid via sociale media. Verteld als een moraalverhaal, om ons een gevoel van perspectief te geven, stelt het dit:

advertentie

wanneer je naar sterren kijkt, kijk je eigenlijk in het verleden. Veel van de sterren die we ‘ s nachts zien zijn al gestorven.

Ik zag dit het meest recent op de Twitter-feed voor ÜberFacts, die, blijkbaar, soms onjuiste (en vaak ongesourced) “feiten plaatst.”Dit is er een van.

advertentie

Het is eigenlijk niet zo moeilijk te begrijpen. De eerste uitspraak is eigenlijk correct; als je naar de sterren kijkt zie je ze zoals ze ooit waren. Licht reist snel—voor zover we weten is het het snelste ding in het universum—maar het is niet oneindig snel. Met 300.000 kilometer per seconde (186.000 mijl per seconde) heeft het licht meer dan acht minuten nodig om van de ster die het dichtst bij de Aarde staat te komen; je kunt hem zien als het zien van de zon zoals die acht minuten geleden was. De ster die het dichtst bij de zon staat is het Alfa Centauri driesterrenstelsel. het duurt meer dan vier jaar om van daar naar hier te komen.

Eta Carinae door Hubble
De Klok van Eta Carinae tikt.

Foto door NASA en J. Morse (University of Colorado)

advertentie

er zijn ongeveer 6.000 sterren die met het blote oog zichtbaar zijn, en de overgrote meerderheid van hen bevinden zich binnen ongeveer 1.000 lichtjaar van de zon. Sterren dimmen snel met afstand; zelfs vanaf 60 lichtjaar afstand, zou de zon vervagen tot onzichtbaarheid. Alleen de meest lichtgevende sterren zijn van grotere afstand te zien, zoals Deneb (waarschijnlijk 1.500-2.500 lichtjaar), Eta Carinae (7.500 lichtjaar) en Rho Cassiopeiae (8.000–12.000 lichtjaar). Ongeveer een paar dozijn in totaal maken die lijst.

dus als je omhoog kijkt naar de nacht zie je zelfs de verste sterren aan de hemel zoals ze minder dan 10 millennia geleden waren. De meeste zijn dichterbij.

advertentie

maar Sterren leven veel, veel langer dan dat. De zon zal doorgaan zoals ze nu is voor vele miljarden jaren. Zelfs de meest lichtgevende sterren, die hun kernbrandstof veel sneller verbruiken, kunnen 1 miljoen jaar of meer leven. Dat betekent dat de kans dat een ster sterft terwijl zijn licht al op weg is naar de aarde erg klein is.; in termen van de levensduur van de ster, een paar duizend jaar is het knipperen van een oog. Een ster zou heel, heel dicht bij zijn eigen dood moeten zijn om dit te laten gebeuren na een heel, heel lang leven.

Ik kan zeer weinig uitzonderingen bedenken, hoewel Eta Carinae wel past. Het staat op het punt om te exploderen; in de jaren 1840 onderging het een enorm paroxysme dat net een Supernova-gebeurtenis was. Het gaat misschien pas over 50.000 jaar af, maar vanavond wel. En op een afstand van minder dan 10.000 lichtjaar, zijn dat geen verschrikkelijke kansen dat, in zekere zin, het al weg is en we het gewoon nog niet weten.

maar dat is de uitzondering, met de overgrote meerderheid van de sterren nog steeds vrolijk versmelten, het verlichten van het melkwegstelsel.

Ik durf te wedden dat dit aforisme over sterren die al dood zijn, zelfs met een fatsoenlijke telescoop verkeerd is; de Melkweg is 100.000 lichtjaar in doorsnede, en slechts een paar sterren hebben een kortere levensduur dan dat. Gemiddeld, heel ruwweg, wordt verwacht dat slechts twee of drie sterren supernova worden in het sterrenstelsel per eeuw, dus het licht van een paar duizend van dergelijke explosies is al onderweg hierheen. Dat klinkt misschien veel, maar de Melkweg heeft zo ‘ n 200 miljard sterren. Dus echt, het aantal al dood maar nog steeds schijnt in onze hemel is erg klein*.

Curious spiral spotted by ALMA around red giant star R Sculptoris (data visualisation)
R Sculptoris is een stervende rode reus die een bizarre spiraalstroom van materiaal de ruimte in blaast.

Foto door Alma (ESO/NAOJ/NRAO)/M. Maercker et al.

ook explodeert niet elke ster. Sommige zwellen op in rode reuzen, blazen hun buitenste lagen weg en vervagen dan. Dat proces duurt echter minstens tientallen miljoenen jaren – nogmaals, veel langer dan de tijd die het licht nodig heeft om ons te bereiken.

lagere massa sterren doen dit niet eens. Ze vervagen in de loop van de tijd en duren honderden miljarden jaren. De meeste van die kleine koele rode dwergen zullen er nog heel lang zijn. Maar voor dit doen ze er niet eens toe: Omdat ze zo intrinsiek zwak zijn, is geen enkele rode dwerg met het blote oog zichtbaar—zelfs de dichtstbijzijnde, Proxima Centauri, is veel te zwak om te zien zonder telescoop.

Het maakt niet uit hoe je het bekijkt, het idee dat alle, of zelfs de meeste, of zelfs veel, van de sterren die je aan de hemel kunt zien al dood zijn, is gewoon verkeerd. Het klinkt waar, en een beetje past bij dingen die je misschien denkt te weten, maar uiteindelijk zullen de feiten winnen.

advertentie

dus als je naar de hemel kijkt, wees er dan zeker van dat de sterren die je ziet er nog steeds zijn en dat dit nog enige tijd zal blijven.

Dave Brosha foto van de maan
de nachtelijke hemel is levend en wonderlijk. We moeten het waarderen en het zo goed mogelijk begrijpen.

Dave Brosha, gebruikt met toestemming

* Ik merk op dat andere sterrenstelsels miljoenen of zelfs miljarden lichtjaren verwijderd zijn, dus de kans dat veel van de sterren die we erin zien al dood zijn. Maar er is een krachtige telescoop nodig om individuele sterren in een ver sterrenstelsel te zien, dus naar mijn mening telt dit ook niet mee voor het aforisme.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.