är stjärnorna du ser på himlen redan döda?

När du går ut på natten och blickar på himlen verkar det evigt och oföränderligt.

annons

men det är vår egen mänskliga begränsning som färgar våra sinnen. Vi lever på en mycket kortare tidsskala än stjärnorna. Men vi har studerat dem, lärt oss om dem och har nu en hel del förståelse för dem. Stjärnor är mycket som oss, faktiskt: de är födda, de lever under en tid och de dör. Vissa bleknar bort, andra exploderar, men i slutändan, som vi, är de dödliga.

det är en modern insikt. Och det har också skapat en modern fabel, som jag har sett här och där, vanligtvis förökad via sociala medier. Berättad som en moralhistoria, för att ge oss en känsla av perspektiv, står det här:

annons

När du tittar på stjärnor tittar du faktiskt på det förflutna. Många av stjärnorna vi ser på natten har redan dött.

Jag såg det här senast på Twitter-flödet för Jacobberfacts, som tydligen ibland lägger in Felaktiga (och vanligtvis oskäliga) ”fakta.”Det här är en av dem.

annons

det är faktiskt inte så svårt att förstå. Det första uttalandet är faktiskt korrekt; när du tittar på stjärnorna ser du dem som de en gång var. Ljuset färdas snabbt-så vitt vi vet är det det snabbaste i universum—men det är inte oändligt snabbt. Vid 300 000 kilometer per sekund (186 000 miles per sekund) tar det ljus mer än åtta minuter att komma från närmaste stjärna till jorden; du kan tänka på det som att se solen som den var för åtta minuter sedan. Den närmaste kända stjärnan till solen är Alpha Centauri triple-star-systemet, och ljuset tar mer än fyra år att komma därifrån till här.

Eta Carinae av Hubble
eta Carinaes klocka tickar.

foto av NASA och J. Morse(University of Colorado)

annons

det finns cirka 6000 eller så stjärnor som är synliga med blotta ögat, och de allra flesta av dem ligger inom cirka 1000 ljusår från solen. Stjärnor dimma snabbt med avstånd; från och med 60 ljusår bort skulle solen blekna till osynlighet. Endast de mest lysande stjärnorna kan ses från större avstånd, stjärnor som Deneb (förmodligen 1 500-2 500 ljusår bort), Eta Carinae (7 500 ljusår) och Rho Cassiopeiae (8 000-12 000 ljusår). Ungefär ett par dussin totalt gör den listan.

så när du tittar upp på natten ser du även de mest avlägsna stjärnorna på himlen som de var mindre än 10 årtusenden sedan. De flesta är närmare.

annons

men stjärnor lever mycket, mycket längre än så. Solen kommer att fortsätta som den är nu i många miljarder år. Även de mest lysande stjärnorna, som använder sitt kärnbränsle mycket snabbare, kan leva i 1 miljon år eller mer. Det betyder att oddsen för en stjärna som händer att dö medan dess ljus redan är på väg till jorden är mycket små; när det gäller stjärnans livstid är några tusen år ett ögonblick. En stjärna måste vara mycket, mycket nära sin egen död för att detta ska hända efter ett mycket, mycket långt liv.

Jag kan tänka på mycket få undantag, men Eta Carinae passar räkningen. Det är på kanten av exploderande; på 1840-talet genomgick det en massiv paroxysm som bara var kort av en supernova händelse. Det kanske inte går ut i ytterligare 50 000 år, men det kan det ikväll. Och på ett avstånd av mindre än 10 000 ljusår är det inte hemska odds att det på ett sätt redan är borta och vi vet bara inte det ännu.

men det är undantaget, med de allra flesta stjärnor som fortfarande glatt smälter bort och lyser upp galaxen.

Jag skulle satsa denna aforism om att Stjärnor redan är döda är fel även med ett anständigt teleskop; Vintergatan är 100 000 ljusår över, och bara några stjärnor i den har en kortare livslängd än det. I genomsnitt, mycket grovt, förväntas bara två eller tre stjärnor gå supernova i galaxen per århundrade, så ljuset från några tusen sådana explosioner är redan på väg hit. Det kan låta som mycket, men Vintergatan har ungefär 200 miljarder stjärnor i den. Så verkligen är antalet som redan är dött men fortfarande skiner på vår himmel väldigt litet*.

annons
nyfiken spiral fläckig av ALMA runt röd jättestjärna R Sculptoris (datavisualisering)
R Sculptoris är en döende röd jätte som blåser en bisarr spiralström av material i rymden.

foto av ALMA (ESO / NAOJ/NRAO) / M. Maercker et al.

dessutom exploderar inte alla stjärnor. Vissa sväller i röda jättar, blåser bort sina yttre lager och bleknar sedan bort. Den processen tar dock tiotals miljoner år att slutföra åtminstone-igen, mycket längre än den tid det tar ljus att nå oss.

stjärnor med lägre massa gör inte ens detta. De bleknar bara över tiden och varar hundratals miljarder år. De flesta av dessa små coola röda dvärgar kommer att vara runt en lång, lång tid. Men för detta spelar de ingen roll: Eftersom de är så inneboende svaga är inte en enda röd dvärg synlig för det blotta ögat—även den närmaste, Proxima Centauri, är alldeles för svag för att se utan teleskop.

oavsett hur du ser på det, tanken att alla, eller till och med de flesta, eller till och med mycket, av stjärnorna du kan se på himlen redan är döda är helt enkelt fel. Det låter sant, och ganska sorta passar med saker du kanske tror att du vet, men i slutändan kommer fakta att vinna.

annons

så när du tittar på himlen, känna dig säker på att stjärnorna du ser fortfarande finns där och kommer att vara under en tid.

Dave Brosha foto av månen
natthimlen är levande och underbar. Vi bör uppskatta det och förstå det så gott vi kan.

Dave Brosha, används med tillstånd

*Jag noterar att andra galaxer är miljoner eller till och med miljarder ljusår bort, så oddsen går upp att många av stjärnorna vi ser i dem redan är döda. Men det krävs ett kraftfullt teleskop för att se enskilda stjärnor i en avlägsen galax, så enligt min mening räknas det inte heller mot aforismen.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.